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AUTOR DE TIEMPOS PASADOS

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viernes, 4 de julio de 2008

2ªParte.1º Cap. TIMOTHY ZAHN -- NUEVA REPUBLICA I -- HEREDERO DEL IMPERIO

2ªParte.1º Cap. TIMOTHY ZAHN -- NUEVA REPUBLICA I -- HEREDERO DEL IMPERIO


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19




Despertó poco a poco, por etapas, sólo consciente de que yacía de espaldas y se sentía fatal.
Lenta y gradualmente, la niebla empezó a concretarse en sensaciones más localizadas. El aire era caliente y húmedo, una ligera y cambiante brisa transportaba varios olores desconocidos. La superficie que tenía debajo mostraba el aspecto firme/suave de una cama; la sensación general de su piel y boca daba a entender que había dormido durante varios días.
Las implicaciones de aquellas ideas tardaron otro minuto en atravesar la niebla mental que obturaba su cerebro. Más de una o dos horas sobrepasaba las capacidades de cualquier arma aturdidora que él conocía. Estaba claro que, después de ser alcanzado, le habían drogado.
Sonrió para sí. Karrde debía de esperar que se mantuviera incapacitado durante más tiempo, y Karrde se iba a llevar una sorpresa. Obligó a su mente a concentrarse, empleó la técnica Jedi para eliminar venenos, y aguardó a que la niebla se disipara.
Tardó un rato en darse cuenta de que no pasaba nada.
En algún momento, había vuelto a dormirse, y cuando se despertó su mente estaba lúcida por completo. Parpadeó, cuando la luz del sol le dio en la cara, abrió los ojos y levantó la cabeza.
Yacía en la cama, vestido todavía con el traje de vuelo, en una pequeña habitación, pero cómodamente amueblada. Frente a él había una ventana abierta, por donde se colaba la brisa perfumada que ya había notado. Por la ventana divisó la linde de un bosque, a unos cincuenta metros de distancia, sobre el cual flotaba un sol anaranjado, con matices amarillentos, aunque no supo decir si salía o se ponía. Los muebles de la habitación no recordaban en nada a los de una celda.
—¿Ya te has despertado? —preguntó la voz de una mujer, a su lado.
Luke, sobresaltado, volvió la cabeza hacia la voz. Su primera idea fue que no había sentido su presencia; la segunda, que se trataba de un pensamiento ridículo, y que la voz debía de surgir de un intercomunicador o un altavoz.
Cuando terminó de mover la cabeza, descubrió que su primera idea había sido la correcta.
Estaba sentada en una silla de respaldo alto, con las manos apoyadas sobre los brazos del mueble, en una postura que le resultó extrañamente familiar. Una mujer esbelta, de la misma edad que Luke, lustroso cabello rojodorado y brillantes ojos verdes. Tenía las piernas cruzadas. Un desintegrador compacto, de aspecto mortífero, descansaba sobre su regazo.
Un auténtico ser humano..., pero, por imposible que pareciera, no la sentía.
La confusión debió de transparentarse en su rostro.
—No te equivocas —dijo la mujer, y le dedicó una sonrisa. No fue una sonrisa cordial, ni siquiera educada, sino una mezcla de amargura y malévola diversión—. Bienvenido al mundo de los simples mortales.
Y con una nueva descarga de adrenalina, Luke se dio cuenta de que el extraño velo mental no sólo se limitaba a ella. No sentía nada. Ni a la gente, ni a los androides, ni al bosque que se extendía al otro lado de la ventana.
Era como si se hubiera quedado ciego.
—No te gusta, ¿verdad? —se burló la mujer—. Es duro perder de repente lo que te convertía en un ser especial, ¿no?
Luke pasó las piernas por encima de la cama, lenta y cautelosamente, y se incorporó. Concedió todo el tiempo posible a su cuerpo para que se acostumbrara a moverse de nuevo. La mujer le contempló y su mano derecha se posó sobre el desintegrador.
—Si el propósito de toda esta actividad es impresionarme con tus notables poderes de recuperación, no hace falta que te molestes.
—Nada tan tortuoso —advirtió Luke, respirando con fuerza—. El propósito de toda esta actividad es ponerme en pie. —La miró directamente a los ojos, y se preguntó si su mirada la afectaría—. No me lo digas; deja que lo adivine. Eres Mara Jade.
—Eso tampoco me impresiona —replicó ella con frialdad—. Karrde ya me ha dicho que te mencionó mi nombre.
Luke asintió.
—También me dijo que tú habías localizado mi caza. Muchas gracias.
Los ojos de la joven relampaguearon.
—Ahórrate tu gratitud —ladró—. En lo que a mí concierne, la única duda que me queda es si te entregamos a los imperiales o te matamos nosotros.
Se incorporó de repente, con el desintegrador preparado.
—De pie. Karrde quiere verte.
Luke se levantó con cautela y, mientras lo hacía, reparó por primera vez en que Mara había ceñido a su cinto la espada de luz. ¿Era una Jedi? ¿Lo bastante poderosa para anular las capacidades de Luke?
—No considero atractiva ninguna de ambas opciones —contestó.
—No hay más.
Mara avanzó medio paso y se acercó lo suficiente para que Luke pudiera tocarla si extendía el brazo. Levantó el desintegrador y apuntó a su cara.
—Intenta escapar, y te mataré en el acto.
Se quedaron inmóviles un largo momento. El odio destelló de nuevo en aquellos ojos, pero Luke distinguió algo más, aparte de la cólera. Algo similar a un profundo e inalterado dolor.
Permaneció inmóvil. Casi a regañadientes, la mujer bajó el desintegrador.
—Muévete. Karrde te espera.

La habitación de Luke estaba al final de un largo pasillo, flanqueado por puertas idénticas, dispuestas a intervalos regulares. Una especie de cuartel, decidió, mientras salían y atravesaban un claro cubierto de hierba y se dirigían a un edificio grande, de techo alto. Varios edificios más se agrupaban alrededor de este último, incluyendo otro cuartel, un puñado de almacenes y un hangar. Alrededor de éste había una docena de astronaves, dos cruceros como el Salvaje Karrde y varios vehículos de menor tamaño, algunos ocultos en el bosque, que rodeaba el conjunto de edificaciones por todas partes. Detrás de un crucero distinguió el morro de su caza. Se le ocurrió preguntar a Mara qué había sido de Erredós, pero decidió reservar la pregunta para Karrde.
Llegaron al edificio central y Mara se adelantó para activar la placa sensora colocada junto a la puerta.
—Está en el gran salón —dijo, cuando el panel se deslizó a un lado—. Sigue recto.
Se internaron en un largo pasillo y pasaron frente a un comedor de grandes dimensiones y una sala de recreo. Una puerta situada al final del pasillo se abrió cuando se acercaron. Mara le invitó a entrar...
Y penetró en una escena surgida de las antiguas leyendas.
Luke permaneció un momento inmóvil en el umbral, asombrado. La sala era grande y espaciosa, de techo transparente, surcado por una telaraña de vigas labradas. Las paredes estaban hechas de madera marrón oscuro, y una intensa luz azul se colaba por los intersticios. Contaba con otros lujos dispersos al azar: una pequeña escultura en un lado, un artefacto alienígena irreconocible en otro. Butacas, sofás y amplios almohadones estaban dispuestos en círculos bien separados, aptos para la conversación, y proporcionaban a la estancia un aire relajado, casi informal.
Pero todo esto era secundario, porque toda la atención de Luke estaba concentrada en el árbol que se alzaba en el centro de la sala. No era un árbol pequeño, como los que bordeaban uno de los vestíbulos del palacio imperial, sino enorme, de un metro de diámetro en la base, y se elevaba desde una zona de tierra hasta atravesar el techo transparente y desaparecer por arriba. Gruesas ramas que brotaban a unos dos metros del suelo se extendían a lo largo y ancho de la sala; algunas casi tocaban las paredes, como brazos extendidos para abarcar todo cuanto había a la vista.
—Ah, Skywalker —dijo una voz frente a él.
Luke bajó la vista con un esfuerzo y vio a Karrde, sentado en una butaca dispuesta en la base del árbol. A cada lado había un cuadrúpedo acuclillado. Sus hocicos, vagamente perrunos, apuntaban en dirección a Luke.
—Venga a reunirse conmigo.
Luke tragó saliva y caminó hacia él. Recordaba historias de su infancia, referentes a fortalezas en cuyo centro crecían árboles. Historias aterradoras, llenas de peligros, angustias y miedo.
Y en cada historia, la fortaleza albergaba el mal.
—Bienvenido a la tierra de los vivos —dijo Karrde, cuando Luke se acercó. Cogió un jarro de plata de la mesilla situada a su lado y sirvió un líquido rojizo en un par de copas—. Debo disculparme por haberle mantenido dormido tanto tiempo, pero comprenderá sin duda los problemas que causa mantener quieto a un Jedi en su encierro.
—Por supuesto —contestó Luke, su atención fija en los animales que flanqueaban la butaca de Karrde. Seguían mirándole con molesto interés—. Claro que, si me lo hubiera pedido con educación habría accedido de muy buen grado.
Una leve sonrisa paseó por los labios de Karrde.
—Puede que sí, y puede que no. —Indicó la butaca situada frente a él—. Siéntese, por favor.
Luke avanzó, pero uno de los animales se alzó un poco sobre sus cuartos traseros, y emitió un extraño ronroneo.
—Tranquilo, Sturm —le reprendió Karrde, mirando al animal—. Este hombre es nuestro invitado.
El animal siguió contemplando fijamente a Luke, sin hacerle el menor caso.
—Me parece que no le cree —insinuó con cautela Luke.
El segundo animal emitió otro ronroneo.
—Quizá no. —Karrde cogió a los animales por el collar y paseó la vista por la sala—. ¡Chip! —gritó, en dirección a tres hombres que conversaban en uno de los círculos dispuestos a tal efecto—. ¿Quieres llevártelos, por favor?
—Claro. —Un hombre de edad madura, con el pelo cortado estilo froffli, se levantó—. Vamos, amiguitos —gruñó. Cogió a los animales por los collares y se los llevó—. Vamos a dar un paseo, ¿eh?
—Le ruego me disculpe, Skywalker —dijo Karrde, con el ceño levemente fruncido—. Suelen portarse mejor con nuestros invitados. Siéntese, por favor.
Luke se acomodó y aceptó la copa que Karrde le ofrecía. Mara pasó junto a su butaca v se quedó de pie al lado de su jefe. Luke observó que había guardado el desintegrador en una funda sujeta a su muñeca izquierda, casi tan accesible como si lo sostuviera en la mano.
—Es algo estimulante —comentó Karrde, indicando con un cabeceo la copa de Luke—. Le ayudará a despejarse.
Tomó un sorbo de su copa y la dejó sobre la mesilla.
Luke bebió un poco. Tenía buen sabor, y en cualquier caso, si Karrde quería drogarle, no utilizaría un subterfugio tan infantil.
—¿Le importaría decirme dónde está mi androide?
—Oh, se encuentra en perfecto estado —le tranquilizó Karrde—. Está a buen recaudo, en un cobertizo de maquinaria.
—Me gustaría verle, si es posible.
—No creo que haya ningún problema, pero más tarde. —Karrde se reclinó en su asiento y finas arrugas aparecieron en su frente—. Quizá después de haber decidido qué vamos a hacer exactamente con usted.
Luke miró a Mara.
—Su ayudante mencionó las posibilidades. Quizá yo podría añadir otra a la lista.
—¿Enviarle de vuelta a casa? —sugirió Karrde.
—Con la debida compensación, por supuesto —le aseguró Luke—. El doble de lo que ofrece el Imperio, digamos.
—Es usted muy generoso con el dinero de los demás —dijo con sequedad Karrde—. El problema, por desgracia, no es económico, sino político. Nuestras operaciones tienen lugar dentro del espacio del Imperio, y también de la República. Si el Imperio descubriera que le hemos devuelto a la República, se disgustaría muchísimo con nosotros.
—Lo mismo ocurrirá si me entrega al Imperio —señaló Luke.
—Es verdad, pero teniendo en cuenta los daños sufridos por la antena subespacial de su caza, es presumible que la República no tenga ni idea de su paradero. El Imperio sí, por desgracia.
—Y no es lo que podrían ofrecer —intervino Mara—, sino lo que han ofrecido: treinta mil.
Luke se humedeció los labios.
—No tenía idea de que fuera tan valioso.
—Usted podría ser la diferencia entre la solvencia y la ruina para cualquier empresario marginal —explicó Karrde—. En este momento, habrá docenas de naves desperdigadas por el espacio, que se han olvidado de citas y compromisos previos para darle caza. —Sonrió—. Empresarios que no han dedicado ni un momento a pensar en cómo retendrían a un Jedi si le atraparan.
—Su método parece funcionar de primera —contestó Luke—. Supongo que no querrá decirme cómo lo ha logrado.
Karrde volvió a sonreír.
—Secretos de tal magnitud valen muchísimo dinero. ¿Posee algún secreto de igual valor para negociar?
—Probablemente no, pero le repito que la Nueva República estaría dispuesta a pagarle lo que pidiera.
Karrde sorbió su bebida y miró a Luke por encima de la copa, con aire pensativo.
—Le propongo un trato —dijo, mientras volvía a dejar la copa sobre la mesilla—. Usted me dice por qué el Imperio se ha interesado tan de repente por usted, y yo le revelo por qué no funcionan sus poderes Jedi.
—¿Por qué no se lo pregunta directamente a los imperiales?
Karrde sonrió.
—No, gracias. No quiero que se hagan preguntas sobre mi repentino interés, sobre todo después de que dejáramos de lado compromisos previos, cuando solicitaron que le capturásemos.
Luke frunció el ceño.
—¿No iban ustedes en mi busca?
—No. —Karrde torció los labios—. Una de esas pequeñas ironías que hacen la vida tan interesante. Volvíamos de recoger un cargamento, cuando Mara nos sacó del hiperespacio, guiada por un impulso, para efectuar una lectura de instrumentos.
Luke estudió la expresión impenetrable de Mara.
—Qué afortunada casualidad —dijo.
—Tal vez —reconoció Karrde—. El resultado fue meternos de cabeza en medio de la situación que yo esperaba evitar.
Luke extendió las manos, con las palmas levantadas.
—Pues déjeme marchar y finja que nada de esto ha sucedido. Le doy mi palabra de que guardaré el secreto.
—El Imperio terminaría por descubrirlo. —Karrde meneó la cabeza—. Su nuevo comandante posee una enorme habilidad para relacionar diversas informaciones. No, creo que su única esperanza es llegar a una solución de compromiso. Una forma de dejarle marchar, al tiempo que proporcionamos al Imperio lo que desea. —Ladeó la cabeza—. Lo cual nos conduce de nuevo a mi primera pregunta.
—Y a la primera respuesta. No sé qué quiere de mí el Imperio. —Vaciló, pero Leia ya estaría a salvo del Imperio a estas alturas—. Sin embargo, puedo decirle que no sólo me buscan a mí. Han intentado en dos ocasiones apoderarse de mi hermana Leia.
—¿Han tratado de asesinarla?
Luke reflexionó.
—No creo. La que yo presencié olía más a secuestro.
—Interesante —murmuró Karrde, entornando los ojos—. Leia Organa Solo. Que se está preparando para ser Jedi, como su hermano. Eso podría explicar... ciertas acciones recientes del Imperio.
Luke aguardó, pero al cabo de un momento comprendió que Karrde no iba a dar más explicaciones.
—Ha hablado de un compromiso —recordó a su interlocutor.
Karrde pareció volver a la realidad.
—Sí, en efecto —respondió—. Se me ha ocurrido que el Imperio podría estar interesado en la posición privilegiada que ocupa usted en la Nueva República, que tal vez deseen información sobre los proyectos del Consejo Provisional. En tal caso, podríamos llegar al compromiso de dejarle en libertad, y entregar su androide R2 a los imperiales para que le interroguen.
A Luke se le hizo un nudo en el estómago.
—No les serviría de nada —dijo, con la mayor indiferencia posible. La idea de que Erredós fuera vendido como esclavo al Imperio...—. Erredós no ha asistido jamás a ninguna reunión del Consejo.
—Pero posee grandes conocimientos sobre su personalidad —señaló Karrde—, al igual que sobre su hermana, su marido y varios miembros importantes de la Nueva República. —Se encogió de hombros—. Es una cuestión discutible, por supuesto. El hecho de que se hayan concentrado en el Jedi y el Jedi potencial de la Nueva República significa que no buscan tan sólo información. ¿Dónde tuvieron lugar esos dos ataques?
—El primero en Bimmisaari, y el segundo en Bpfassh.
Karrde asintió.
—Tenemos un contacto en Bpfassh. Le pediremos que haga algunas averiguaciones sobre los imperiales. Hasta entonces, me temo que deberá quedarse aquí como nuestro huésped.
Parecía una despedida.
—Permita que deje bien clara una cosa antes de irme —dijo Luke—. Independientemente de lo que me suceda, o de lo que le suceda a Leia, el Imperio está perdido. La Nueva República abarca más planetas que el antiguo Imperio, y ese número aumenta a cada día que pasa. A la larga, venceremos, aunque sólo sea por la fuerza numérica.
—Tengo entendido que eso mismo dijo el emperador en relación con su Rebelión —replicó con sequedad Karrde—. Ése es el quid de la cuestión, ¿no? A pesar de que el Imperio se vengará de mí si no le entrego, da la impresión de que la Nueva República tiene todas las de ganar.
—Sólo si él y su hermana están libres para apoyar a Mon Mothma —declaró con desprecio Mara—. Si no...
—Si no, el tiempo que transcurrirá antes del fin no está tan claro —admitió Karrde—. En cualquier caso, gracias por concederme su tiempo, Skywalker. Espero que no tardaremos mucho en tomar una decisión.
—Por mí, no se apresure. Valdrá la pena pasar unos días en un planeta tan agradable.
—Ni lo piense —le advirtió Karrde—. Mis dos vornskrs tienen un gran número de parientes en el bosque, parientes que no han gozado de los beneficios de la domesticación moderna.
—Entiendo —dijo Luke.
De todos modos, si conseguía escapar del campamento de Karrde y eliminar la extraña interferencia que utilizaban contra él...
—Y no cuente con que sus habilidades Jedi le van a proteger —añadió Karrde, casi con languidez—. Estará igual de indefenso en el bosque. Tal vez más. —Contempló el árbol que se alzaba hacia el cielo—. Al fin y al cabo, hay muchos más ysalamiri ahí fuera que aquí dentro.
— ¿Ysalamiri?
Luke siguió su gesto y, por primera vez, reparó en el esbelto ser pardogrisáceo que colgaba de una rama, sobre la cabeza de Karrde. —¿Qué es eso?
—El motivo que le obliga a quedarse donde le pusimos —explicó Karrde—. Por lo visto, poseen la extraña capacidad de repeler la Fuerza, de crear burbujas, como si dijéramos, donde la Fuerza no existe.
—Nunca había oído hablar de ellos.
Luke se preguntó si Karrde decía la verdad. Ni Yoda ni Ben habían mencionado nunca la existencia de seres semejantes.
—Poca gente lo sabe —admitió Karrde—, y la mayoría de los que conocían el secreto en tiempos pasados prefirieron guardarlo. Los Jedi de la Antigua República evitaban el planeta por motivos obvios, por eso muchos grupos de contrabandistas establecieron sus bases aquí. Después de que los Jedi fueran destruidos por el emperador, la mayoría de los grupos se marcharon, pues preferían estar más cerca de sus mercados potenciales. Ahora que los Jedi vuelven a surgir —cabeceó en dirección a Luke—, es posible que algunos regresen, aunque me atrevería a decir que a la gente en general no le gustaría.
Luke examinó el árbol. Ahora que ya sabía lo que debía buscar, vio a varios ysalamiri más, enroscados en las ramas.
—¿Por qué cree que los ysalamiri, y no otra cosa, son los responsables de repeler la Fuerza?
—En parte, por las leyendas locales. En especial, por el hecho de que usted se encuentre ahora hablando conmigo. ¿Cómo, si no, habría podido un hombre muy nervioso, provisto de un arma aturdidora, deslizarse detrás de un Jedi sin que éste se diera cuenta?
Luke comprendió por fin.
—¿Llevaba ysalamiri a bordo del Salvaje Karrde?
—Correcto. Por pura casualidad, de hecho. Bien... —Levantó la vista hacia Mara—. Quizá no del todo.
Luke miró de nuevo al ysalamir suspendido sobre la cabeza de Karrde.
—¿Cuál es la extensión de esa burbuja?
—De hecho, creo que nadie lo sabe. La leyenda afirma que un ysalamir proyecta burbujas que abarcan de uno a diez metros de diámetro, pero cuando se agrupan forman burbujas mucho más grandes, como si se reforzaran mutuamente. Tal vez acepte el honor de participar en algunos experimentos relacionados con esos seres, antes de marcharse.
—Tal vez, aunque eso dependerá de la dirección a que me dirija en ese momento.
—Eso pensaba. Bien, imagino que tendrá ganas de cambiarse; lleva viviendo en ese traje de vuelo varios días. ¿Ha traído alguna muda?
—Hay un maletín en el compartimento de carga de mi caza. Gracias por traerlo, a propósito.
—Procuro no tirar nada que algún día pueda ser útil. Le enviaré sus cosas en cuanto mis ayudantes hayan comprobado que no hay armas ocultas u otros aparatos entre ellas. —Sonrió—. Dudo que un Jedi se tome semejantes molestias, pero prefiero que se verifique. Buenas noches, Skywalker.
Mara había empuñado de nuevo su diminuto desintegrador.
—Vámonos —dijo, moviendo el arma.
Luke se levantó.
—Permítame que le plantee otra opción —dijo a Karrde—. Si decide fingir que nada de esto ha sucedido, podría devolverme, junto con Erredós, al lugar donde nos encontró. Me arriesgaré a ser localizado por los demás buscadores.
—¿Incluyendo a los imperiales?
—Incluyendo a los imperiales.
Una leve sonrisa se insinuó en los labios de Karrde.
—Podría llevarse una sorpresa, pero no olvidaré la opción.

El sol había desaparecido detrás de los árboles y el cielo estaba mucho más oscuro cuando Mara le escoltó a través del recinto.
—¿Me he perdido la cena? —preguntó Luke, mientras caminaban por el pasillo hacia su habitación.
—Te traerán algo —contestó la joven, con una especie de gruñido.
—Gracias. —Luke contuvo la respiración—. No sé por qué te caigo tan mal...
—Cierra el pico —le interrumpió Mara—. No quiero ni oírte.
Luke hizo una mueca y obedeció. Llegaron a la habitación y Mara le empujó hacia el interior.
—La ventana no tiene cerradura —advirtió—, pero sí una alarma. Intenta salir, y habrá apuestas por ver quién te coge antes, los vornskrs o yo. —Sonrió burlonamente—. Pero no me creas al pie de la letra. Pruébalo.
Luke miró a la ventana, y después a Mara.
—Paso, gracias.
La mujer se marchó sin decir nada más y cerró la puerta a su espalda. Se oyó el «clic» de una cerradura electrónica, y luego se hizo el silencio.
Luke se acercó a la ventana y escudriñó el exterior. Se veían luces en otras ventanas de los barracones, aunque no había visto en su edificio. Lo cual era lógico. Tanto si Karrde decidía entregarle al Imperio o dejarle en libertad, cuanta menos gente lo supiera, mejor.
Tanto más si Karrde seguía el consejo de Mara y le mataba.
Se apartó de la ventana y caminó hacia su cama, reprimiendo el miedo que pugnaba por abrirse paso en su interior. Desde que se había enfrentado al emperador, nunca se había sentido tan indefenso. O en una situación de indefensión total.
Respiró hondo. «Para los Jedi no existen emociones, sino sólo paz.» Sabía que debía existir alguna manera de huir.
Todo cuanto tenía que hacer era seguir con vida hasta descubrirla.





20




—No, le aseguro que todo va bien —dijo Cetrespeó con la voz de Leia, con el aspecto más desdichado bajo sus auriculares que un androide podría tener—. Han y yo hemos decidido que podríamos ir a echar un vistazo al sistema de Abregado.
—Entiendo, Alteza. —La voz de Winter sonó en el altavoz del Halcón. Han percibió cansancio y tensión en su tono—. De todas maneras, le recomiendo que no permanezca ausente demasiado tiempo.
Cetrespeó miró a Han, impotente.
—Volveremos pronto —murmuró Han en el intercomunicador.
—Volveremos pronto —repitió Cetrespeó en el micrófono del Halcón.
—Sólo quiero examinar...
—Sólo quiero examinar...
la infraestructura manufacturera...
la infraestructura manufacturera...
de Gados.
de Gados.
—Sí, Alteza —dijo Winter—. Transmitiré esta información al Consejo. Estoy segura de que les complacerá. —Hizo una pausa, apenas perceptible—. Me pregunto si podría hablar con el capitán Solo un momento.
Lando hizo una mueca desde el otro lado de la cabina. «Lo sabe», dijo en silencio, moviendo los labios.
«Ni hablar», contestó Han del mismo modo. Miró a Cetrespeó y asintió.
—Por supuesto —dijo el androide, suspirando de alivio—. ¿Han? Han conectó su comunicador.
—Aquí estoy, Winter. ¿Qué pasa?
—Me gustaría saber si tiene idea de cuándo regresarán la princesa Leia y usted. El almirante Ackbar, en concreto, se ha interesado por ambos.
Han frunció el ceño. Ackbar no había intercambiado ni dos palabras con él, aparte de los asuntos oficiales, desde que había renunciado al puesto de general, meses antes.
—Dale las gracias al almirante por su interés —dijo a Winter, eligiendo las palabras con suma cautela—. ¿Se encuentra bien?
—Como de costumbre. Tiene algunos problemas familiares, ahora que el colegio ha empezado.
—¿Riñas entre los niños? —sugirió Han.
—Discusiones a la hora de irse a dormir, sobre todo. Problemas con el más pequeño, sobre quién va a leerle, por ejemplo. Ya me entiende.
—Sí. Conozco muy bien a los niños. ¿Y los vecinos? ¿Aún tiene problemas con ellos?
Se produjo una breve pausa.
—No... No estoy muy segura. No me ha comentado nada. Le preguntaré, si quiere.
—No tiene importancia. Mientras la familia vaya bien... Eso es lo único que importa.
—Estoy de acuerdo. En cualquier caso, creo que sólo quería enviarle recuerdos.
—Gracias por transmitirme el mensaje. —Desvió la vista hacia Lando—. Dígale que no tardaremos mucho. Iremos a Abregado, echaremos un vistazo a un par de sitios más, y regresaremos.
—Muy bien. ¿Algo más?
—No... Sí —se corrigió Han—. ¿Cómo se desarrolla el programa de ayuda a los bpfasshi?
—¿Aquellos tres sistemas que el Imperio atacó?
—Exacto.
Y en donde Leia y él habían tenido su segundo encuentro con aquellos secuestradores alienígenas de piel gris, pero era absurdo insistir en ese detalle.
—Deje que llame al menú apropiado... Va razonablemente bien. Hubo algunos problemas con los envíos de suministros, pero parece que ya se han solucionado.
Han frunció el ceño.
—¿Qué hizo Ackbar, desenterrar de algún sitio naves contenedoras apolilladas?
—Tuvo otra idea, de hecho —replicó Winter con sequedad—.
Cogió algunos acorazados, sobre todo Cruceros Estelares y Fragatas de Ataque, redujo la tripulación al mínimo indispensable, puso más androides, y los convirtió en cargueros.
Han hizo una mueca.
—Espero que les haya proporcionado buenas escoltas. Cruceros Estelares vacíos serían estupendos blancos de práctica para los imperiales.
—Estoy segura de que lo ha tenido en cuenta —le tranquilizó Winter—. El puerto orbital y los arsenales de Sluis Van están muy bien defendidos.
—No estoy seguro de que haya nada bien defendido últimamente —contestó con amargura Han—. Al menos, mientras los imperiales anden sueltos. Bien, he de dejarla. Hablaremos otro día.
—Buen viaje. Adiós, Alteza.
Lando chasqueó los dedos en dirección al androide.
—Adiós, Winter —dijo Cetrespeó.
Han movió la mano a la altura de la garganta y Lando cortó el transmisor.
—Si esos Cruceros Estelares fueron construidos con sistemas auxiliares, no hace falta cargarlos de androides para transformarlos en cargueros —señaló.
—Sí —cabeceó Han, sin apenas escuchar las palabras de Lando—. Bien, hemos de volver lo antes posible. —Saltó del asiento y verificó su desintegrador—. Algo se está cociendo en Coruscant.
—¿Te refieres a esa historia sobre la familia de Ackbar? —preguntó Lando, mientras se ponía en pie.
—Exacto. —Han se dirigió hacia la escotilla del Halcón—. Si he entendido bien a Winter, parece que Fey'lya ha empezado a invadir el territorio de Ackbar. Ven, Cetrespeó. Cerrarás la escotilla cuando hayamos salido.
—Capitán Solo, debo protestar enérgicamente por esta farsa —dijo el androide, corriendo detrás de Han—. Pienso que suplantar la personalidad de la princesa Leia...
—Muy bien, muy bien —le acalló Han—. En cuanto regresemos, le diré a Lando que elimine el programa.
——¿Ya hemos terminado? —preguntó Lando, cuando se reunió con Han en la escotilla—. ¿No le has dicho a Winter...?
—Por si alguien nos escuchaba. Volveremos en cuanto hayamos establecido este contacto. Hasta es posible que pasemos por Kashyyyk para recoger a Leia.
Lando silbó por lo bajo.
—¿Tan mal?
—Es difícil precisarlo —tuvo que admitir Han, mientras abría la puerta. La rampa descendió con suavidad hacia la polvorienta permcreta—. Lo que no he entendido es esa parte de leer al niño por la noche. Quizá se refiera a la labor de inteligencia que Ackbar ha compaginado con el cargo de comandante supremo, o algo peor. Puede que Fey'lya vaya a por todo el lote.
—Winter y tú tendríais que haber inventado un código verbal mejor —dijo Lando, mientras bajaban por la rampa.
—Tendríamos que haber inventado un código verbal, punto —gruñó Han—. Durante tres años he pensado en sentarme con ella y Leia para concretar uno. Nunca lo he hecho.
—Bien, si te sirve de ayuda, el análisis no carece de lógica —dijo Lando, mientras paseaba la vista alrededor del muelle de atraque—. Coincide con los rumores que han llegado a mis oídos. Supongo que los vecinos a los que os referíais era el Imperio...
—Exacto. Winter se habrá enterado de algo, si Ackbar ha conseguido localizar las filtraciones en seguridad.
—En ese caso, ¿no será peligroso volver? —preguntó Lando, mientras caminaban hacia la salida.
—Sí —admitió Han, y torció los labios—, pero tendremos que correr el riesgo. Sin Leia para actuar de moderadora, Fey'lya es capaz de conseguir del Consejo todo lo que desea.
—Mmmm. —Lando se detuvo al pie de la rampa, que conducía a la salida del muelle de atraque, y levantó la vista—. Confiemos en que éste sea el último contacto.
—De entrada, confiemos en que el tipo aparezca —rectificó Han, y empezó a subir por la rampa.
El espaciopuerto de Abregado—rae se había ganado una terrible reputación entre los pilotos con los que Han había volado en sus días de contrabandista, y ocupaba el último lugar de la lista, junto con lugares como el espaciopuerto de Mos Eisley, en Tatooine. Fue una sorpresa, aunque agradable, descubrir que les esperaba el espectáculo de una ciudad brillantemente iluminada cuando atravesaron la puerta del muelle de aterrizaje.
—Vaya, vaya —murmuró Lando—. ¿Ha llegado por fin la civilización a Abregado?
—Han ocurrido cosas extrañas —concedió Han, mientras paseaba la vista en derredor suyo.
Pulcro y casi dolorosamente limpio, si bien con el mismo aire inconfundible de todos los puertos de carga. El aire de algo no domesticado por completo...
—Oh, oh —dijo Lando en voz baja, mirando hacia adelante—. Parece que va a pasar algo gordo.
Han se volvió. A unos cincuenta metros de la calle que constituía el perímetro del puerto, un pequeño grupo de hombres uniformados, provistos de chalecos blindados y rifles desintegradores, se habían congregado ante otra de las entradas al muelle de aterrizaje. Mientras Han contemplaba la escena, seis hombres entraron, y dejaron a los demás de guardia en la calle.
—Tienes razón —dijo Han, mientras estiraba el cuello para leer el número clavado sobre la puerta. Sesenta y tres—. Esperemos que nuestro contacto no se encuentre aquí. ¿Dónde nos hemos citado con él, por cierto?
—Allí.
Lando señaló un pequeño edificio sin ventanas, encajado en el hueco abierto entre dos mucho más antiguos. Una placa de madera labrada, que exhibía la palabra «LoBue», colgaba sobre la puerta.
—Se supone que hemos de sentarnos a una mesa situada cerca del bar y del casino, y esperar. Vendrá a nuestro encuentro.
El «LoBue» era sorprendentemente grande, teniendo en cuenta su modesta fachada, pues también ocupaba parte del edificio situado a su izquierda. Nada más pasar la entrada había un grupo de mesas, destinadas a la conversación, que dominaba una pista de baile, pequeña pero muy adornada, desierta en este momento, si bien al fondo sonaba una insufrible variedad de música grabada. En el extremo opuesto de la pista había una hilera de reservados, demasiado oscuros para que Han pudiera ver su interior. La zona del casino se encontraba a la izquierda, separada de la pista por una pared de plástico transparente.
—Creo que el bar está por allí —murmuró Lando—. Justo detrás de las mesas de sabacc, a la izquierda. Será ahí donde quiere que le esperemos.
—¿Habías estado antes aquí? —preguntó Han, mientras avanzaban entre las mesas y subían los escalones.
—En este lugar, no. La última vez que estuve en Abregado—rae fue hace años. Era peor que Mos Eisley, y no me quedé mucho tiempo. —Lando meneó la cabeza—. Independientemente de los problemas que puedas tener con el nuevo gobierno, has de reconocer que han hecho un buen trabajo, limpiando el planeta.
—Sí, bueno, independientemente de los problemas que tú tengas con el nuevo gobierno, dejémoslo correr, ¿vale? —le previno Han—. Por una vez, me gustaría pasar desapercibido.
Lando rió por lo bajo.
—Como quieras.
La iluminación del bar era menos intensa que la del casino, pero aun así suficiente. Eligieron una mesa cercana a las mesas de juego y se sentaron. El holograma de una atractiva muchacha surgió del centro de la mesa.
—Buenas tardes, caballeros —dijo, con agradable acento Básico—. ¿En qué les puedo servir?
—¿Tienen alguna botella de vino Necr'ygor Omic? —preguntó Lando.
—Ya lo creo. Cosechas del 47, 49, 50 y 52.
—Tomaremos media botella del 49 —pidió Lando.
—Gracias, caballeros.
El holograma se desvaneció.
—¿Es la contraseña? —preguntó Han, mientras su mirada vagaba por el casino.
Era media tarde, hora local, pero la mitad de las mesas ya estaban ocupadas. En contraste, el bar estaba casi vacío. Los únicos clientes eran algunos humanos y alienígenas. Por lo visto, beber ocupaba un lugar más bajo que jugar en la lista de los vicios populares de Gados.
—En realidad, no indicó qué debíamos beber —respondió Lando—, pero como me gusta el Necr'ygor Omic...
—Y como Coruscant va a pagar la factura...
—Algo así.
El vino llegó sobre una bandeja servida mediante una compuerta deslizante dispuesta en el centro de la mesa.
—¿Algo más, caballeros? —preguntó el holograma.
Lando negó con la cabeza. Cogió la botella y las dos copas que la acompañaban.
—Ahora no, gracias.
—A usted.
La chica y la bandeja desaparecieron.
—Bien —dijo Lando, sirviendo el vino—. Creo que deberemos esperar.
—Bien, mientras esperas, echa un vistazo disimulado —indicó Han—. La tercera mesa de sabacc de atrás; cinco hombres y una mujer. Dime si el segundo tipo de la derecha es quien yo me figuro.
Lando levantó la copa de vino hacia la luz, como si examinara su color, y mientras lo hacía se volvió a medias.
—¿No es Fynn Torve?
—Eso creo. He pensado que le habrías visto en fechas más recientes que yo.
—No, desde que tú y yo huimos juntos de Kessel. —Lando enarcó una ceja—. Justo antes de aquella otra gran partida de sabacc —añadió con sequedad.
Han le dedicó una mirada ofendida.
—Ya no estás dolido por lo del Halcón, ¿verdad?
—Bien... —Lando reflexionó—. No, es probable que no. No más dolido que cuando perdí la partida con un aficionado como tú...
—¿Aficionado?
—... pero debo confesar que, durante un tiempo, pasaba las noches en blanco, planeando horribles venganzas. Menos mal que nunca lo hice.
Han volvió a mirar hacia la mesa de sabacc.
—Si te sirve de consuelo... Si yo no te hubiera ganado el Halcón, es posible que ahora no estuviéramos sentados aquí. La primera Estrella de la Muerte del Imperio se habría apoderado de Yavin, para después desmembrar la Alianza planeta por planeta. Y habría sido el fin.
Lando se encogió de hombros.
—Puede que sí, y puede que no. Con gente como Lcia y Ackbar al mando...
—Leía habría muerto —le interrumpió Han—. Ya iba camino de la ejecución cuando Luke, Chewie y yo la sacamos de la Estrella de la Muerte.
El recuerdo le provocó escalofríos. Había estado muy cerca de perderla para siempre. Y jamás habría sabido lo que había perdido. Y ahora que lo sabía..., aún podía perderla.
—Estará bien, Han —dijo Lando en voz baja—. No te preocupes. —Meneó la cabeza—. Ojalá supiera por qué los imperiales querían capturarla.
—Yo sé lo que quieren —gruñó Han—. Quieren a los gemelos.
Lando le miró, asombrado.
—¿Estás seguro?
—Tan seguro como de todo lo demás. ¿Por qué no utilizaron armas aturdidoras cuando nos tendieron la emboscada en Bpfassh'? Porque había más de un cincuenta por ciento de posibilidades de provocar un aborto.
—Parece razonable —admitió Lando, malhumorado—. ¿Lo sabe Leia?
—No lo sé. Es probable.
Miró hacia las mesas de sabacc. La alegre decadencia de la escena le deprimió de repente. Si Torve era el contacto de Karrde, que se dejara de tonterías y fuera al grano. No había muchas posibilidades donde elegir.
Sus ojos se apartaron del casino, vagaron hacia el bar... y se detuvieron. Sentados en un extremo, a una mesa oculta por las sombras, había tres hombres.
Los puertos de carga siempre tenían un aire inconfundible, una combinación de ruidos, olores y vibraciones que todos los pilotos veteranos reconocían al instante. Los oficiales de seguridad planetaria también poseían un algo inconfundible.
—Oh, oh —murmuró.
—¿Qué pasa? —preguntó Lando, y paseó la mirada por la sala, aparentando indiferencia. Sus ojos llegaron a aquella mesa—. Oh, oh —coreó—. Así, entre nosotros, yo diría que eso explica por qué Torve está de incógnito en una mesa de sabacc.
—Y haciendo lo posible por no hacernos caso.
Han observó a los agentes de seguridad por el rabillo del ojo e intentó atraer su atención. Si interferían en la cita, sólo podría exhibir sus credenciales de la Nueva República para impresionarles, truco que podía o no funcionar. Casi pudo escuchar los educados gritos que Fey'lya lanzaría al enterarse.
Pero si iban detrás de Torve, y participaban en el peinado que Lando y él habían visto antes de entrar...
Valía la pena arriesgarse. Dios unos golpecitos en el centro de la mesa.
—Camarera.
El holograma reapareció.
—¿Sí, señores?
—Déme veinte fichas de sabacc, por favor.
—Por supuesto —dijo la joven, y se desvaneció.
—Espera un momento —le advirtió Lando, mientras Han vaciaba la copa—. No pensarás ir ahí, ¿verdad?
—¿Se te ocurre una idea mejor? —replicó Han, y ajustó el desintegrados en su funda—. Si es nuestro contacto, no tengo el menor deseo de perderle.
Lando suspiró, resignado.
—Menos mal que íbamos a pasar desapercibidos. ¿Qué quieres que haga?
—Prepararte a provocar algún alboroto. —El centro de la mesa se abrió y apareció un pulcro montón de fichas de sabacc—. De momento, da la impresión de que le están vigilando. Tal vez podamos sacarle de aquí antes de que lleguen más agentes.
—¿Y si no?
Han recogió las fichas y se levantó.
—Entonces, intentaré crear cierta confusión, y nos encontraremos en el Halcón.
—Perfecto. Buena suerte.
Había dos asientos libres en la mesa de Torve. Han eligió uno, se sentó y dejó caer las fichas sobre la mesa, con un ruido metálico.
—Denme cartas —dijo.
Los demás levantaron la vista; sus expresiones abarcaron desde la sorpresa al fastidio. Torve también levantó la vista. Han arqueó la ceja.
—¿Tú repartes, amigo? Dame cartas.
—No..., no me toca a mí —dijo Torve, y desvió la vista hacia el hombre gordo sentado a su derecha.
—Ya hemos empezado —dijo el gordo, con voz hosca—. Espera a la siguiente partida.
—¿Cómo, si ni siquiera habéis apostado?
Han indicó el puñado de fichas de la apuesta inicial. En contraste, el bote estaba muy bien surtido. La sesión habría empezado dos horas antes, como mínimo. Tal vez por eso, el que repartía no quería sangre fresca en una partida que, probablemente, iba a reportarle la victoria.
—Vamos, dame mis cartas —dijo, y tiró una ficha al centro de la mesa.
El que repartía, poco a poco, con ojos iracundos, le tendió dos cartas.
—Así me gusta —aprobó Han—. Me trae recuerdos de los viejos tiempos. Siempre ganaba.
Torve le dirigió una mirada penetrante, sin expresar la menor emoción.
—¿De veras? —dijo, en tono indiferente—. Bueno, ahora está jugando con los mejores, no con cualquier desgraciado. Tal vez no recibirá las recompensas a que estaba acostumbrado.
—No soy un aficionado —replicó Han, irritado—. En el último mes habré ganado unas..., bueno, digamos sesenta y tres partidas.
Un brillo de inteligencia apareció en el rostro de Torve. Era el número de su muelle de aterrizaje.
—Eso significa grandes ganancias —murmuró.
Ocultó una mano debajo de la mesa. Han se puso en tensión, pero la mano reapareció vacía. Los ojos de Torve inspeccionaron la sala y se detuvieron un segundo en la mesa donde Lando estaba sentado, antes de clavarse en Han.
—¿Está decidido a perder su dinero?
Han sostuvo su mirada.
—Correré el riesgo. Torve asintió lentamente. —Aceptaré su palabra.
—Todo esto es muy interesante —dijo uno de los jugadores—. A los demás también nos gustaría jugar a cartas.
Torve enarcó las cejas.
—Apuesto cuatro —propuso.
Han miró sus cartas: la dama de bastos y el cuatro de oros. —Claro —dijo. Cogió seis fichas de su montón y las depositó en el centro de la mesa—. Veo las cuatro, y dos más.
Notó un movimiento a su espalda.
—¡Tramposo! —gritó en su oído una voz profunda.
Han dio un brinco y se volvió en redondo, mientras su mano volaba hacia el desintegrador, pero antes de que finalizara el movimiento una gigantesca mano le arrebató las dos cartas.
—Es usted un tramposo, señor —bramó de nuevo la voz.
—No sé de qué está hablando —dijo Han, y alzó la cabeza para mirar a su asaltante.
Casi se arrepintió de su decisión. Sobre él se cernía un hombre barbudo que le doblaba en tamaño, y cuya expresión sólo podía describirse como inflamada de fervor religioso.
—Sabe muy bien de qué estoy hablando —dijo el desconocido, subrayando cada palabra—. Esta carta —agitó una carta de Hanestá trucada.
Han parpadeó.
—No es verdad —protestó.
Una multitud se había congregado alrededor de la mesa: agentes de seguridad del casino, empleados, curiosos y, probablemente, algunos clientes sedientos de sangre.
—Es la misma carta que me han dado.
—¿De veras?
El hombre cogió la carta con su mano gigantesca, la sostuvo frente a la cara de Han, y tocó la esquina con la punta de un dedo.
La dama de bastos se transformó en el seis de espadas. El hombre tocó de nuevo la esquina y se convirtió en la cara de la Moderación, y luego en el ocho de copas, y luego en el comodín, y luego en el rey de oros...
—Es la carta que me han dado —repitió Han. Regueros de sudor resbalaban por su cuello. Una buena táctica para pasar desapercibido—. No es culpa mía si está trucada.
Un hombrecillo de rostro aguerrido apartó de un codazo al barbudo.
—Ponga las manos sobre la mesa —ordenó a Han, con una voz que hacía juego con su cara—. Apártese a un lado, reverendo. Nosotros nos ocuparemos de esto.
¿Reverendo? Han miró al gigante de nuevo, y esta vez vio la franja negra plastificada que se destacaba en su cuello.
—Reverendo, ¿eh? —dijo, descorazonado.
Sabía que la galaxia estaba plagada de grupos religiosos extremistas, cuya principal pasión en la vida parecía concentrarse en eliminar todas las clases de juego. Y a toda clase de jugadores.
—Las manos sobre la mesa, he dicho —repitió el guardia de seguridad, mientras extendía la mano para apoderarse de la carta sospechosa que el reverendo sostenía. Le echó un vistazo, la probó y cabeceó—. Muy hábil, tío —dijo, y miró a Han con su expresión más ceñuda.
—Habrá escondido la carta que le dieron —dijo el reverendo. No se había apartado ni un milímetro de Han—. ¿Dónde está, tahúr?
—La carta que me dieron está justo en la mano de su amigo —replicó Han—. No necesito hacer trampas para ganar al sabacc. Si la carta está trucada, es porque me la han dado así.
—¿De veras?
El reverendo se volvió de repente hacia el gordo que había repartido. Continuaba sentado a la mesa, casi perdido entre la multitud. —Sus cartas, señor, por favor —pidió, y extendió la mano.
El gordo se quedó boquiabierto.
—¿Qué dice? ¿Por qué iba a darle una carta trucada? Además, es la baraja de la casa, ¿ve?
—Bien, sólo hay, una forma de comprobarlo, ¿no le parece? —dijo el reverendo, apoderándose de la baraja—. Además, no costará nada registrarles —señaló a Han y al gordo— para saber cuál de los dos esconde la carta. Creo que es una forma racional de zanjar la cuestión, ¿no crees, Kampl? —preguntó al ceñudo agente de seguridad.
—No nos diga cómo hemos de hacer nuestro trabajo, reverendo —gruñó Kampl—. Cyru, trae el analizador, por favor.
El analizador era un aparato que cabía en la palma de la mano, destinado a descubrir trampas.
—Primero, ése —ordenó Kampl, y señaló a Han.
—Muy bien. —El llamado Cyru inspeccionó a Han con el aparato—. Nada.
La primera señal de incertidumbre apareció en el rostro de Kampl.
—Prueba otra vez.
El otro obedeció.
—Nada. Lleva un desintegrador, un comunicador, una tarjeta de identidad, y nada más.
Kampl continuó mirando a Han durante un largo momento. Después, de mala gana, se volvió hacia el gordo.
—¡Protesto! —exclamó el jugador, poniéndose en pie de un salto—. Soy un ciudadano de clase doble A. No tienen derecho a arrojar sobre mí esta clase de acusación, totalmente infundada.
—Aquí, o en la comisaría —ladró Kampl—. Como prefiera.
El jugador lanzó una mirada venenosa hacia Han, pero guardó un silencio total mientras el técnico de seguridad le inspeccionaba.
—Nada, tampoco —informó, con cierta expresión de estupor.
—Examina el suelo —ordenó Kampl—, a ver si alguno la ha tirado.
—Y cuenta las cartas que quedan en la baraja —añadió el reverendo.
Kampl se volvió en redondo.
—Por última vez...
—Porque si sólo encontramos las setenta y seis cartas reglamentarias —le interrumpió el reverendo, con voz cargada de suspicacia—, puede que, en realidad, estemos buscando una baraja amañada.
Kampl respingó, como si un escorpión le hubiera picado.
—Aquí no amañamos barajas —replicó.
—¿No? —El reverendo le taladró con la mirada—. ¿Ni siquiera cuando hay gente muy especial jugando, gente que reconocería una carta especial cuando apareciera?
—Eso es ridículo —bramó Kampl, y avanzó un paso hacia el religioso—. El «LoBue» es un establecimiento respetable y legal. Ninguno de estos jugadores tiene relación con...
—¡Oiga! —exclamó de repente el gordo—. ¿Dónde se ha metido el tipo que estaba sentado a mi lado?
El reverendo bufó.
—Ya. De modo que ninguno de ellos tiene relación con ustedes, ¿no?
Alguien profirió una espantosa blasfemia y se abrió paso a empujones entre la multitud, uno de los tres agentes de seguridad planetaria que vigilaban la mesa. Kampl le vio marchar, respiró hondo y se volvió hacia Han.
—¿Querrá decirme el nombre de su socio?
—No era mi cómplice, y no he hecho trampas. Si quiere acusarme oficialmente, lléveme a la comisaría. De lo contrario... —se levantó y recogió las fichas restantes—, me voy.
Por un momento, pensó que Kampl no se iba a tragar su farol, pero Kampl carecía de pruebas y, por lo visto, no quería meterse en líos que sólo le proporcionarían dolores de cabeza.
—Claro. Lárguese de aquí —rugió—. No vuelva jamás.
—No se preocupe.
La multitud empezó a disgregarse, y regresó sin más problemas a su mesa. Hacía rato que Lando se había marchado, lo cual no le sorprendió, pero lo que sí le dejó de una pieza fue que había pagado la cuenta antes de irse.

—Qué rapidez —fue el saludo de Lando, desde lo alto de la rampa de entrada al Halcón—. Pensaba que tardarían una hora en soltarte, como mínimo.
—No tenían pruebas. —Han subió por la rampa y tocó el botón de la escotilla——. Espero que Torve no te diera esquinazo.
Lando negó con la cabeza.
—Está esperando en el salón. —Enarcó las cejas—. Y se considera en deuda con nosotros.
—Lo cual nos podría ser muy útil —dijo Han, _v avanzó por el pasillo curvo.
Torve estaba sentado ante el tablero de hologramas del salón, con tres pequeños cuadernos de datos frente a él.
—Me alegro de volver a verte ——dijo Han cuando entró.
—Y yo a ti, Solo —contestó el otro con gravedad. Se puso en pie y extendió la mano hacia Han—. Ya le he dado las gracias a Carlissian, pero quería dártelas a ti también. Tanto por la advertencia como por ayudarme a salir de allí. Estoy en deuda con vosotros.
—No hay problema. —Han agitó la mano, como quitándole importancia al asunto—. Creo que tu nave está en el muelle sesenta y tres, ¿no?
—La nave de mi patrón —corrigió Torve con una mueca—. Por suerte, no lleva nada de contrabando en este momento. Ya lo he descargado. Es obvio que sospechan de mí.
—¿Qué clase de contrabando llevabas? —preguntó Lando, colocándose detrás de Han—. No es ningún secreto, ¿verdad?
Torve enarcó una ceja.
—No es ningún secreto, pero no os lo vais a creer. Llevaba comida.
—Tienes razón —admitió Han—. No me lo creo.
Torve movió la cabeza a un lado.
—Yo tampoco, al principio. Por lo visto, hay un grupo de gente en las colinas del sur que no tiene en mucho aprecio al nuevo gobierno.
—¿Rebeldes?
—No, y eso es lo más extraño. Ni son rebeldes, ni causan problemas, ni siquiera acaparan recursos vitales. Son gente sencilla, y sólo desean que les dejen en paz para seguir viviendo de esa manera. Al parecer, el gobierno está decidido a dar ejemplo con ellos, y entre otras cosas les ha cortado el suministro de comida y medicinas hasta que acepten entrar en cintura, como todo el mundo.
—Muy propio de este gobierno —comentó Lando—. Ningún tipo de autonomía regional.
—Por lo tanto, pasamos comida de contrabando —concluyó Torve—. Un asunto demencia]. De todos modos, me alegro de volver a veros a los dos. Muchos grupos se han roto durante los últimos años, sobre todo desde que Jabba cogió la sartén por el mango.
Han y Lando intercambiaron una mirada.
—Bueno, no es que volvamos a trabajar juntos, exactamente —le corrigió Han—. Combatimos en el mismo bando durante la guerra, pero hasta entonces...
—Hasta entonces, yo quería matarle —explicó Lando—. Poca cosa.
—Claro —dijo con cautela Torve, paseando su mirada de uno a
otro—. Dejadme que lo adivine: el Halcón, ¿verdad? Me llegaron rumores de que lo habías robado.
Han miró a Lando y enarcó las cejas.
— ¿Robado?
—Como ya te dije, estaba muy enfadado. —Lando se encogió de hombros—. No fue un robo a mano armada, en realidad, pero poco le faltó. En aquel tiempo, yo era el dueño de un centro de distribución semilegal de naves usadas. Me quedé corto de dinero en una partida de sabacc que Han y yo estábamos jugando. Le ofrecí una de mis naves, la que quisiera, si ganaba. —Lanzó a Han una mirada burlona—. Supuse que elegiría uno de los relucientes yates cromados que se estaban llenando de polvo en la primera fila, pero no el carguero que yo reparaba en secreto para mí, apartado en un rincón.
—Hiciste un buen trabajo —reconoció Han—, aunque Chewie y yo hicimos otras reparaciones por nuestra cuenta.
—Estupendo —gruñó Lando—. Otro comentario como ése y lo recuperaré.
—Es probable que a Chewie no le hiciera ninguna gracia. —Han dirigió a Torve una dura mirada—. Todo esto ya lo sabías, ¿no es cierto?
Torve sonrió.
—No te enfades, Solo. Me gusta poner a prueba a mis clientes antes de empezar el negocio, hacerme una idea de si van a jugar limpio conmigo. La gente que miente sobre su historia, suele mentir también sobre el trabajo.
—¿Debo suponer que hemos superado la prueba?
—De maravilla —asintió Torve, sin dejar de sonreír—. Bien. ¿Qué puede hacer Talon Karrde por vosotros?
Han respiró hondo. Por fin. Su única preocupación en este momento era no estropear las cosas.
—Quiero ofrecerle un trato: la oportunidad de trabajar al servicio de la Nueva República.
Torve cabeceó.
—He oído que ibas haciendo la misma oferta a otros grupos de contrabandistas. La sensación general es que intentas tenderles una trampa para que Ackbar acabe con ellos.
—Ni hablar. A Ackbar no le emociona la idea, precisamente, pero la ha aceptado. Necesitamos conseguir más capacidad de embarque como sea, y los contrabandistas son la alternativa lógica. Torve se humedeció los labios.
—A juzgar por lo que he oído, parece una propuesta interesante, pero no soy yo quien ha de tomar la decisión, por supuesto.
—Pues condúcenos hasta Karrde —sugirió Lando—, para que Han hable con él directamente.
—Lo siento, pero en este momento se encuentra en la base principal. —Torve meneó la cabeza—. No puedo llevaros allí.
— ¿Por qué?
—Porque no permitimos que los extraños entren y salgan por las buenas —dijo con paciencia Torve—. Para empezar, carecemos de las apabullantes medidas de seguridad que Jabba había desplegado en Tatooine.
—No somos exactamente... —empezó Lando.
Han le interrumpió con un ademán.
—Muy bien —dijo a Torve—. ¿Cómo piensas regresar allí?
Torve abrió y cerró la boca.
—Tendré que buscar una manera de solucionar el embargo de mi nave, imagino.
—Tardarás bastante —dijo Han—. Además, aquí te conocen. Sin embargo, si apareciera alguien provisto de las credenciales apropiadas, podría liberarlo antes de que nadie supiera lo que había pasado. Torve enarcó una ceja.
—¿Tú, por ejemplo?
Han se encogió de hombros.
—Podría hacerlo. Después del incidente en el «LoBue», supongo que debería mentir, pero estoy seguro de que todo se arreglaría.
—Estoy seguro —replicó Torve con sarcasmo—. ¿Y el precio...?
—Ninguno. A cambio, sólo quiero que nos dejes conducirte a tu base, y un cuarto de hora de conversación con Karrde.
Torve le miró con la boca apretada.
—Si lo hago, me meteré en un buen lío. Ya lo sabes.
—No somos extraños, precisamente —le recordó Lando—. Me encontré con Karrde una vez, y tanto Han como yo hemos guardado durante años importantes secretos militares de la Alianza. Tenemos una larga lista de gente que confía en nosotros.
Torve volvió a pasear su mirada de Lando a Han.
—Me meteré en un buen lío —repitió con un suspiro—, pero creo que estoy en deuda con vosotros. No obstante, pondré una condición: guiaré yo la nave cuando entremos, mediante un módulo codificable que luego borraré. Karrde decidirá si vosotros hacéis lo mismo cuando salgáis.
—Me parece bien —aprobó Han.
La paranoia era un estado psíquico habitual entre los contrabandistas. En cualquier caso, no abrigaba el menor interés por saber dónde paraba Karrde.
—¿Cuándo podremos marcharnos?
—En cuanto estéis preparados. —Torve indicó con un cabeceo las fichas de sabacc que Han tenía en la mano—. A menos que quieras volver al «LoBue» y jugártelas —añadió.
Han había olvidado que aún guardaba las fichas.
—Ni hablar —gruñó, y dejó caer el montoncito sobre el tablero de hologramas—. Procuro no jugar a sabacc cuando hay fanáticos pisándome los talones.
—Sí, el reverendo montó un buen espectáculo, ¿eh? No sé lo que habríamos hecho sin él.
—Espera un momento —dijo Lando—. ¿Le conoces?
—Claro —sonrió Torve—. Es mi contacto con el clan de las colinas. Sin la presencia de unos forasteros como vosotros, no habría podido montar aquel follón.
—Vaya con el jodido... —Han apretó los dientes—. Supongo que la carta trucada era suya, ¿no?
—Por supuesto. —Torve miró con inocencia a Han—. ¿De qué te quejas? Has conseguido lo que querías. Voy a llevaros a presencia de Karrde. ¿Correcto?
Han reflexionó. Torve tenía razón, desde luego, pero aun así... —Correcto —admitió—. Se acabaron los tiempos heroicos.
Torve resopló.
—Dímelo a mí. Va, conecta el ordenador para empezar a codificar un módulo de navegación.





21




Mara se detuvo ante la puerta de la sala de descanso y se preguntó, inquieta, a qué venía esta súbita reunión. Karrde no lo había explicado, pero algo en su voz despertó su antiguo instinto de supervivencia. Comprobó el diminuto desintegrador que llevaba en el interior de su manga y abrió la puerta.
Suponía que ya habría dos personas en la sala, como mínimo: Karrde, el encargado de la sala y los demás que hubieran sido convocados. Ante su sorpresa, sólo vio a Karrde.
—Entra, Mara —la invitó, levantando la vista de su cuaderno—. Cierra la puerta.
La joven obedeció.
—¿Problemas? —preguntó.
—Un pequeño problema —la tranquilizó—. Un poco extraño. Fynn Torve acaba de llamar, para anunciar que regresa... con invitados. Los antiguos generales de la Nueva República Lando Carlissian v Han Solo.
Mara sintió un nudo en el estómago.
—¿Qué quieren?
Karrde se encogió de hombros.
—Al parecer, hablar conmigo.
Por un segundo, los pensamientos de Mara se centraron en Skywalker, todavía encerrado en su habitación, al otro lado del recinto. Pero no... No había forma de que ningún miembro de la Nueva República conociera su paradero. Ni siquiera la gente de Karrde lo sabía, incluyendo a la gente que se encontraba en Myrkr.
—¿Vienen en su nave? —preguntó.
—De hecho, la suya es la única que viene —precisó Karrde—. Torve les acompaña.
Los ojos de Mara se desviaron hacia el equipo de comunicaciones. situado detrás del hombre.
—¿Como rehén?
Karrde meneó la cabeza.
—No lo creo. Dio el santo y seña correcto. El Etéreo sigue en Abregado. Ha sido embargado por las autoridades locales, o algo así. Por lo visto, Carlissian y Solo ayudaron a Torve a evitar un destino similar.
—Pues déles las gracias, ordene que dejen bajar a Torve, y dígales que se larguen del planeta. Usted no les ha invitado.
—Es cierto —admitió Karrde, observándola con interés—. Por otra parte, Torve parece pensar que está en deuda con ellos.
—Pues que sea él quien la pague.
La piel que rodeaba los ojos de Karrde se tensó.
—Torve es uno de mis socios —dijo con frialdad—. Sus deudas son también las de la organización. Ya deberías saberlo a estas alturas. Mara sintió que su garganta se agarrotaba cuando se le ocurrió una súbita y horrible idea.
—No pensará devolver a Skywalker a sus amigos, ¿verdad?
—¿Vivo, quieres decir?
Mara le miró fijamente durante un largo momento; inspeccionó la leve sonrisa, las espesas pestañas y la expresión, cuidadosamente compuesta, de total desinterés en la cuestión. Era una máscara, y ella lo sabía. Karrde quería saber por qué odiaba a Skywalker, y con auténtica pasión.
En lo que a ella atañía, podía seguir queriéndolo hasta el fin de los tiempos.
—Supongo que no se le habrá ocurrido —siseó— que Solo y Carlissian han tramado todo esto, incluyendo el embargo del Etéreo, para encontrar esta base.
—Se me ha ocurrido, sí. Lo deseché como algo demasiado tortuoso.
—Por supuesto —dijo Mara con sarcasmo—. El gran y noble Han Solo jamás haría algo tan artero, ¿verdad? No ha contestado a mi pregunta.
—¿Acerca de Skywalker? Pensé que lo había dejado claro, Mara: permanecerá aquí hasta que averigüe por qué el gran almirante Thrawn se interesa tanto por él. Al menos, necesitamos saber lo que vale, y para quién, antes de ponerle un precio. He destacado algunos agentes; con un poco de suerte, lo sabremos dentro de pocos días.
—Y entretanto, sus aliados llegarán dentro de escasos minutos.
—Sí —admitió Karrde, y se humedeció los labios—. Habrá que trasladar a Skywalker a un lugar algo más apartado. No podemos arriesgarnos a que Solo y Carlissian se tropiecen con él. Quiero que le traslades al almacén número cuatro.
—Es donde guardamos a su androide —le recordó Mara.
—El almacén tiene dos cuartos; ponle en el otro. —Karrde señaló su cintura—. Acuérdate de quitarte eso antes de que llegueñ nuestros invitados. Dudo que dejen de reconocerlo.
Mara bajó la vista hacia la espada de luz de Skywalker, que colgaba de su cinturón.
—No se preocupe. Si no le importa, prefiero no verles.
—Sí me importa. Quiero que estés presente cuando les reciba, y puede que también en la cena. Por lo demás, estás excusada de todas las demás actividades sociales.
—¿Se van a quedar todo el día, pues?
—Y también toda la noche, tal vez. Dejando aparte las obligaciones de un anfitrión perfecto, ¿se te ocurre una manera mejor de demostrar a la República, en caso necesario, que Skywalker nunca estuvo aquí?
Era lógico, pero no tenía por qué gustarle.
—¿Advertirá a la tripulación del Salvaje Karrde que mantenga la boca cerrada?
—Haré algo mejor —dijo Karrde, y señaló el equipo de comunicaciones—. He ordenado a todos cuantos saben lo de Skywalker que preparen el Hielo Estrellado. Lo cual me recuerda algo; después de trasladar a Skywalker, quiero que ocultes su caza en el bosque. Bastará con que lo alejes medio kilómetro más. No quiero que te adentres sola en el bosque más de lo necesario. ¿Sabes pilotar ese tipo de cazas?
—Sé pilotar lo que sea.
—Bien —sonrió Karrde—. Será mejor que te vayas. El Halcón Milenario aterrizará antes de veinte minutos.
Mara respiró hondo.
—Muy bien —dijo, y salió de la sala.
El recinto estaba desierto cuando lo atravesó en dirección a los barracones. Por orden de Karrde, sin duda. Había despejado la zona para que condujera a Skywalker al almacén sin que nadie les viera. Llegó a la habitación, desconectó la cerradura y abrió la puerta.
Estaba de pie junto a la ventana, vestido con la misma túnica negra, pantalones y botas altas que llevaba aquel día en el palacio de Jabba.
El día en que ella contempló en silencio cómo él destruía su vida. —Coge tu maletín y salgamos —gruñó, moviendo el desintegrador—. Es día de traslado.
Luke no apartó los ojos de ella mientras caminaba hacia la cama. No miraba el desintegrador, sino a su cara.
—¿Karrde ha tomado la decisión? —preguntó con calma, mientras cogía el maletín.
Por un momento estuvo tentada de decirle que no, que se trataba de una iniciativa propia, a ver si las implicaciones de sus palabras agrietaban aquella enloquecedora serenidad Jedi, pero hasta un Jedi lucharía si pensara que le conducían a la muerte, y no podía perder tiempo.
—Te trasladas a uno de los almacenes. Tenemos compañía, y no queremos que nadie te vea. Muévete.
Le guió hasta el almacén número cuatro, un edificio de dos plantas alejado del tráfico principal del recinto. El cuarto de la izquierda, utilizado para guardar aparatos sensibles o peligrosos, era también el único provisto de cerradura, sin duda el motivo que había propiciado la decisión de Karrde. Abrió la cerradura sin apartar la vista de Skywalker, preguntándose si Karrde habría tenido tiempo de desmontar el mecanismo del interior. Una rápida mirada le demostró que no. Bueno, sería fácil corregir el olvido.
—Entra —ordenó.
Encendió la luz y le indicó que avanzara. Luke obedeció.
—Parece acogedor —comentó, mientras examinaba la habitación sin ventanas y las columnas de cajas amontonadas, que ocupaban la mitad del espacio—. Y también tranquilo.
—Ideal para que un Jedi medite —replicó la mujer.
Se acercó a una caja abierta, cuyo letrero rezaba «Discos Desintegradores», y examinó su interior. Ningún problema. La utilizaban para guardar monos usados. Inspeccionó las demás cajas y confirmó que no contenían nada susceptible de ser utilizado para escapar.
—Te traeremos más tarde un catre o algo por el estilo —dijo, mientras retrocedía hacia la puerta—. Y comida también.
—Estoy bien, de momento.
—¿Y a mí, qué?
El mecanismo de cierre interior se encontraba detrás de una delgada placa metálica. Dos disparos de su desintegrador soltaron un extremo de la placa y la retorcieron; un tercero vaporizó un grupo escogido de cables.
—Disfruta de la tranquilidad —dijo, y se marchó.
La puerta se cerró detrás de la joven, y Luke se quedó solo de nuevo.
Paseó la vista a su alrededor. Cajas amontonadas, ninguna ventana, una sola puerta cerrada.
—He estado en peores lugares —murmuró para sí—. Al menos, aquí no hay ningún Rancor.
Frunció el ceño por un momento y se preguntó por qué habría acudido a su mente el pozo de Rancor que había en el palacio de Jabba, pero pronto lo olvidó. La desnudez de su nueva celda sugería que el traslado había sido una decisión rápida, tal vez precipitada por la inminente llegada de los visitantes que Mara había mencionado.
De ser cierto, existía alguna posibilidad de que hubieran cometido por fin una equivocación.
Se acercó a la puerta, apartó un poco la placa metálica, todavía caliente, y se arrodilló para examinar el mecanismo de cierre. Han había dedicado algunas horas a enseñarle las ventajas de las cerraduras electrónicas, y si Mara no la había dañado en exceso, quizá pudiera desconectarla.
Su aspecto no era prometedor. Por casualidad o a propósito, el disparo de Mara había vaporizado los cables del suministro de energía del control interior, justo hasta el conducto de la pared, donde no había forma de cogerlos.
Pero si descubría otro suministro de energía...
Se levantó, se sacudió las rodillas y caminó hacia las pilas de cajas. Mara había examinado sus etiquetas, pero sólo había mirado en el interior de una. Un registro más a fondo tal vez descubriera algo útil.
Por desgracia, el registro duró menos que su examen de la cerradura. La mayoría de las cajas estaban selladas de tal forma que resultaba imposible abrirlas sin las herramientas adecuadas, y las que no, contenían ropa o aparatos sin importancia para sus propósitos.
«Muy bien —se dijo, tomando asiento en el borde de una caja, mientras buscaba la inspiración—. No puedo utilizar la puerta. No hay ventanas.» Pero había otra habitación en el almacén. Había visto la otra puerta mientras Mara abría ésta. Tal vez había una puerta que las comunicara, o un espacio intermedio por donde arrastrarse, oculto detrás de las cajas abandonadas.
No era probable que Mara hubiera pasado por alto un detalle tan obvio, pero tenía tiempo, y nada más a qué dedicarlo. Se levantó, empezó a bajar las cajas y a apartarlas de la pared.
Apenas había iniciado la tarea cuando lo encontró. No era una puerta, sino algo casi tan bueno: una toma múltiple, encastrada en la pared, justo encima del zócalo.
Karrde y Mara habían cometido una equivocación.
La placa metálica, ya bastante deformada por el disparo de Mara, fue relativamente fácil de doblar. Luke la forzó, hasta que un fragmento más o menos triangular quedó suelto. Era demasiado débil para abrir las cajas selladas, pero quizá serviría para destornillar una toma de electricidad normal.
Se tendió en el estrecho hueco que había entre la pared y las cajas. Aplicó su destornillador improvisado al primer tornillo, y oyó un suave pitido.
Se quedó inmóvil y escuchó. El pitido se repitió, seguido por una serie de gorjeos, también suaves. Gorjeos que le resultaron muy familiares...
—¿Erredós? —llamó en voz baja—. ¿Eres tú?
Se hizo el silencio durante un par de angustiosos segundos. Luego, de repente, se produjo una explosión de farfulleos electrónicos. Erredós, sin duda.
—Tranquilo, Erredós —dijo Luke—. Voy a intentar sacar esta toma. Debe de haber otra en tu lado. ¿Podrás abrirla?
Sonó un gorjeo de frustración.
—No, ¿eh? Bueno, espera un poco.
No era sencillo trabajar con el triángulo metálico, sobre todo en un espacio tan reducido, pero Luke sólo tardó dos minutos en quitar la cubierta y apartar los cables. Miró por el hueco y vio la parte posterior de la toma encastrada en la habitación de Erredós.
—Creo que no podré abrir tu toma desde aquí —informó al androide—. ¿Tu habitación está cerrada con llave?
Un pitido negativo, seguido por un extraño lloriqueo, como si Erredós estuviera girando sus ruedas.
—¿Un cerrojo? —preguntó.
Nuevos lloriqueos.
—¿Un collar?
Un pitido afirmativo, en tono de frustración. Un cerrojo dejaría marcas, pero un collar que rodeara la mitad inferior de Erredós sólo le permitiría mover las ruedas un poco.
—No importa —le tranquilizó Luke—. Si hay cable suficiente para llegar hasta la puerta, quizá pueda abrirla. En ese caso, los dos saldríamos de aquí.
Con mucho cuidado, a sabiendas de que podía recibir una fuerte descarga eléctrica, encontró el cable de alto voltaje y tiró de él. Había más del que imaginaba, casi un metro y medio.
Más de lo que imaginaba, pero mucho menos del que necesitaba. La puerta se encontraba a unos cuatro metros en línea recta, y le haría falta cierta longitud de parte floja del cable para empalmarlo en el mecanismo de cierre.
—Tardaré algunos minutos más —dijo a Erredós, mientras se devanaba los sesos.
La línea de baja tensión tenía metro y medio de parte floja, lo cual implicaba que las demás líneas también. Si podía cortar dicha longitud de dos, le bastaría para llegar a la cerradura.
El único problema era encontrar algo con qué cortarlas, sin electrocutarse de paso.
—Daría cualquier cosa por tener mi espada de luz un solo minuto —murmuró, mientras examinaba el borde de su destornillador improvisado.
No estaba muy afilado, pero los cables superconductores tampoco eran muy gruesos.
Le costó un par de minutos sacar los demás cables del conducto hasta el límite posible. Se levantó, se quitó la túnica, dobló las mangas dos veces para envolver el metal y empezó a cortar.
Bastante avanzado en su tarea, su mano resbaló de la manga aislante y tocó el metal desnudo un segundo. Echó la mano hacia atrás instintivamente.
Y entonces, su cerebro le comunicó algo.
—Oh, oh —murmuró, mientras contemplaba el cable medio cortado.
Se oyó un silbido interrogativo en la otra habitación.
—Acabo de tocar un cable, y no ha pasado nada —explicó al androide. Erredós silbó—. Sí —admitió Luke.
Dio un golpecito al cable, volvió a tocarlo, mantuvo el dedo apretado sobre él.
A fin de cuentas, Karrde y Mara no habían cometido ninguna equivocación. Habían cortado la corriente de la toma.
Siguió un momento arrodillado, sosteniendo el cable, y se preguntó qué iba a hacer ahora. Aún tenía todo el cable, pero sin corriente eléctrica para conectarlo. Debía de haber en la habitación pequeñas fuentes de energía, unidas a los módulos de repuesto almacenados, pero guardadas en las cajas que no podía abrir. ¿Y si utilizaba el cable para abrirlas, para cortar los cierres, por ejemplo?
Aferró con firmeza el cable y tiró de él, con el fin de determinar su resistencia a la tensión. Sus dedos se deslizaron sobre la capa aislante. Arrolló el cable alrededor de su mano derecha...
Y se detuvo, con una súbita sensación de cosquilleo en la nuca. Su mano derecha. Su mano derecha artificial. Su mano derecha artificial, con suministro dual de electricidad...
—Erredós, ¿sabes algo sobre repuestos de miembros cibernéticos?
Levantó la placa de acceso a la muñeca con su triángulo metálico. Se produjo una breve pausa, y después un gorjeo cauteloso y ambiguo.
—No tardaremos mucho tiempo —aseguró al androide, contemplando el laberinto de cables y servos instalados en el interior de su mano. Había olvidado la increíble complejidad del invento—. Sólo necesito sacar uno de los suministros de fuerza. ¿Crees que podrás guiarme a lo largo del proceso? —Esta vez la pausa fue más breve, y la respuesta más segura—. Bien —dijo Luke—. Pongamos manos a la obra.





22




Han terminó las presentaciones, se sentó y aguardó.
—Interesante —dijo Karrde, algo divertido, sin revelar en absoluto lo que estaba pensando en realidad—. Muy interesante. Supongo que el Consejo Provisional nos proporcionaría garantías legales de todo esto.
—Garantizaremos lo que podamos —contestó Han—. Su protección, la legalidad de la operación, todo eso. Naturalmente, no podemos garantizar márgenes de beneficios, o cosas por el estilo.
—Naturalmente —repitió Karrde, y su mirada se desvió hacia Lando—. Está muy callado, general Carlissian. ¿Cómo encaja usted en todo esto?
—Como amigo. Alguien que sabía cómo ponerse en contacto con usted. Y alguien capaz de garantizar la integridad y honradez de Han.
Una leve sonrisa se insinuó en los labios de Karrde.
—Integridad y honradez. Unas palabras muy interesantes, con relación a un hombre con la diversificada reputación del capitán Solo. Han hizo una mueca, y se preguntó a qué incidente en particular se estaría refiriendo Karrde. Admitió que había una gran variedad donde elegir.
—Esa diversidad pertenece al pasado —respondió.
—Por supuesto —dijo Karrde—. Como ya he dicho, su propuesta es muy interesante, pero creo que para mi organización no.
—¿Puedo preguntarle por qué?
—Muy sencillo, porque ciertos grupos podrían llegar a creer que habíamos tomado partido —explicó Karrde, mientras bebía de la copa que tenía al lado—. Teniendo en cuenta el alcance de nuestras operaciones, y las regiones en que estas operaciones tienen lugar, sería muy poco político por nuestra parte aceptar la propuesta.
—Entiendo —asintió Han—. Me gustaría convencerle de que hay formas de evitar que sus clientes se enteren.
Karrde volvió a sonreír.
—Creo que subestima la capacidad de la inteligencia imperial, capitán Solo. Saben más acerca de los movimientos de la República de lo que usted piensa.
—Dígamelo a mí. —Han hizo una mueca y miró a Lando—. Eso me recuerda que quería pedirle otra cosa. Lando me dijo que usted tal vez conocería a algún experto en descifrar códigos diplomáticos.
Karrde ladeó un poco la cabeza.
—Una interesante petición —comentó—, sobre todo viniendo de alguien que debería tener acceso a dichos códigos. ¿Acaso se están forjando intrigas entre la jerarquía de la Nueva República?
La última conversación con Winter, y sus veladas advertencias, cruzaron por la mente de Han.
—Es una cuestión puramente personal —aseguró a Karrde—. Muy personal, de hecho.
—Ah. Da la casualidad de que uno de los mejores expertos del ramo acudirá a la cena de esta noche. Están ustedes invitados, por supuesto.
Han consultó su reloj, sorprendido. Entre hablar de negocios y trivialidades, la entrevista de quince minutos con Karrde que Torve le había prometido se había convertido en una reunión de dos horas.
—No queremos abusar de su tiempo...
—No es ningún abuso —le tranquilizó Karrde. Dejó su copa sobre la mesa y se levantó—. Solemos olvidar la comida, inmersos en los negocios, y lo compensamos adelantando la cena a última hora de la tarde.
—Recuerdo aquellos maravillosos horarios de los contrabandistas —comentó Han con ironía, perdido en sus recuerdos—. Tiene suerte de comer dos veces al día.
—Ya lo creo —admitió Karrde—. ¿Quieren seguirme?
Han observó que el edificio principal se componía de tres o cuatro zonas circulares, cuyo centro era la gran sala donde crecía aquel extraño árbol. La habitación a la que Karrde les condujo se encontraba en el círculo exterior al gran salón, y ocupaba una cuarta parte de su circunferencia. Albergaba varias mesas redondas, algunas ya ocupadas.
—No observamos protocolo alguno respecto a las comidas —explicó Karrde, y les guió hasta la mesa situada en el centro de la sala, a la que ya estaban sentadas cuatro personas: tres hombres y una mujer.
Karrde indicó tres asientos vacíos.
—Buenas noches a todos —saludó a los demás—. Les presento a Carlissian y Solo, que cenarán con nosotros esta noche. —Señaló a los tres hombres de uno en uno—. Tres de mis socios: Wadewarn, Chin y Ghent. Ghent es el experto de quien les hablé; posiblemente el mejor en su especialidad. —Movió la mano hacia la mujer—. Ya conocen a Mara Jade.
—Sí.
Han se sentó y un leve estremecimiento recorrió su espina dorsal. Mara había acompañado a Karrde cuando les recibió al llegar, en aquella especie de salón del trono. No se había quedado mucho rato, pero no había dejado ni un instante de mirar a los recién llegados con aquellos increíbles ojos verdes.
Casi igual que ahora.
—De modo que usted es Han Solo —dijo el experto—. He oído hablar mucho de usted. Siempre quise conocerle.
Han desvió su atención de Mara a Ghent. Era poco más que un muchacho, recién salido de la adolescencia.
—Ser famoso es estupendo —respondió Han—, pero recuerde que todo cuanto ha oído son rumores, y ya se sabe que los rumores se exageran cada vez que se cuentan.
—Es usted demasiado modesto —dijo Karrde. —Hizo un ademán. En respuesta, un androide rechoncho rodó hacia ellos, cargado con una bandeja de algo semejante a hojas enrolladas—. Será difícil embellecer aquel incidente con los negreros zygerrianos, por ejemplo —dijo Karrde.
Lando levantó la vista de la bandeja.
—¿Guerreros zygerrianos? Nunca me hablaste de eso.
—No fue importante —dijo Han, y advirtió con una mirada a Lando que se olvidara del tema.
Por desgracia, Ghent no advirtió la mirada, o era demasiado joven para comprender su significado.
—Chewbacca y él atacaron una nave negrera zygerriana —explicó el muchacho, entusiasmado—. Los zygerrianos se asustaron tanto que abandonaron la nave.
—Eran más piratas que negreros —dijo Han, resignado—. Y no tenían miedo de mí; abandonaron la nave porque les dije que me acompañaban veinte milicianos, y que iba a subir a bordo para comprobar sus permisos de navegación.
Lando enarcó las cejas.
—¿Y se lo tragaron?
Han se encogió de hombros.
—En aquel tiempo, yo usaba una tarjeta de identificación imperial «prestada».
—¿Y saben lo que hizo después? —intervino Ghent—. Entregó la nave a los esclavos que encontró encerrados en la bodega. Se la dio, ¡así como suena! Incluyendo el cargamento, además.
—Caramba con el viejo sentimental —sonrió Lando, mientras mordía una de las hojas enrolladas—. No me extraña que nunca lo contaras.
Han hizo acopio de paciencia.
—La carga era producto del pillaje —gruñó—. Algunos objetos eran fácilmente reconocibles. Nos íbamos de Janodral Mizar. En aquel tiempo, existía la curiosa ley de que las víctimas de piratas o esclavistas podían repartirse el cargamento, si los piratas eran capturados o liquidados.
—La ley sigue vigente, por lo que yo sé —murmuró Karrde.
—Es probable. En cualquier caso, Chewie estaba conmigo..., y ya conoces la opinión de Chewie sobre los esclavistas.
—Sí —replicó con sequedad Lando—. Les habría ido mejor con los veinte milicianos.
—Y si yo no hubiera entregado la nave...
Han se interrumpió cuando sonó un leve pitido.
—Perdón —dijo Karrde, y sacó un comunicador del cinturón—. Aquí Karrde.
Han no pudo oír lo que le decían, pero el rostro de Karrde se tensó de repente.
—Voy en seguida.
Se levantó y prendió el comunicador en su cinturón.
—Perdonen. Un pequeño asunto requiere mi atención.
—¿Problemas? —preguntó Han.
—Espero que no. —Karrde miró hacia el otro extremo de la mesa, y Han se volvió a tiempo de ver que Mara se ponía en pie. Sólo tardaremos unos minutos. Sigan cenando, por favor.
Abandonaron la sala. Han miró a Lando.
—Esto me da mala espina —murmuró.
Lando asintió, con una extraña expresión.
—La he visto antes, Han —dijo en voz baja—. No sé dónde, pero sé que la he visto..., y no creo que fuera contrabandista en aquella época.
Han paseó la mirada alrededor de la mesa. Observó la preocupación que expresaban los ojos de los demás y los murmullos que intercambiaban. Hasta Ghent se había fijado en la súbita tensión, y masticaba con lentitud su comida.
—Bien, amigo, piensa rápido —dijo Han en voz baja—. Es posible que la fiesta se termine muy pronto.
—Estoy en ello. ¿Qué hacemos hasta entonces?
Otro robot se acercó con una bandeja llena de soperas.
—Hasta entonces, lo mejor será disfrutar de la cena.

—Apareció hace unos diez minutos, abandonando la velocidad de la luz —explicó Aves, y señaló la marca en la pantalla del sensor—. El capitán Pellaeon llamó dos minutos después. Preguntó por usted.
Karrde se pasó un dedo por el labio inferior.
—¿Alguna señal de que hayan aterrizado vehículos o cazas? —preguntó.
—Aún no. —Aves meneó la cabeza—. Sin embargo, a juzgar por su ángulo de aparición, es probable que no tarden en hacerlo, en algún punto del bosque.
Karrde asintió, pensativo. Qué casualidad tan afortunada... para alguien.
—¿Dónde dejamos el Halcón Milenario? —En la pista ocho.
Escondido en el bosque, por lo tanto. Mejor. El alto contenido metálico de los árboles de Myrkr ayudaría a protegerlo de los sensores del Quimera.
—Coja dos hombres y cúbranlo con una red de camo —ordenó—. No hay que correr el menor riesgo. Y hágalo con discreción. No quiero que nuestros huéspedes se alarmen.
—Muy bien.
Aves se quitó los cascos y salió de la sala a toda velocidad.
Karrde miró a Mara.
—Esta visita se produce en un momento muy interesante.
Ella sostuvo su mirada sin parpadear.
—Si es una manera sutil de preguntarme si yo les llamé, no se moleste. No lo hice.
Karrde ladeó la cabeza.
—¿De veras? Estoy un poco sorprendido.
—Y yo también. Tendría que habérseme ocurrido hace días.
—Movió la cabeza hacia los cascos—. ¿Va a hablar con él o no?
—Supongo que no me queda otra elección.
Karrde se preparó mentalmente, se sentó en la silla que Aves había dejado libre y tocó un botón.
—Capitán Pellaeon, soy Talon Karrde. Disculpe mi tardanza.
¿Qué puedo hacer por usted?
La imagen lejana del Quimera desapareció, pero no fue sustituida por el rostro de Pellaeon, sino por una visión de pesadilla: una cara larga y enjuta, de piel azul pálido y ojos que brillaban como dos fragmentos de metal al rojo vivo.
—Buenas tardes, capitán Karrde —dijo el ser, con voz clara, suave y educada—. Soy el gran almirante Thrawn.
—Buenas tardes, almirante —respondió Karrde, sin alterarse—.
Qué honor tan inesperado. ¿Me permite preguntar el propósito de su llamada?
—Supongo que ya lo habrá adivinado en parte. Necesitamos más ysalamiri, y solicitamos su permiso para coger unos cuantos más. —Por supuesto.
Una extraña sensación se apoderó de Karrde. Le extrañaba el comportamiento de Thrawn... Los imperiales no necesitaban su permiso para capturar ysalamiri.
—En confianza, parece que los agota con gran rapidez. ¿Le cuesta conservarlos con vida?
Thrawn enarcó una ceja, expresando una educada sorpresa.
—Ninguno ha muerto, capitán. Necesitamos más, simplemente.
—Ah. Entiendo.
—Lo dudo, pero da igual. Se me ha ocurrido, capitán, que ya que veníamos, sería un buen momento para que usted y yo charláramos.
—¿Sobre qué?
—Estoy seguro de que encontraremos temas de mutuo interés. Por ejemplo, quiero comprar nuevas naves de guerra.
Su larga experiencia permitió a Karrde, por poco, reprimir toda ' reacción en su voz o en su expresión.
—¿Naves de guerra? —preguntó con cautela.
—Sí. —Thrawn le dedicó una breve sonrisa—. No se preocupe, imagino que no tiene ninguna guardada, pero es posible que un hombre con sus contactos pueda adquirirlas con facilidad.
—Dudo que mis contactos lleguen a tal extremo, almirante —respondió Karrde, intentando leer en aquel rostro no del todo humano. ¿Lo sabría, o la pregunta era una peligrosa coincidencia?—. Creo que no podremos ayudarle.
La expresión de Thrawn no se alteró, pero su sonrisa adquirió de repente un rictus amenazador.
—Inténtelo. Por otra parte, no olvido su negativa a colaborar en la búsqueda de Luke Skywalker.
Karrde notó cierto alivio. Pisaba terreno más seguro.
—Lamento no haberle podido ayudar en esa cuestión, almirante. Ya expliqué a su representante que, en aquel momento, teníamos compromisos ineludibles, y no podíamos desprendernos de ninguna nave.
Thrawn arqueó las cejas.
—¿En aquel momento, dice? Pero si la búsqueda continúa, capitán.
Karrde se maldijo en silencio por aquel desliz.
—¿Aún continúa? —repitió, y arrugó el ceño—. Su representante dijo que Skywalker pilotaba un caza. Si aún no le ha localizado, es casi seguro que su apoyo vital ya le habrá fallado.
—Ah —cabeceó Thrawn—. Comprendo el malentendido. Eso sería lo normal, en efecto, pero Skywalker es un Jedi, y los Jedi tienen la capacidad de sumirse en un estado comatoso. —Hizo una pausa, y la imagen de la pantalla fluctuó unos instantes—. Por lo tanto, aún tiene tiempo de sumarse a la cacería, capitán.
—Entiendo. Muy interesante. Es una de tantas cosas que las personas normales desconocen sobre los Jedi.
—Quizá podamos hablar de todo esto cuando llegue a Myrkr —dijo Thrawn.
Karrde se quedó petrificado, y una horrible certeza le sacudió como una descarga eléctrica. Aquella breve fluctuación de la imagen...
Un vistazo a la pantalla del sensor auxiliar confirmó sus temores: tres lanzaderas de clase Lambda y una escolta de cazas habían salido del Quimera, y se dirigían hacia la superficie.
—Temo que no podremos agasajarle como es debido —dijo, con los labios apretados—, teniendo en cuenta lo precipitado de su llegada.
—No necesito agasajos —le aseguró Thrawn—. Como ya he dicho, sólo he venido a hablar. Una charla breve, por supuesto. Sé que está muy ocupado.
—Agradezco su consideración. Si me disculpa, almirante, necesito poner en marcha los preparativos para recibirle.
—Hasta ahora —dijo Thrawn.
Su imagen se desvaneció, y la pantalla volvió a enfocar desde lejos al Quimera.
Karrde siguió sentado unos momentos, mientras las posibilidades y los desastres en potencia surcaban su cerebro a toda velocidad.
—Comunícate con Chin —dijo a Mara—. Diles que tenemos invitados imperiales, y que comience los preparativos para recibirles como es debido. Después, ve a la pista ocho y ordena a Aves que esconda mejor el Halcón Milenario. Hazlo en persona; puede que el Quimera y sus lanzaderas hayan interferido nuestras comunicaciones.
—¿Qué hacemos con Solo y Carlissian?
Karrde se humedeció los labios.
—Tendremos que sacarles, desde luego. Les ocultaremos en el bosque, en su nave o cerca de ella. Yo me ocuparé.
—¿Por qué no se los entregamos a Thrawn?
Karrde miró aquellos ojos ardientes y aquel rostro tenso, tan controlado...
—¿Sin que se haya ofrecido ninguna recompensa, confiando tan sólo en la generosidad del gran almirante?
—No me parece un motivo apremiante —replicó Mara.
—Ni a mí —dijo con frialdad Karrde—. Lo que sí es apremiante es que son nuestros invitados. Se han sentado a nuestra mesa y tomado nuestra comida... Te guste o no, eso significa que se encuentran bajo nuestra protección.
Mara torció los labios.
—¿Y esas leyes de la hospitalidad se aplican también a Skywalker? —preguntó con sarcasmo.
—Ya sabes que no, pero éste no es ni el momento ni el lugar de entregarle al Imperio. ¿Entiendes?
—No —masculló ella—. No lo entiendo.
Karrde la miró fijamente, tentado de decirle que no necesitaba comprender, sino tan sólo obedecer.
—Es una cuestión de fuerza relativa —explicó—. En tierra, con un Destructor Estelar en órbita sobre nuestras cabezas, no podemos negociar. No haría negocios en tales condiciones ni que Thrawn fuera el cliente más leal de la galaxia, cosa que no es. ¿Comprendes ahora? La joven inhaló aire y lo expulsó.
—No estoy de acuerdo, pero aceptaré su decisión.
—Gracias. Quizá cuando los imperiales se marchen, puedas interrogar al general Carlissian sobre los peligros de hacer tratos mientras tu territorio está siendo invadido. —Karrde miró la pantalla—. Bien. El Halcón trasladado. Solo y Carlissian trasladados. Skywalker v el androide deberían estar bien donde están. El almacén cuatro está lo bastante protegido para que nada lo traspase, excepto ondas dirigidas expresamente.
—¿Y si Thrawn decide sondearlo?
—Tendremos problemas —admitió con calma Karrde—. Por otra parte, dudo que Thrawn bajara en persona si sospechara la posibilidad de un tiroteo. Los altos mandos militares no alcanzan su rango exponiendo sus vidas sin necesidad. —Indicó la puerta—. Basta de charla. Haz tu trabajo, y yo haré el mío. Vámonos.
La joven cabeceó y se volvió hacia la puerta. En aquel momento, una repentina idea cruzó por la mente de Karrde.
—¿Dónde has puesto la espada de luz de Skywalker? —preguntó. —En mi habitación. ¿Por qué?
—Será mejor que la escondas en algún sitio. Las espadas de luz no son fáciles de detectar, pero no vale la pena correr riesgos. Ponla con las cavidades de resonancia, en el almacén tres. La protegerán de sondas sensoras aleatorias.
—Bien. —Mara le contempló con aire pensativo—. ¿De qué iba esa discusión sobre astronaves?
—Oíste todo cuanto se dijo.
—Lo sé. Me refiero a su reacción.
Karrde hizo una mueca.
—Esperaba que no se me notara.
—Pues sí.
La joven aguardó, expectante.
Karrde se humedeció los labios.
—Pregúntamelo después. Ahora, tenemos trabajo.
Ella le examinó otro segundo. Después, sin una palabra, cabeceó y salió.
Karrde respiró hondo y se levantó. Antes que nada, debía volver al comedor para informar a sus invitados del repentino cambio de planes. Y luego, prepararse para la confrontación cara a cara con el hombre más peligroso del Imperio. Skywalker y naves de guerra sobrantes serían dos de los temas de conversación.
Iba a ser una velada de lo más interesante.
—Muy bien, Erredós —llamó Luke, cuando realizó la última conexión—. Creo que ya podemos intentarlo. Cruza los dedos.
Una serie de complicados chirridos electrónicos surgió de la otra habitación. Luke decidió que el androide debía de estar recordándole su carencia de dedos.
Dedos. Luke contempló un instante su mano derecha, flexionó los dedos y notó cosquilleos y entumecimiento. Hacía cinco años que no pensaba en la mano como en un aparato sujeto a su brazo. Ahora, de pronto, sólo podía pensar en eso.
Erredós lanzó un pitido de impaciencia.
—De acuerdo —dijo Luke.
Desvió la atención de su mano y movió el extremo del cable hacia el punto de contacto. La situación habría podido ser peor, comprendió. La mano habría podido tener tan sólo un suministro de fuerza, en cuyo caso ni siquiera habría podido utilizarla de esta forma.
—Allá vamos —dijo, y tocó el cable.
Y la puerta se abrió en silencio, sin la menor espectacularidad.
—Lo conseguimos —siseó Luke.
Se inclinó hacia adelante con cautela y miró al exterior.
El sol empezaba a hundirse detrás de los árboles y arrojaba largas sombras sobre el recinto. Desde donde estaba, Luke sólo podía ver parte del terreno, que parecía desierto. Afianzó los pies, soltó el cable y se precipitó hacia la puerta.
Interrumpido el contacto, la puerta volvió a cerrarse y casi atrapó su tobillo izquierdo, cuando cayó al suelo y rodó unos metros. Se quedó inmóvil, con el temor de que alguien hubiera oído el ruido, pero el silencio continuó. Al cabo de unos segundos, se puso en pie y corrió hacia la otra puerta del almacén.
Erredós tenía razón. No había cerradura en aquella mitad del almacén. Golpeó el disparador, echó una última mirada a su alrededor y se deslizó en el interior.
El androide lanzó unos entusiastas pitidos de bienvenida y se bamboleó con torpeza de un lado a otro, dificultado por el collar, un artilugio en forma de cepo que rodeaba sus piernas y ruedas.
—Tranquilo, Erredós —advirtió al androide, mientras se arrodillaba para examinar el collar—. Y estate quieto.
Le preocupaba que el collar estuviera enredado con el sistema de ruedas de Erredós, y necesitara herramientas especiales para sacarlo, pero el artilugio era mucho más simple; se limitaba a levantar el suficiente peso del suelo para que el androide no pudiera ejercer ninguna tracción. Luke soltó un par de agarraderas, apartó las dos mitades y Erredós quedó libre.
—Vamos —dijo al androide, dirigiéndose hacia la puerta.
Comprobó que el recinto continuaba desierto.
—La nave está por allí —susurró, y señaló hacia el edificio central—. Lo mejor será dar un rodeo por la izquierda, procurando mantenernos ocultos entre los árboles. ¿Podrás rodar sobre ese terreno? —Erredós alzó su analizador y emitió un cauteloso pitido afirmativo—. Muy bien. Vigila por si alguien sale de los edificios.
Se internaron en el bosque, y habían recorrido una cuarta parte del círculo cuando Erredós lanzó un gorjeo de advertencia.
—Quieto —susurró Luke, y se inmovilizó junto a un enorme tronco, confiando en que las sombras les ocultaran.
Su indumentaria negra se fundiría convenientemente con la oscuridad del bosque, pero no podía decirse lo mismo de los colores blanco y azul de Erredós.
Por fortuna, los tres hombres que salieron del edificio central no miraron en su dirección, sino que se encaminaron hacia la linde del bosque.
A un paso rápido y decidido, antes de desaparecer entre los árboles, todos sacaron sus desintegradores.
Erredós gimió en voz baja.
—A mí tampoco me gusta —dijo Luke—. Esperemos que no esté relacionado con nosotros. ¿Vía libre?
El androide emitió un pitido afirmativo y se pusieron en marcha de nuevo. Luke no dejaba de escrutar entre los árboles, recordando las veladas insinuaciones de Mara acerca de grandes depredadores. Quizá era una mentira, dirigida a desalentar cualquier intento de huida. De hecho, no había observado ninguna alarma en la ventana de su prisión improvisada.
Erredós pitó de nuevo. Luke devolvió su atención al recinto, y se paró en seco.
Mara había salido del edificio central.
Se quedó en el umbral durante unos momentos que a Luke se le antojaron una eternidad, contemplando el cielo. Luke clavó la vista en ella, sin osar comprobar si Erredós se había escondido bien. Si la joven se volvía en su dirección, o si iba al almacén para ver lo que hacía su prisionero...
De repente, bajó la cara con expresión decidida. Se encaminó hacia el segundo barracón a buen paso.
Luke dejó escapar el aire que hasta aquel momento había retenido, sin darse cuenta. Seguían en peligro; bastaba con que Mara girase la cabeza noventa grados a su izquierda para que les viera; pero algo en sus gestos sugería que su atención y sus pensamientos estaban concentrados en otros asuntos.
Como si hubiera tomado una repentina decisión.
Entró en el barracón. Luke también tomó una rápida decisión. —Vamos, Erredós —murmuró—. Esto empieza a estar muy transitado. Nos adentraremos en el bosque y llegaremos a las naves desde atrás.
Por suerte, había poca distancia hasta el hangar y las naves aparcadas. Llegaron al cabo de pocos minutos, y descubrieron que el caza había desaparecido.
—No, no sé adónde lo han trasladado —masculló Luke, mirando a su alrededor—. ¿Puedes localizarlo con tus sensores?
Erredós emitió una negativa y añadió una explicación que Luke no entendió.
—Bien, da igual —tranquilizó al androide—. Tendríamos que haber aterrizado en otra parte del planeta y encontrado algo con un hiperpropulsor en condiciones. Nos saltaremos el primer paso y cogeremos uno de éstos.
Paseó la vista a su alrededor, con la esperanza de localizar un Z—95, un caza Y o algo que conociera, pero las únicas naves que reconoció fueron una corbeta corelliana y lo que parecía un carguero de pequeño tamaño.
—¿Alguna sugerencia? —preguntó a Erredós.
El androide emitió un sonido afirmativo. Su pequeño plato sensor se fijó en un par de naves largas y esbeltas, dos veces más grandes que el caza de Luke. Cazas, sin duda, que Luke jamás había pilotado.
—¿Uno de ésos? —preguntó, vacilante.
Erredós lanzó un nuevo pitido, esta vez con una nota de impaciencia.
—Muy bien. El tiempo se nos echa encima.
Se dirigieron hacia uno de los cazas. Al contrario que en los de tipo X, la entrada era una escotilla situada a un lado, lo cual debía de ser la explicación a la elección del androide, pensó Luke, mientras deslizaba a Erredós en el interior. La cabina del piloto no era más espaciosa que la de su caza, pero detrás había una zona destinada a las armas, con tres asientos. No estaban diseñados para androides, desde luego, pero Luke logró encajar a Erredós entre dos asientos y sujetarlo bien.
—Parece que está a punto —comentó, y echó un vistazo a las luces parpadeantes del tablero de control—. Ahí hay una toma. Compruébalo todo mientras me ato las correas. Con un poco de suerte, saldremos de aquí antes de que nadie se dé cuenta.
Comunicó el mensaje a Chin por radio, y dio las instrucciones en persona a Aves y a los demás que se encontraban junto al Halcón Milenario. Mientras atravesaba el recinto en dirección al almacén número tres, Mara decidió una vez más que odiaba el universo.
Ella había encontrado a Skywalker. Ella, sin ayuda. Era indiscutible. Debía ser ella, y no Karrde, quien decidiera su suerte.
«Tendría que haberle dejado allí —se dijo con amargura mientras caminaba—. Tendría que haberle dejado morir en el frío del espacio.» Ya lo había pensado en su momento, pero si moría allí, solo, nunca sabría con certeza si había muerto.
Ni tendría la satisfacción de matarle con sus propias manos.
Contempló la espada de luz que aferraba en la mano. La luz del sol centelleó sobre el metal plateado cuando la sopesó. Sabía que podía hacerlo ahora. Podía entrar y aducir que había intentado atacarla. Desprovisto de la Fuerza, sería una víctima fácil, incluso para alguien como ella, que sólo había empuñado una espada de luz en muy contadas ocasiones. Sería fácil, limpio y muy rápido.
Y no le debía nada a Karrde, a pesar de lo bien que la había tratado su organización. En este aspecto, no le debía nada.
Y sin embargo...
Estaba muy cerca del cuarto almacén, aún indecisa, cuando oyó el zumbido de un retroelevador.
Escudriñó el cielo, protegiéndose los ojos con la mano libre, mientras intentaba localizar la nave que se acercaba, pero no vio nada. A medida que el zumbido aumentaba de intensidad, comprendió de repente que el ruido procedía de uno de sus vehículos. Giró en redondo y desvió la vista hacia el hangar.
Justo a tiempo de ver a uno de los dos saltadores elevarse por encima de las copas de los árboles.
Se quedó mirando la nave un par de segundos, y se preguntó qué estaba haciendo Karrde, en nombre del Imperio. ¿Enviaba una escolta a los imperiales, tal vez?
Y entonces, de súbito, comprendió.
Dio media vuelta y corrió hacia el almacén cuatro, sacando el desintegrador de paso. La cerradura de la puerta se negó, inexplicablemente, a abrirse. Lo intentó dos veces, y luego la desintegró.
Skywalker había desaparecido.
Lanzó una feroz blasfemia y salió corriendo al recinto. El saltador volaba hacia el oeste, casi oculto tras los árboles. Guardó el desintegrador y sacó el comunicador de su cinturón.
Y volvió a blasfemar. Los imperiales llegarían de un momento a otro, y cualquier mención de la presencia de Skywalker les causaría graves problemas.
Lo cual sólo le dejaba una opción.
Llegó al segundo saltador y se elevó al cabo de dos minutos. Skywalker no iba a escapar.
Dio toda la energía al propulsor y se lanzó en su persecución.





23




Aparecieron en las pantallas casi al mismo tiempo: el otro caza de Karrde, que había salido en su persecución, y el Destructor Estelar imperial, que orbitaba muy a lo lejos.
—Creo que tenemos problemas —dijo Luke a Erredós.
La respuesta del androide fue ahogada por el rugido del propulsor, cuando Luke le aplicó toda la potencia posible. Nunca había manejado una nave semejante. Le recordaba vagamente a los trineos rápidos que la Alianza había utilizado en Hoth, pero con el tiempo de reacción lento que implicaba una gran masa de motor y blindaje. A la larga, estaba seguro de que llegaría a dominarla.
Pero no le sobraba tiempo, precisamente.
Echó un vistazo a la pantalla de popa. El otro caza se acercaba a toda velocidad; sólo uno o dos minutos les separaban. El piloto tenía mucha más experiencia que Luke, o estaba tan obsesionado por capturar a Luke que olvidaba cualquier medida elemental de precaución.
En ambos casos, significaba Mara Jade.
El vehículo bajó demasiado, y su aleta de cola ventral rozó las copas de los árboles. Erredós lanzó un chillido de protesta.
—Lo lamento —se disculpó Luke.
Mientras elevaba el aparato, notó que su frente se bañaba de sudor. Hablando de medidas elementales de precaución... De momento, volar pegado a las copas de los árboles era su única opción. El bosque, por algún motivo desconocido, parecía ejercer un efecto distorsionador en los sensores de detección y navegación. Volar bajo obligaba a su perseguidor a imitarle, a perder contacto visual con él, que se confundía con el fondo moteado del bosque, y de paso le ocultaba en parte del Destructor Estelar.
El Destructor Estelar. Luke contempló la imagen en la pantalla del techo y notó un nudo en el estómago. Al menos, ahora sabía a
qué compañía se refería Mara. Daba la impresión de que había huido justo a tiempo.
Por otra parte, su traslado al almacén quizá implicaba que Karrde no había decidido venderle a los imperiales, a fin de cuentas. Tendría que preguntárselo a Karrde algún día. Mejor si les separaba una gran distancia.
Erredós emitió una advertencia. Luke saltó en su asiento y buscó la causa del aviso.
Y volvió a saltar. Sobre su aleta de cola dorsal, a muy escasa distancia, se encontraba la otra nave.
—¡Agárrate! —gritó a Erredós, y apretó los dientes.
Su única posibilidad era aplicar un rápido giro koiograno, interrumpiendo su impulso hacia adelante y desviándose en otra dirección. Retorció la palanca de control con una mano y aplastó el acelerador con la otra.
De súbito, la cubierta de la cabina estalló al colisionar contra tres ramas, y Luke salió despedido contra, las correas de seguridad cuando la nave giró locamente y perdió el control.
Lo último que oyó antes de que las tinieblas cayeran sobre él fue el chillido electrónico de Erredós.
Las tres lanzaderas aterrizaron en perfecta sincronización, mientras la escolta de cazas descendía en una formación igualmente perfecta.
—La maestría del Imperio en estos ejercicios no ha disminuido —murmuró Aves.
—Silencio —le reconvino Karrde, mientras veía las rampas de las lanzaderas bajar al suelo. La del centro debía de ser la de Thrawn, casi con toda seguridad.
Una hilera de milicianos descendió por cada una de las tres rampas, sosteniendo gallardamente los rifles desintegradores sobre el pecho. Detrás, un grupo de oficiales de rango medio surgió de la lanzadera situada más a la derecha. Les seguía un ser de una raza desconocida, bajo y nervudo, de piel gris oscuro, ojos saltones, mandíbula protuberante y aspecto de guardaespaldas. A continuación, salió el gran almirante Thrawn.
«No actúa como sería de esperar», pensó Karrde. Habría que tomar nota de cara al futuro.
Seguido por su pequeño comité de recepción, caminó hacia los imperiales, procurando hacer caso omiso de las miradas de los milicianos.
—Bienvenido a nuestro pequeño rincón de Myrkr, gran almirante Thrawn —saludó—. Soy Talon Karrde.
—Es un placer conocerle, capitán —dijo Thrawn, mientras inclinaba un poco la cabeza.
Aquellos ojos brillantes eran más impresionantes en persona que en la pantalla, decidió Karrde. Y mucho más aterradores.
—Le pido disculpas por este recibimiento tan poco oficial —continuó, indicando a su grupo con un ademán—. No solemos recibir a gente de su importancia.
Thrawn arqueó una ceja negroazulada.
—La verdad, pensaba que un hombre de su posición estaría acostumbrado a tratar con la élite, sobre todo con autoridades planetarias cuya colaboración, digamos, tal vez necesite un día.
Karrde sonrió.
—Tratamos con la élite de vez en cuando, pero no aquí. Esto es, o era, mejor dicho —añadió, y lanzó una mirada significativa hacia los milicianos—, nuestra base privada de operaciones.
—Por supuesto. Hace unos minutos se ha producido un interesante drama hacia el oeste. Hábleme de ello.
Karrde logró dibujar una mueca. Había confiado en que el efecto distorsionador de los árboles de Myrkr hubiera ocultado la persecución a los ojos de Thrawn. No había sido así, por lo visto.
—Un pequeño problema interno. Un antiguo e ingrato empleado irrumpió en uno de nuestros almacenes, robó cierta mercancía y huyó con una de nuestras naves. Uno de mis ayudantes ha salido en su persecución.
—Salió en su persecución —corrigió Thrawn, mientras sus ojos escudriñaban el rostro de Karrde—. ¿No se ha enterado de que ambos se han estrellado?
Un escalofrío recorrió la espalda dorsal de Karrde.
—No lo sabía. El componente metálico de los árboles distorsiona en gran medida nuestros sensores.
—Gozábamos de un ángulo de observación mejor. Dio la impresión de que la primera nave chocaba con los árboles, y su perseguidor quedó atrapado en el torbellino. —Contempló a Karrde con aire pensativo—. ¿Acaso el perseguidor era alguien especial?
La expresión de Karrde se endureció.
—Todos mis colaboradores son especiales —contestó, y sacó el
comunicador—. Le ruego que me disculpe un momento; debo organizar una operación de rescate.
Thrawn avanzó unos pasos y tapó con dos dedos azules el comunicador.
—Permítame —dijo con suavidad—. ¿Comandante?
Uno de los milicianos se adelantó.
—¿Señor?
—Lleve una patrulla al lugar del siniestro —ordenó Thrawn, sin apartar los ojos de Karrde—. Examine los daños y traiga a los supervivientes. Y cualquier cosa que no parezca pertenecer a un deslizador normal.
—Sí, señor.
El hombre hizo un gesto. Un miliciano volvió sobre sus pasos y ascendió la rampa de la lanzadera situada a la izquierda.
—Agradezco su ayuda, almirante —dijo Karrde, con la boca seca—, pero no es necesaria.
—Al contrario, capitán —dijo con suavidad Thrawn—. Estamos en deuda por la ayuda que nos ha prestado con los ysalamiri. ¿Qué mejor forma de pagarla?
—Tiene mucha razón —murmuró Karrde.
La rampa se elevó y la lanzadera ascendió, acompañada por el zumbido de los retropropulsores. La suerte estaba echada, y no podía hacer nada por remediarlo. Sólo confió en que Mara hubiera controlado la situación.
Con otro cualquiera, no existiría la menor posibilidad. Con Mara.... existía una.
—Y ahora, ¿no iba a enseñarme las instalaciones? —preguntó Thrawn.
—Sí —asintió Karrde—. Acompáñeme, por favor.
—Parece que los milicianos se van —dijo Han en voz baja, y apretó un poco más los macroprismáticos contra su frente—. Por lo menos, algunos. Entran en una de las lanzaderas.
—Déjame ver —murmuró Lando desde el otro lado del árbol.
Han le tendió los macroprismáticos con movimientos lentos y cautelosos. Era imposible saber qué equipos albergaban aquellas lanzaderas y cazas, y no confiaba en las capacidades protectoras de los árboles.
—Sí, parece que una lanzadera va a despegar —confirmó Lando.
Han se volvió a medias. Las plantas similares a hierba sobre las que se habían tendido se clavaron en su camisa.
—¿Recibís visitantes imperiales a menudo? —preguntó.
—Aquí no. —Ghent sacudió la cabeza, nervioso. Sus dientes casi castañeteaban a causa de la tensión—. Han bajado al bosque una o dos veces para capturar ysalamiri, pero nunca se han acercado a la base. Al menos, cuando yo estaba.
—¿Ysalamiri? —Lando arrugó el ceño—. ¿Qué son?
—Pequeñas serpientes peludas con patas —explicó Ghent—. No sé para qué sirven. Escuchad, ¿no podemos volver a la nave? Karrde me dijo que debía reteneros en ella, por vuestra propia seguridad.
Han no le hizo caso.
—¿Qué opinas? —preguntó a Lando.
Su amigo se encogió de hombros.
—Estará relacionado con el deslizador que despegó cuando Karrde nos hizo salir.
—Era un prisionero —dijo Ghent—. Karrde y Jade le aislaron. Tal vez logró escapar. Bien, ¿podemos regresar a...?
—¿Un prisionero? —repitió Lando, y frunció el entrecejo —¿Desde cuándo se dedica Karrde a vender prisioneros?
—Desde que empezó a hacer negocios con secuestradores, tal vez —gruñó Han, antes de que Ghent pudiera contestar.
—Nosotros no tratamos con secuestradores —protestó Ghent.
—Bueno, ahora estáis en tratos con uno —dijo Han, y movió la cabeza en dirección al grupo de imperiales—. ¿Ves ese tipejo gris de ahí? Es uno de los alienígenas que intentó secuestrarnos a Leia y a mí.
—¿Cómo? —Lando volvió a mirar por los macroprismáticos—. ¿Estás seguro?
—Al menos, es uno de su especie. No nos detuvimos para hacer las presentaciones. —Han miró a Ghent—. ¿Quién era el prisionero?
—No lo sé. —Ghent meneó la cabeza—. Le trajeron en el Salvaje Karrde hace unos días y le encerraron en los barracones. Creo que le trasladaron a un almacén cuando supieron que los imperiales venían.
—¿Cuál era su aspecto?
—¡No lo sé! —siseó Ghent, perdiendo la escasa serenidad que le quedaba. Merodear por los bosques y espiar a un puñado de milicianos no era la actividad propia de un experto en descifrar códigos. Nadie debía acercarse a él, ni hacer preguntas al respecto.
Lando captó la mirada de Han.
—Tal vez se trate de alguien que deseen esconder a los imperiales. ¿Tal vez un desertor que quiere pasarse a la Nueva República?
Han torció los labios.
—Lo que más me preocupa es que le hayan sacado de los barracones. Eso podría significar que las tropas van a quedarse un tiempo.
—Karrde no dijo nada por el estilo —objetó Ghent.
—Es posible que Karrde aún no lo sepa —replicó con sequedad Lando—. Confía en mí. Una vez estuvieron a punto de entregarme a los milicianos. —Devolvió los macroprismáticos a Han—. Parece que van a entrar.
Así era. Han observó el desfile de la comitiva: Karrde y el oficial imperial de piel azul en primer término, a continuación sus respectivos séquitos, y las columnas gemelas de milicianos flanqueando a la hilera.
—¿Alguien sabe quién es el tipo de los ojos rojos? —preguntó a Ghent.
—Creo que es un gran almirante, o algo similar. Tomó el mando de las operaciones imperiales hace un tiempo. No sé cómo se llama. Han miró a Lando, y descubrió que su amigo le devolvía la misma mirada.
—¿Un gran almirante? —repitió Lando poco a poco.
—Sí. Mirad, ya se van. No hay nada más que ver. ¿Podemos ahora...?
—Regresemos al Halcón —murmuró Han.
Guardó los macroprismáticos en la bolsa de su cinturón y se arrastró a gatas. Un gran almirante. No era de extrañar que estuvieran diezmando a las naves de la Nueva República en los últimos tiempos.
—Imagino que no tendrás en el Halcón datos sobre grandes almirantes imperiales —murmuró Lando, mientras reptaba a su lado.
—No, pero sí en Coruscant.
—Fantástico —masculló Lando. El siseo de las hojas afiladas como cuchillos que iban apartando a su paso casi ahogó sus palabras—. Confiemos en vivir lo suficiente para transmitir la noticia.
—Lo haremos —le aseguró Han, ceñudo—. Sobreviviremos lo bastante para averiguar qué clase de juego se lleva Karrde entre manos, y luego nos largaremos. Aunque tengamos que despegar sin sacar esa red de camo.
Lo más extraño de este despertar, decidió Luke, fue que no le dolía nada.
Y no era normal. A juzgar por lo que recordaba de aquellos últimos segundos (y por la visión de los árboles que se astillaban contra la cubierta de la cabina), tendría suerte de seguir con vida, y sobre todo de salir ileso. Era evidente que las correas de seguridad y los globos antichoque habían sido reforzados por algo más sofisticado, tal vez un compensador de aceleración.
Oyó a su espalda una especie de farfulleo estremecido.
—¿Estás bien, Erredós? —preguntó, poniéndose en pie con dificultades—. Aguanta, ya voy.
La toma de recuperación de información del androide se había salido como consecuencia del impacto, pero aparte de eso, y de algunas abolladuras sin importancia, no aparentaba sufrir daños de consideración.
—Será mejor que nos pongamos en marcha —dijo Luke, desabrochando sus correas—. Esa nave puede volver con refuerzos.
Arrastró a Erredós hacia popa. La escotilla se abrió sin demasiadas complicaciones. Saltó al suelo y miró a su alrededor.
La segunda nave no volvería con refuerzos. Seguía en su sitio. En peor estado, si era posible, que la de Luke.
Erredós emitió un silbido de asombro desde la escotilla. Luke contempló la nave destruida. Teniendo en cuenta los dispositivos de seguridad del caza, era improbable que Mara hubiera sufrido heridas graves. Un vuelo de socorro sería inevitable, pero la muchacha aguantaría hasta entonces.
Aunque tal vez no.
—Espera aquí, Erredós —ordenó al androide—. Voy a echar un vistazo.
Aunque el exterior de la nave estaba en peor estado que la de Luke, la apariencia del interior era mejor. Se abrió paso entre los escombros hasta la puerta de la cabina.
Sólo la cabeza del piloto sobresalía del asiento, pero aquel brillante cabello rojodorado era lo único que necesitaba ver para saber que sus suposiciones eran correctas. Era Mara Jade quien le había perseguido.
Permaneció donde estaba un par de segundos, debatiéndose entre la prisa y la necesidad de atender a su ética. Erredós y él debían largarse de este lugar cuanto antes, sin la menor duda, pero si abandonaba a Mara, sin detenerse a examinar su estado...
Su mente le devolvió a Coruscant, a la noche en que Ben Kenobi se había despedido definitivamente. «En otras palabras —dijo más tarde a Cetrespeó en el tejado—, un Jedi no puede involucrarse en asuntos galácticos hasta el punto de que interfieran en su preocupación por la gente.» De hecho, sólo le robaría un minuto. Entró en la cabina y se dirigió hacia la muchacha.
Y se encontró frente a un par de ojos verdes, muy abiertos y conscientes. Unos ojos verdes que le miraban por encima del cañón de un diminuto desintegrador.
—Sabía que vendrías —dijo Mara, con voz hosca y satisfecha a la vez—. Retrocede.
Luke obedeció.
—¿Estás herida? —preguntó.
—No es tu problema —replicó Mara.
Saltó del asiento, sacó un maletín de debajo de la silla con la mano libre y se irguió. Luke captó otro brillo. La joven se había ceñido de nuevo al cinto su espada de luz.
—Encontrarás una caja en ese compartimiento que hay encima de la escotilla de salida —dijo Mara—. Sácala.
Luke abrió el compartimiento. Dentro, vio una caja metálica, con un rótulo desconocido, pero que tenía todo el aspecto de ser un estuche de supervivencia.
—Confío en que no tendremos que recorrer a pie todo el camino de vuelta —comentó Luke, mientras sacaba la bolsa y salía.
—Yo no —replicó la joven. Pareció vacilar un poco, antes de seguirle a tierra—. El que tú lo hagas ya es otra cuestión.
Luke la miró fijamente.
—¿Vas a terminar lo que empezaste con esto? —preguntó, señalando su nave destrozada.
Mara resopló.
—Escucha, jovencito, fuiste tú quien nos estrellaste, no yo. Mi único error fue estar demasiado pegada a tu cola cuando te lanzaste contra el árbol. Tira la bolsa y saca a ese androide.
Luke obedeció. Cuando Erredós estuvo a su lado, Mara había abierto el estuche y estaba rebuscando en su interior con una mano.
—Quédate ahí, y mantén las manos donde las pueda ver —ordenó.
Se quedó quieta y ladeó un poco la cabeza, como si escuchara. Un momento después, a lo lejos, Luke oyó el débil sonido de una nave que se aproximaba.
—Parece que nuestro viaje de vuelta está a punto de empezar —dijo Mara—. Quiero que tú y el androide...
Se interrumpió a mitad de la frase, sus ojos se desenfocaron y tensó la garganta. Luke frunció el ceño, intrigado.
De pronto, la joven cerró el estuche y lo levantó.
—¡Moveos! —exclamó, indicando que se alejaran de las naves. Cogió la caja plana y la sujetó bajo el brazo—. Escondeos entre los árboles. ¡Moveos, he dicho!
Había algo en su voz (autoridad, urgencia, o ambas cosas a la vez) que obviaba toda discusión o pregunta. Al cabo de unos segundos, Luke y Erredós se habían ocultado entre los árboles más cercanos.
—Más hacia el interior —ordenó Mara—. Vamos, moveos.
Luke pensó por un momento que tal vez se trataba de una broma macabra, que Mara sólo quería dispararle por la espalda, para afirmar después que había intentado huir, pero la joven les pisaba los talones. Oía su respiración y, de vez en cuando, notaba que el cañón del desintegrador rozaba su espalda. Se habían adentrado ya unos diez metros. Luke ayudó a Erredós a salvar una raíz particularmente gruesa.
—Basta —siseó Mara en su oído—. Esconde al androide y tírate al suelo.
Luke pasó a Erredós por encima de la rama, lo ocultó tras un árbol, se tendió al lado de Mara, y entonces comprendió.
Una lanzadera imperial planeaba lentamente sobre las naves destrozadas, como un buitre en busca de su presa.
Captó un leve movimiento con el rabillo del ojo, volvió la cabeza y se encontró con la boca del desintegrador a escasos centímetros de su cara.
—Ni un movimiento —susurró Mara, arrojándole su cálido aliento sobre la mejilla—. Ni un ruido.
Asintió y se dedicó a observar la lanzadera. Mara deslizó un brazo sobre su espalda, apretó el desintegrador contra su mandíbula y le imitó.
La lanzadera terminó de describir su círculo y descendió hacia la tierra quemada que separaba ambas naves. Antes de aterrizar, la rampa bajó y empezaron a salir milicianos.
Luke vio que se separaban y se dirigían hacia las dos naves para registrarlas. La extrañeza de la situación añadía un toque irreal a la escena. A menos de veinte metros de distancia. Mara tenía la oportunidad de entregarle a los imperiales, y sin embargo se habían escondido detrás de un árbol y procuraban respirar sin hacer ruido. ¿Había cambiado repentinamente de opinión?
¿O deseaba matarle sin testigos de ninguna clase?
En cuyo caso, comprendió Luke, su única oportunidad era rendirse a los milicianos. Una vez lejos del planeta, recobraría el control de la Fuerza. Si encontraba una manera de distraer a Mara y arrebatarle el desintegrador...
Mara debió de notar que había tensado los músculos.
—No intentes nada de lo que estás pensando —susurró en su oído, y hundió el desintegrador un poco más en su piel—. No me costaría nada aducir que me habías apresado y que conseguí apoderarme del desintegrador.
Luke tragó saliva y se resignó a esperar.
La espera no fue muy larga. Dos grupos de milicianos desaparecieron en el interior de las naves, mientras el resto rodeaba el borde del claro recién creado, escudriñando el bosque con la vista y sensores portátiles. Al cabo de unos minutos, salieron los que habían entrado en las naves, y se produjo un breve conciliábulo al pie de la rampa de la lanzadera. Tras una orden inaudible, los demás regresaron y todos se reintegraron a su nave. La rampa se cerró y la lanzadera desapareció una vez más en el cielo. Un minuto después, ni siquiera se oía el zumbido de los retropropulsores.
Luke hizo ademán de levantarse.
—Bien...
Un leve empujón del desintegrador bastó para que callara.
—Silencio —murmuró Mara—. Habrán dejado un sensor en tierra, por si alguien vuelve.
Luke frunció el ceño.
—¿Cómo lo sabes?
—Es el procedimiento habitual de los milicianos en casos como éste —gruñó Mara—. Ahora, mucho silencio. Nos levantaremos y nos alejaremos un poco más. Dile al androide que no haga ruido.
Mara ordenó que se detuvieran cuando ya no se veían las naves siniestradas, después de recorrer otros cincuenta metros.
—Y ahora, ¿qué? —preguntó Luke.
—Nos sentaremos.
Luke obedeció.
—Gracias por no entregarme a los milicianos.
—Ahórratelas —replicó la joven. Se sentó y dejó el desintegrador a su lado—. No te preocupes, no ha sido una decisión altruista. Las lanzaderas que se disponían a aterrizar debieron de vernos y enviar un grupo para que investigara. Karrde habrá inventado alguna historia, y no quiero precipitarme en los brazos de los imperiales hasta saber cuál es.
Apoyó la caja plana sobre su regazo y la abrió.
—Podrías llamarle —le recordó Luke.
—También puedo llamar directamente a los imperiales y ahorrarme tiempo. Sus equipos pueden captar cualquier cosa que yo emita. Ahora, cierra el pico. Tengo trabajo que hacer.
Manipuló la caja en silencio durante unos minutos. Movió los dedos sobre un diminuto teclado y contempló con el ceño fruncido algo que Luke no podía ver desde su ángulo. Levantaba la vista a intervalos irregulares, con la aparente intención de comprobar que su prisionero no intentaba nada. Luke esperó. Por fin, Mara lanzó un gruñido de satisfacción.
—Tres días —dijo en voz alta, y cerró la tapa.
—¿Tres días para qué? —preguntó Luke.
—La linde del bosque —respondió, y le miró sin pestañear—. La civilización. Bueno, Hyllyard City, que es lo más parecido en este planeta.
—¿Cuántos de nosotros vamos a ir? —preguntó Luke en voz baja.
—Ésa es la cuestión, ¿eh? —replicó Mara en tono glacial—. ¿Puedes darme alguna razón para que te lleve conmigo?
—Claro. —Luke inclinó la cabeza a un lado—. Erredós.
—No seas absurdo. —Sus ojos se desviaron hacia el androide, para luego volver a posarse en Luke—. Pase lo que pase, el androide se quedará aquí. Desmontado.
Luke se quedó boquiabierto.
— ¿Desmontado?
—¿Necesitas que te lo deletree? El androide sabe demasiado. No podemos arriesgarnos a que los milicianos lo encuentren.
—¿Sabe demasiado sobre qué?
—Sobre ti, claro. Sobre ti, sobre Karrde, sobre mí... Sobre este estúpido embrollo.
Erredós gimió con suavidad.
—No dirá nada —insistió Luke.
—Después de que lo haya desmontado, no.
Luke hizo un esfuerzo para no perder los estribos. La única manera de obligarla a cambiar de opinión era utilizando la lógica, no el apasionamiento.
—Le necesitamos —dijo—. Tú misma me dijiste que el bosque era peligroso. Erredós cuenta con sensores que captan a los depredadores antes de que se acerquen lo suficiente para atacar.
—Puede que sí, y puede que no. La vegetación limita a cero el radio de acción de los sensores.
—Aun así, lo hará mejor que tú o yo. Y vigilará mientras nosotros dormimos.
Mara enarcó las cejas.
—¿Nosotros?
—Nosotros. No creo que se avenga a protegerte si yo no te acompaño.
Mara meneó la cabeza.
—Da igual —dijo, y cogió el desintegrador—. Puedo continuar sin él. Y a ti no te necesito para nada.
Luke sintió un nudo en la garganta.
—¿Estás segura de que tus sentimientos no interfieren en tu juicio?
Pensaba que su mirada no podía endurecerse más. Estaba equivocado.
—Voy a decirte algo, Skywalker —dijo Mara, en voz casi demasiado baja para que Luke la oyera—. Hace mucho tiempo que deseo matarte. Durante el primer año, soñé cada noche con tu muerte. Soñé, la planifiqué... Habré imaginado un millar de situaciones, intentando encontrar la más adecuada. Si te apetece, puedes decir que tengo la mente obnubilada. Ya estoy acostumbrada. Es lo más parecido a un compañero permanente.
Luke se abismó en la contemplación de aquellos ojos, profundamente impresionado.
—¿Qué te hice? —susurró.
—Destruiste mi vida —respondió la joven con amargura—. Es justo que yo te destruya.
—¿Matarme te restituirá tu antigua vida?
—Tú lo sabes muy bien —dijo Mara, con voz algo temblorosa—, pero debo hacerlo. Por mí, y por...
Se interrumpió.
—¿Y Karrde? —preguntó Luke.
—¿A qué te refieres?
—Pensaba que me prefería vivo.
Mara resopló.
—Todos queremos cosas imposibles.
Por un segundo, algo brilló en sus ojos a través del odio.
Fuera lo que fuese, resultó insuficiente.
—Casi me gustaría postergarlo un poco más —dijo con calma glacial, y levantó el desintegrador—, pero no tengo tiempo que perder. Luke contempló la boca del arma, mientras su mente buscaba frenéticamente alguna inspiración.
—Espera un momento. Dijiste que necesitabas averiguar lo que Karrde había contado a los imperiales. ¿Qué te parece si consigo proporcionarte un medio seguro de comunicarte con él?
El cañón del arma osciló.
—¿Cómo? —preguntó Mara con suspicacia.
Luke señaló su estuche de supervivencia.
—¿El comunicados de ahí tiene bastante potencia para llegar a la base? Sin ayuda de satélites o cosas por el estilo.
La suspicacia seguía reflejándose en el rostro de la muchacha.
—Hay un globo sonda incluido que puede elevar la antena por encima del bosque, pero no es direccional, lo cual significa que tanto los imperiales como cualquier persona de este hemisferio nos podrán escuchar.
—Perfecto —dijo Luke—. Puedo codificar el mensaje de forma que nadie entienda nada. Mejor dicho, es Erredós quien puede hacerlo.
Mara sonrió.
—Maravilloso, de no ser por un detalle sin importancia: si la codificación es tan buena, ¿cómo va a descifrarla Karrde?
—No será necesario. El ordenador de mi caza lo hará por él.
La sonrisa abandonó el rostro de Mara.
—Estás mintiendo —rugió—. Es imposible que un androide astromec y un ordenador de navegación establezcan un código secreto
—¿Por qué? Erredós es el único androide que ha trabajado con ese ordenador durante más de cinco años, y a lo largo de casi tres mil horas de vuelo. A estas alturas, ya lo ha moldeado conforme a su propia personalidad. De hecho, lo sé de cierto. El equipo de mantenimiento tiene que someter los diagnósticos al análisis del androide para poder descifrarlos.
—Pensaba que el procedimiento habitual consistía en borrar y recargar las memorias de los androides cada seis meses, para evitar que eso suceda.
—Me gusta Erredós tal como es. De esta forma, el caza y él trabajan mejor compenetrados.
—¿En qué tanto por ciento?
Luke forzó su memoria. El equipo de mantenimiento le había entregado los resultados unos meses antes.
—No recuerdo la cifra exacta. Algo así como un treinta por ciento más rápido que la interacción básica astromec/caza. Tal vez un treinta y cinco por ciento.
Mara observaba fijamente a Erredós.
—Ésa es la velocidad de la interacción, en efecto —dijo a regañadientes—, pero aun así, los imperiales podrían detectarnos.
—Sería necesario un equipo especializado y cierto tiempo, y tú misma has dicho que estaríamos lejos de aquí dentro de tres días.
La joven le miró un largo momento, con los dientes apretados. Su rostro transparentó una serie de emociones encontradas. Amargura, odio, ansias de sobrevivir..., y algo más. Algo que Luke casi creyó un toque de lealtad.
—Tu nave está en el bosque —gruñó por fin—. ¿Cómo vas a entregar el mensaje a Karrde?
—Alguien inspeccionará la nave tarde o temprano. Todo lo que debemos hacer es almacenar el mensaje y dejar una especie de señal parpadeante, indicando que está en memoria. Conoces a alguien que sabrá hacerlo, ¿no?
—Cualquier idiota sabe recuperar una información almacenada. Lo más curioso de este plan es que me exige manteneros con vida un tiempo más.
Luke guardó silencio y sostuvo su mirada furiosa sin pestañear. De pronto, la batalla interna de Mara pareció concluir.
—¿Qué hacemos con el androide? Le costará una eternidad avanzar por este terreno.
—Erredós ya ha recorrido bosques en otras ocasiones. Sin embargo... —Luke miró a su alrededor y se fijó en un árbol con dos ramas bajas de la medida adecuada—. Podría improvisar unas angarillas para transportarle, o algo por el estilo. —Hizo ademán de levantarse—. Si me prestas un minuto mi espada de luz, cortaré un par de ramas.
—Siéntate —ordenó Mara, incorporándose—. Yo lo haré.
Bueno, valía la pena probar.
—Esas dos —indicó—. Ve con cuidado. Las espadas de luz son difíciles de manejar.
—Tu preocupación por mi bienestar es conmovedora —replicó Mara con sarcasmo.
Aferró la espada de luz y se encaminó hacia el árbol, sin dejar de vigilar a Luke. Levantó el arma, la conectó...
Y con veloces mandobles cortó las ramas del árbol.
Desconectó la espada y la devolvió a su cinturón con un ágil movimiento.
—Todo tuyo —dijo, apartándose.
—Muy bien —dijo Luke mecánicamente, estupefacto, mientras se agachaba para recoger las armas. Por la forma en que había procedido...—. Ya habías manejado una espada de luz.
Ella le contempló con frialdad.
—Ahora ya sabes que sé utilizarla, por si te asaltara la tentación de apoderarte de mi desintegrador. —Levantó la mirada hacia el cielo, que empezaba a oscurecerse—. Ponte a trabajar. Hemos de encontrar un claro para lanzar el globo sonda, y quiero hacerlo antes de que anochezca.





24




—Les pido disculpas por echarles de esa manera —dijo Karrde, mientras guiaba a Han hacia el edificio central—, sobre todo en mitad de la cena. Solemos ser mucho más hospitalarios.
—No hay problema —contestó Han.
Intentó examinar la expresión de su acompañante en la oscuridad. La luz del edificio que se alzaba frente a ellos arrojaba un débil resplandor sobre el rostro de Karrde; con suerte, bastaría para sus propósitos.
—¿Qué ha pasado?
—Nada grave —le tranquilizó Karrde—. Unas personas con las que he hecho negocios querían bajar a echar un vistazo.
—Ah. ¿Quiere decir que ahora trabaja para el Imperio?
La expresión de Karrde se descompuso levemente. Han esperaba que negara su afirmación, pero en cambio se detuvo y miró a Lando y Ghent, que caminaban detrás de ellos.
—¿Ghent? —preguntó.
—Lo siento, señor —dijo el muchacho, afligido—. Insistieron en salir a ver qué pasaba.
—Entiendo. —Karrde miró a Han con serenidad—. No ha pasado nada, pero se expusieron a un peligro innecesario.
—Estoy acostumbrado a los peligros. Aún no ha contestado a mi pregunta.
Karrde continuó andando.
—Si no estoy interesado en trabajar para la Nueva República, todavía me interesa menos trabajar para el Imperio. Los imperiales vienen desde hace algunas semanas para capturar ysalamiri; son animales sésiles, como los que cuelgan en el árbol del gran salón. Les ofrecí mi colaboración para bajar sin peligro a los ysalamiri de sus árboles.
—¿Qué obtuvo a cambio?
—El privilegio de presenciar su trabajo, con el fin de intentar averiguar para que querían a esos animales.
—¿Y que querían?
Karrde miró de soslayo a Han.
—En este lugar, la información cuesta dinero, Solo. De hecho, para ser sincero, ignoramos qué se llevan entre manos. Estamos en ello. desde luego.
—Entiendo, pero usted conoce a su comandante en persona.
Karrde dibujó una leve sonrisa.
—Eso también es información.
Han empezaba a hartarse.
—Lo haremos a su manera. ¿Cuánto me costará el nombre del gran almirante?
—Por el momento, el nombre no está en venta. Hablaremos de ello más tarde, quizá.
—Gracias, pero creo que eso no será posible —gruñó Han —Si no le importa, nos despediremos aquí y regresaremos a nuestra nave.
Karrde se volvió, como sorprendido.
—¿No van a terminar de cenar? Apenas habían empezado.
Han le miró directamente a los ojos.
—No me gusta estar sentado en tierra como blanco de prácticas, mientras los milicianos pululan por todas partes —replicó Han.
La expresión de Karrde se endureció.
—De momento, estar sentado en tierra es preferible a llamar la atención en el aire —dijo con frialdad—. El Destructor Estelar no ha dejado la órbita todavía. Despegar ahora sería una clara invitación a ser derribados.
—El Halcón ya ha dejado atrás en otras ocasiones a los Destructores Estelares.
Pese a todo, Karrde tenía razón. El hecho de que no les hubiera entregado a los imperiales daba a entender que podían confiar en él, al menos de momento.
Por otra parte, si se quedaban...
—Supongo que no nos perjudicará quedarnos un poquito más —admitió—. Muy bien, terminaremos la cena.
—Bien. Sólo tardaremos unos minutos en prepararlo todo de nuevo.
—¿Lo tiraron todo?
—Toda indicación de que teníamos invitados. El gran almirante
es muy observador, y tampoco quería que averiguara el número de mis colaboradores que se encuentran actualmente en el recinto.
—Bien, mientras preparan las cosas, quiero regresar a la nave y comprobar un par de cosas.
Karrde entornó los ojos.
—Pero volverán.
Han le dedicó una sonrisa inocente.
—Confíe en mí.
Karrde le miró un momento más, y luego se encogió de hombros. —Muy bien. De todos modos, vayan con cuidado. Los depredadores locales no suelen acercarse tanto a nuestro recinto, pero siempre hay excepciones.
—Iremos con cuidado —prometió Han—. Vamos, Lando.
Desanduvieron el camino.
—¿Qué olvidamos en el Halcón? —preguntó Lando en voz baja cuando llegaron a los árboles.
—Nada —murmuró Han—. He pensado que ya iba siendo hora de inspeccionar los almacenes de Karrde, sobre todo aquel que servía de celda a un prisionero.
Se internaron unos cinco metros en el bosque, y después cambiaron de dirección para rodear el recinto. Cuando habían recorrido una cuarta parte de la circunferencia, descubrieron un pequeño grupo de edificios similares.
—Busca una puerta con una cerradura —sugirió Lando, mientras caminaba entre los almacenes—. Tanto permanente como temporal. —Bien. —Han escudriñó las tinieblas—. Fíjate en ese cobertizo, el de las dos puertas.
—Tal vez. Echemos una ojeada.
La puerta izquierda tenía cerradura. O mejor dicho, la había tenido.
—La han volado —dijo Lando—. Muy extraño.
—Tal vez el prisionero tenía amigos —sugirió Han, y paseó la vista en derredor suyo. No se veía a nadie—. Entremos.
Abrieron la puerta, entraron y la cerraron antes de encender la luz. El almacén estaba lleno a medias, y la mayoría de las cajas estaban amontonadas contra la pared de la derecha. Las excepciones a esa norma...
—Alguien ha estado muy ocupado aquí —comentó Lando—. Echa un vistazo.
Lando estaba acuclillado junto a la puerta y examinaba el mecanismo de la cerradura. Al igual que la de fuera, la mitad de la placa protectora había sido volada.
—Un tiro certero.
Han frunció el ceño y se acercó.
—No fue de un solo disparo —dijo Lando, y meneó la cabeza—. La parte intermedia está casi intacta. —Empujó un poco la placa y tocó los componentes electrónicos del interior con los dedos—. Da la impresión de que nuestro misterioso prisionero manipuló el mecanismo.
—Me pregunto cómo lo abrió. —Han examinó la placa—. Voy a echar una ojeada a la puerta de fuera —dijo Lando.
Volvió a la entrada y tocó el disparador. La puerta no se abrió. —Oh, oh —murmuró, y probó de nuevo.
—Espera un momento. Ya veo el problema —dijo Lando, mientras palpaba algo escondido tras la placa—. Hay un suministro de fuerza empalmado ahí dentro.
De pronto, la puerta se abrió.
—Vuelvo en seguida —dijo Han, y salió.
La puerta derecha del cobertizo no era muy diferente de la otra, excepto en una cosa: en el centro, en un espacio que se había despejado a propósito, había un aro de sujeción para androides abierto.
Han lo contempló, pensativo. No habían guardado el aro, ni tampoco vuelto a cerrar; era improbable que un miembro de la banda de Karrde tratara de esta forma los aparatos de la organización. Casi en el centro de las quijadas del aro se veían tres débiles huellas en el suelo. Marcas producidas, presumiblemente, por los frustrados intentos del androide por moverse o liberarse.
La puerta se abrió a su espalda. Han giró en redondo, empuñando el desintegrador.
—Por lo visto, se ha perdido —dijo con calma Karrde. Sus ojos recorrieron la habitación—. Y de paso, también ha perdido al general Carlissian.
Han bajó el desintegrador.
—Dígale a su gente que guarden los juguetes después de utilizarlos —dijo. Señaló con la cabeza el aro de sujeción abandonado—. ¿También retenía prisionero a un androide?
Karrde sonrió.
—Veo que Ghent ha vuelto a hablar cuando no debía. Me sorprende que esos expertos en ordenadores y androides no sepan mantener la boca cerrada.
—También es asombroso que los contrabandistas expertos no se—
pan retirarse a tiempo de un mal negocio —replicó Han—. ¿Cuáles fueron las órdenes de su gran almirante? ¿Capturar esclavos, o secuestrar personas al azar?
Los ojos de Karrde centellearon.
—Yo no me dedico a la esclavitud. Solo. Ni a la esclavitud, ni al secuestro. Nunca lo he hecho.
—¿Y qué ha sido esto? ¿Un accidente?
—Yo no le pedí que se entrometiera en mi vida —respondió Karrde—. Tampoco me hacía mucha gracia que estuviera aquí.
Han resopló.
—Está exagerando, Karrde. ¿Qué hizo, aterrizó encima de su cabeza?
—De hecho, esa descripción es casi exacta.
—Oh, vamos, un buen motivo para encerrar a alguien —se burló Han—. ¿Quién era?
—Esa información no está a la venta.
—Quizá no necesitamos comprarla —dijo Lando desde detrás. Karrde se volvió.
—Ah —dijo, cuando Lando entró en la habitación—. Aquí está. ¿Explorando la otra parte del almacén?
—Sí, no solemos perdernos por mucho rato —le aseguró Han—. ¿Qué has encontrado, Lando?
—Esto. —Lando sostuvo en alto un diminuto cilindro rojo. De cada extremo surgía un cable—. Es un microsuministro de fuerza, utilizado en instalaciones de escasa potencia. Nuestro prisionero lo empalmó en el control del cierre de la puerta después de hacer saltar las líneas eléctricas. Así salió. —Lo acercó un poco más—. La marca del fabricante es pequeña, pero legible. ¿La reconoces?
Han forzó la vista. La escritura era alienígena, pero le resultaba vagamente familiar.
—La he visto antes, pero no recuerdo dónde.
—La viste durante la guerra —explicó Lando, sin apartar la vista de Karrde—. Es el logotipo de Sibha Habadeet.
Han contempló el pequeño cilindro, y un extraño escalofrío recorrió su espina dorsal. La Sibha Habadeet había sido una de las principales empresas que había suministrado a la Alianza microcomponentes. Y su especialidad había sido...
—¿Es un suministro de fuerza bioelectrónico?
—Exacto —dijo Lando en tono sombrío—. Como el que se pondría en, digamos, una mano artificial.
El cañón del desintegrador que empuñaba Han se alzó lentamente y apuntó al estómago de Karrde.
—Aquí hubo un androide —dijo Lando—. Las marcas en el suelo corresponden a una unidad R2. —Enarcó las cejas—. No tenga reparos en intervenir en la conversación cuando le apetezca, Karrde.
Karrde suspiró. Una mezcla de fastidio y resignación se pintó en su rostro.
—¿Qué quieren que diga, que Luke Skywalker estuvo prisionero aquí? Muy bien: dicho está.
Han apretó los dientes. Lando y él habían estado aquí, sin saber que...
—¿Dónde está? —preguntó.
—Pensaba que Ghent ya se lo habría dicho —respondió Karrde—. Escapó en uno de mis saltadores. —Torció los labios—. Acabó estrellándose.
—¿Cómo?
—Se encuentra bien —le tranquilizó Karrde—, al menos hace un par de horas. Los milicianos que fueron a investigar dijeron que las dos naves siniestradas estaban vacías. —Dio la impresión de que sus ojos se apagaban un instante—. En mi opinión, eso significa que los dos están trabajando juntos para ponerse a salvo.
—No parece muy seguro —saltó Han.
Sus ojos se apagaron un poco más.
—Mara Jade fue la persona que le persiguió. Tiene ciertas... Bien, no me andaré por las ramas. De hecho, tiene muchas ganas de matarle. Han lanzó una mirada de sorpresa en dirección a Lando.
—¿Por qué?
Karrde meneó la cabeza.
—Lo ignoro.
Por un momento, se hizo un silencio en la habitación.
—¿Cómo llegó aquí? —preguntó Lando.
—Como ya he dicho, por puro accidente. No, retiro lo dicho. Para Mara no fue un accidente; nos condujo directamente a su nave averiada.
— ¿Cómo?
—Tampoco lo sé. —Dirigió una dura mirada a Han—. Y antes de que lo pregunte, nosotros no tuvimos nada que ver con la avería. Había quemado ambos inductores de hiperpropulsión en un enfrentamiento con un Destructor Estelar imperial. Si no lo hubiéramos recogido, ahora estaría muerto, casi con toda certeza.
—En lugar de vagar por un bosque con alguien que le quiere en ese estado —replicó Han—. Sí, es usted un auténtico héroe.
La mirada de Karrde se endureció todavía más.
—Los imperiales quieren a Skywalker, Solo. Arden en deseos de capturarle. Si se molesta en pensar un poco, caerá en la cuenta de que no le entregué.
—Porque antes escapó.
—Escapó porque estaba en este almacén —corrigió Karrde—. Y estaba en este almacén porque no quise que los imperiales se toparan con él durante su visita no anunciada.
Hizo una pausa.
—También caerá en la cuenta de que tampoco les entregué a ustedes dos.
Han bajó el arma poco a poco. Cualquier cosa dicha ante el cañón de un desintegrador carecía de valor, por supuesto, pero el hecho de que Karrde no les hubiera traicionado a los imperiales hablaba en su favor.
Mejor dicho, aún no les había traicionado. Pero podía cambiar de opinión.
—Quiero ver el caza de Luke —dijo.
—Desde luego. Sin embargo, recomiendo no ir en su busca hasta mañana por la mañana. Lo escondimos más en el interior del bosque que su nave, y en la oscuridad sí que merodearán depredadores.
Han vaciló, y luego asintió. Si Karrde tramaba algo, ya habría borrado o alterado el ordenador del caza. Unas cuantas horas más no cambiarían en nada la situación.
—Muy bien. ¿Qué vamos a hacer con respecto a Luke?
Karrde meneó la cabeza, evitando la mirada de Han.
—Esta noche no podemos hacer nada, teniendo en cuenta que vagan vornskrs por el bosque y el gran almirante continúa orbitando allí arriba. Mañana... Tendremos que hablar y hallar alguna solución. —Dibujó una sonrisa irónica—. Entretanto, la cena ya debería estar preparada. Si tienen la bondad de seguirme...

La galería de arte holográfica, débilmente iluminada, había cambiado de nuevo. Esta vez, contenía una colección de obras en forma de llama, muy similares entre sí, que parecían latir y cambiar de forma mientras Pellaeon avanzaba con cautela entre los pedestales. Los estudiaba mientras caminaba, y se preguntaba de dónde procederían.
—¿Les ha localizado, capitán? —preguntó Thrawn, cuando Pellaeon llegó al doble círculo.
El capitán se armó de valor.
—Temo que no, señor. Confiábamos en que, al caer la noche, conseguiríamos algunos resultados con los sensores infrarrojos, pero no pueden traspasar la bóveda de árboles.
Thrawn cabeceó.
—¿Qué sabe sobre la transmisión rítmica que captamos justo después de ponerse el sol?
—Logramos confirmar que procedía de un punto muy cercano al lugar del siniestro, pero fue demasiado breve para precisar la localización. El código era muy extraño. El departamento de desciframientos piensa que debe de ser una especie de código complementario. Siguen trabajando en ello.
—Supongo que han probado todos los códigos conocidos de los rebeldes.
—Sí, señor, tal como usted ordenó.
Thrawn cabeceó con aire pensativo.
—Parece que estamos en un punto muerto, capitán. Al menos mientras sigan en el bosque. ¿Ha calculado los puntos de emergencia probables?
—Sólo existe una elección lógica —dijo Pellaeon, y se preguntó por qué le daban tanta importancia a este incidente—. Una ciudad llamada Hyllyard City, en la linde del bosque y que casi se encuentra directamente en su camino. Es la única población habitada en casi cien kilómetros a la redonda. Es casi seguro que se dirigirán a ella, pues sólo cuentan con una mochila de supervivencia para los dos.
—Excelente. Quiero que destaque a tres pelotones de milicianos e instale un puesto de observación en ese lugar. Saldrán de la nave inmediatamente.
Pellaeon parpadeó.
—¿Milicianos, señor?
—Milicianos —repitió Thrawn, mientras desviaba la vista hacia una escultura—. Será mejor que añada media unidad motorizada y tres carros de asalto ligeros.
—Sí, señor —respondió Pellaeon con cautela.
Los milicianos escaseaban últimamente, y dilapidarlos en algo tan poco importante como una riña entre contrabandistas...
—Karrde nos ha mentido —continuó Thrawn, como si leyera los pensamientos de Pellaeon—. El pequeño drama ocurrido esta tarde
no fue, desde luego, la persecución de un vulgar ladrón. Me gustaría mucho averiguar la verdad.
—Yo... Creo que no lo entiendo, señor.
—Es muy sencillo, capitán —respondió Thrawn, con el tono de voz que siempre adoptaba para explicar lo evidente—. El piloto del vehículo perseguidor no transmitió informes durante el vuelo. Nadie de la base de Karrde se comunicó con él. Lo sabemos, porque habríamos interceptado esas transmisiones. Ningún informe sobre los progresos de la persecución; ninguna solicitud de ayuda; nada, salvo el silencio más absoluto. —Miró a Pellaeon—. ¿Alguna sugerencia, capitán?
—Fuera lo que fuese —dijo Pellaeon lentamente—, no querían que nos enteráramos. Además... —Agitó la cabeza—. No sé, señor. Las posibilidades son enormes. Al fin y al cabo, son contrabandistas.
—Es cierto. —Los ojos de Thrawn centellearon—. Pero tenga en cuenta el hecho de que Karrde rehusó nuestra invitación a unirse a la caza de Skywalker..., y el hecho de que esta tarde dio a entender que la caza había terminado. —Enarcó una ceja—. ¿Qué le sugieren estos datos, capitán?
Pellaeon se quedó boquiabierto.
—¿Quiere decir... que Skywalker pilotaba el saltador?
—Una especulación interesante, ¿no cree? Es improbable, lo admito, pero lo bastante probable para investigar a fondo.
—Sí, señor. —Pellaeon consultó su crono y efectuó un veloz cálculo—. Si permanecemos aquí más de un día o dos, tal vez debamos aplazar el ataque a Sluis Van.
—No lo aplazaremos —aseguró Thrawn—. Nuestra victoria contra los rebeldes empieza allí, y no alteraré una operación tan delicada. Ni por Skywalker, ni por quien sea. —Señaló las estatuas flamígeras que le rodeaban—. El arte sluissi indica claramente una pauta cíclica bianual, y quiero golpearles en su punto más débil. Partiremos hacia nuestra cita con el Inexorable y la prueba del escudo protector en cuanto las tropas y los vehículos hayan descendido. Tres escuadrones de milicianos serán suficientes para reducir a Skywalker, si de verdad está ahí abajo. —Sus ojos escrutaron el rostro de Pellaeon—. Y para reducir a Karrde —añadió con suavidad—, si se demuestra que es un traidor.
Los últimos fragmentos de azul oscuro habían desaparecido de las diminutas brechas que jalonaban el dosel suspendido sobre sus cabezas, dejando paso a la negrura más absoluta. Mara bajó al mínimo la luz del equipo de supervivencia, lo dejó sobre el suelo y se tendió junto al tronco de un enorme árbol. Le dolía de nuevo el tobillo derecho, que se había torcido al estrellarse su nave.
Skywalker ya se había acostado al otro lado de la luz, utilizando la túnica a modo de almohada, y su fiel androide permanecía de pie junto a él. Se preguntó si sabría lo de su tobillo, y luego desechó la idea. Había sufrido peores heridas, sin que le hubieran impedido cumplir su cometido.
—Me recuerda a Endor —dijo Skywalker en silencio, mientras Mara colocaba sobre su regazo, al alcance de la mano, su vara luminosa y el desintegrador—. Por la noche, los bosques siempre están llenos de vida.
—Oh, ya lo creo —gruñó Mara—. Muchos animales del planeta son nocturnos. Incluidos los vornskrs.
—Qué raro —murmuró Skywalker—. Los vornskrs domésticos de Karrde parecían muy despiertos al atardecer.
Ella le miró, sorprendida de que se hubiera fijado en el detalle. —De hecho, aun en estado salvaje, suelen echar una siestecita por la noche. Les he llamado nocturnos porque suelen cazar de noche.
Skywalker meditó sobre la información.
—En ese caso, tal vez deberíamos viajar de noche —sugirió—. De todos modos vendrán a por nosotros. Al menos, estaremos despiertos y prevenidos mientras ellos rondan.
Mara negó con la cabeza.
—Nos causarían más complicaciones. Debemos ver el terreno que se extiende ante nosotros lo máximo posible, para evitar meternos en callejones sin salida. Además, este bosque está sembrado de pequeños claros.
—En los cuales, una vara luminosa se vería muy bien desde una nave en órbita, punto. Parece que conoces muy bien este lugar. —Para saber eso, basta que un piloto observador sobrevuele el bosque —gruñó la joven.
Sin embargo, sabía que Skywalker tenía razón. Apoyó la espalda contra el rugoso tronco. «Conoce tu territorio» era la primera regla que le habían inculcado, y lo primero que había hecho después de ingresar en la organización de Karrde. Había estudiado los mapas aéreos del bosque y el territorio circundante. Había dado largos paseos, tanto de noche como de día, para familiarizarse con el paisaje y los ruidos. Había perseguido y matado a varios vornskrs y a otros depredadores, para aprender los métodos más rápidos de acabar con ellos. Incluso había convencido a un hombre de Karrde para que sometiera diversas plantas nativas a análisis biológicos, con el fin de averiguar cuáles eran comestibles y cuáles no. Aparte del bosque, sabía algo sobre los pobladores y la política local, y había ocultado parte de sus ganancias en un lugar donde pudiera recuperarlas con facilidad.
Estaba más preparada que cualquier miembro de la organización de Karrde para sobrevivir fuera de los límites del campamento. Siendo así, ¿por qué ponía tanto empeño en regresar?
No era por el bien de Karrde, de eso estaba segura. Todo cuanto había hecho por ella (proporcionarle trabajo, darle un cargo, los sucesivos ascensos) lo había pagado de sobra con trabajo y servicio. No le debía nada, ni él a ella. La historia que hubiera inventado para explicar a Thrawn el incidente de la tarde estaba destinada a salvar su cuello, no el de Mara. Y si se daba cuenta de que el gran almirante no se la tragaba, disponía de perfecta libertad para sacar a su grupo de Myrkr esta noche y desaparecer en uno de sus numerosos escondites, dispersos por toda la galaxia.
Sólo que no lo haría. Seguiría en su sitio, enviando a un grupo de exploración tras otro, aguardando a que Mara saliera del bosque. Aunque no lo hiciera nunca.
Aun corriendo el riesgo de agotar la paciencia de Thrawn.
Mara apretó los dientes cuando ante sus ojos pasó la desagradable imagen de Karrde acorralado contra la pared de una celda por un androide interrogador. Porque ella conocía a Thrawn; conocía la tenacidad y los límites de la paciencia del gran almirante. Esperaría y observaría, o dejaría que alguien lo hiciera por él, mientras se verificaba la historia de Karrde.
Y si ni ella ni Skywalker volvían a aparecer, llegaría a la conclusión errónea, casi con toda seguridad. En ese momento, sometería a Karrde a un interrogatorio profesional imperial, y a la larga averiguaría quién era el prisionero.
Y después ordenaría la ejecución de Karrde.
La cúpula del androide giró unos cuantos grados y emitió un insistente gorjeo.
—Creo que Erredós ha captado algo —dijo Skywalker, incorporándose.
—Nada de trucos —dijo Mara.
Cogió su vara luminosa, la apuntó hacia la sombra que ya había visto moverse, y conectó el artilugio.
Un vornskr apareció enmarcado en el círculo de luz, con las garras delanteras clavadas en la tierra. Su cola se agitaba lentamente arriba y abajo. No prestó atención a la luz, sino que continuó avanzando hacia Skywalker.
Mara dejó que diera otros dos pasos y le atravesó la cabeza.
El animal se derrumbó sobre el suelo, y su cola se agitó por última vez. Mara barrió la zona con la vara luminosa, y luego la apagó.
—Menos mal que contamos con los sensores de tu androide —dijo con sarcasmo.
—Bueno, sin él no habría sabido que nos acechaba un peligro —contestó con ironía Luke—. Gracias.
—Olvídalo —gruñó ella.
Siguió un breve silencio.
—¿Los vornskrs domésticos de Karrde pertenecen a una especie diferente, o les cortó la cola? —preguntó Skywalker.
Mara le miró en la oscuridad, impresionada. Casi nadie se habría fijado en ese detalle.
—Lo último —respondió—. Sus colas se utilizan como látigos. Son muy dolorosos, y contienen un veneno poco virulento. Al principio, Karrde no quería que su gente anduviera por ahí llena de verdugones; después descubrimos que quitarles la cola también eliminaba gran parte de su agresividad.
—Parecían muy dóciles, incluso amigables.
Sólo que no se habían mostrado cordiales con Skywalker, recordó Mara. Aquí, el vornskr había hecho caso omiso de ella, dirigiéndose sin vacilar hacia Luke. ¿Coincidencia?
—Lo son —dijo en voz alta—. En alguna ocasión ha pensado venderlos como animales guardianes, pero nunca ha explorado el mercado potencial.
—Bueno, puedes decirle que me gustaría servir como referencia —respondió con sequedad Skywalker—. Después de haber tenido a un vornskr a dos palmos de mi cara, creo que a ningún intruso le haría gracia pasar dos veces por esa experiencia.
Mara torció los labios.
—Acostúmbrate —le aconsejó—. Aún estamos muy lejos de la linde del bosque.
—Lo sé. —Skywalker volvió a tenderse—. Por suerte, eres una excelente tiradora.
Guardó silencio. Se disponía a dormir..., dando por sentado que ella haría lo mismo.
«Desengáñate», pensó con sarcasmo la joven. Sacó del bolsillo un tubo de píldoras estimulantes. Su ingesta continuada arruinaría la salud de cualquiera en poco tiempo, pero dormir a cinco metros de un enemigo la arruinaría mucho antes.
Se inmovilizó, con el tubo en la mano, y miró a Skywalker, a sus ojos cerrados, a su rostro sereno, libre de toda preocupación en apariencia. Le resultó extraño, porque si alguien tenía motivos para estar preocupado, era él. Despojado de sus poderes Jedi por un planeta infestado de ysalamiri, atrapado en un bosque de un planeta cuyo nombre y ubicación ni siquiera conocía, y rodeado de vornskrs que hacían cola por el privilegio de matarle, tendría que estar con los ojos abiertos de par en par y bombeando adrenalina sin cesar.
Quizá estaba fingiendo, con la esperanza de que ella bajara la guardia. Mara lo intentaría, en la situación inversa.
Pero quizá era algo más de lo que aparentaba. Algo más que un apellido ilustre, un cargo político y una bolsa de trucos Jedi.
Apretó la boca y recorrió con los dedos la espada de luz que colgaba de su costado. Sí, era algo más, desde luego. Independientemente de lo que hubiera ocurrido al final, aquel final terrible, confuso y mortífero, no le habían salvado sus trucos Jedi, sino otra cosa. Algo que procuraría descubrir antes de que se produjera el final de Skywalker.
Sacó una píldora del tubo y la tragó, después de tomar una firme decisión. No, los vornskrs no acabarían con Luke Skywalker. Ni tampoco los imperiales. Cuando llegara el momento, ella lo mataría con sus propias manos. Estaba en su derecho. Era su privilegio, su deber. Adoptó una posición más cómoda y se dispuso a esperar a que transcurriera la noche.

Los ruidos nocturnos del bosque se oían débilmente a lo lejos, mezclados con los sonidos de la civilización que surgían del edificio que tenía a su espalda. Karrde bebió de su copa, escudriñó la oscuridad, y se sintió más cansado que nunca.
En tan sólo un día, toda su vida había cambiado.
A su lado, Drang levantó la cabeza y la movió hacia la derecha.
—¿Compañía? —preguntó Karrde, y miró en aquella dirección.
Una silueta borrosa, apenas visible a la luz de las estrellas, avanzaba hacia él.
—¿Karrde? —llamó en voz baja la voz de Aves.
—Aquí —le orientó Karrde—. Coge una silla y reúnete conmigo. —Ya me va bien así —dijo Aves. Se sentó en el suelo a su lado, con las piernas cruzadas—. En cualquier caso, he de volver a la Central muy pronto.
—¿El mensaje misterioso?
—Sí. ¿En qué demonios estaba pensando Mara?
—No lo sé —confesó Karrde—. En algo inteligente, supongo. —Es posible. Sólo confío en que seamos lo bastante inteligentes para descifrarlo.
Karrde cabeceó.
—¿Solo y Carlissian ya se han acostado?
—Regresaron a su nave —dijo Aves, en tono malhumorado—. Creo que no confían en nosotros.
—Dadas las circunstancias, no puedes echarles la culpa. —Karrde rascó la cabeza de Drang—. Quizá les convenzamos de que estamos de su parte, cuando mañana por la mañana saquemos los registros del ordenador de Skywalker.
—Sí. ¿Vamos a hacerlo?
Karrde se humedeció los labios.
—No tenemos otra elección, Aves. Son nuestros invitados.
Aves resopló.
—El gran almirante se va a enfadar.
Karrde se encogió de hombros.
—Son nuestros invitados —repitió.
Notó que Aves se encogía de hombros en la oscuridad. Había comprendido. Aves comprendía los deberes y requisitos de un anfitrión. Al contrario que Mara, empeñada en negar el aterrizaje al Halcón Milenario.
Ojalá le hubiera hecho caso. Ojalá.
—Quiero que organices un grupo de exploración para mañana por la mañana —dijo a Aves—. Considerando la situación, tal vez no servirá de nada, pero hay que probarlo.
—Muy bien. ¿No nos tropezaremos con los imperiales?
Karrde hizo una mueca.
—Dudo que sigan explorando. Esa nave que salió subrepticiamente del Destructor Estelar hace una hora parecía una lanzadera de
asalto camuflada. Sospecho que se instalarán en Hyllyard City y esperarán a que Mara y Skywalker caigan en sus brazos.
—Parece razonable. ¿Qué ocurriría si no les encontramos antes? —Tendremos que rescatarlos de los milicianos. ¿Crees posible reunir una partida a tal efecto?
Aves bufó por lo bajo.
—Dicho y hecho. He hablado con varias personas desde que hiciste el anuncio, y puedo decirte que hay un buen ambiente en el campamento. Dejando aparte lo de héroe de la Rebelión y todo eso, mucha gente se cree en deuda con Skywalker porque les liberó del yugo permanente de Jabba el Hutt.
—Lo sé —dijo Karrde en tono sombrío—. Y ese entusiasmo podría causarnos problemas, porque si no podemos liberar a Skywalker de los imperiales... Bueno, no podemos permitir que le cojan vivo.
Se produjo un largo silencio.
—Entiendo —dijo por fin Aves, en voz muy baja—. Dará igual, en lo tocante a las sospechas de Thrawn.
—La sospecha es mejor que la prueba inequívoca —le recordó Karrde—. Si no podemos localizarles mientras sigan en el bosque, eso será lo mejor que logremos.
Aves meneó la cabeza.
—No me gusta.
—Ni a mí, pero hemos de estar preparados para cualquier eventualidad.
—Comprendido. —Aves siguió sentado en silencio unos momentos. Después, se levantó con un suspiro—. Será mejor que regrese, a ver si Ghent ha hecho algún progreso con el mensaje de Mara.
—Y luego, vete al sobre. Mañana va a ser un día muy agitado.
—Muy bien. Buenas noches.
Aves se marchó, y la suave mezcla de los ruidos del bosque volvió a invadir la noche. Ruidos que significaban mucho para los animales que los producían, pero nada para él.
Sonidos sin sentido...
Meneó la cabeza, agotado. ¿Qué había intentado hacer Mara con aquel mensaje tan críptico? ¿Era algo sencillo, algo que él o cualquiera de sus compañeros podían descifrar sin dificultad?
¿O se había superado por fin la dama que siempre jugaba al sabacc con las cartas apretadas contra el pecho?
A lo lejos, un vornskr emitió su peculiar cacareo/ronroneo. Drang levantó la cabeza.
—¿Algún amigo tuyo? —preguntó Karrde, y aguzó el oído cuando otro vornskr coreó el primer grito.
En otra época, Sturm y Drang habían sido salvajes como aquellos, antes de que los domesticara.
Al igual que Mara, cuando la había aceptado en la organización. Se preguntó si algún día se amansaría.
Se preguntó si resolvería el problema, matando a Skywalker.
El cacareo/ronroneo se repitió, esta vez más cerca.
—Vamos, Drang —dijo al vornskr, y se puso en pie—. Es hora de retirarnos.
Se detuvo en la puerta para lanzar una última mirada hacia el bosque. Un estremecimiento de melancolía, y de algo muy parecido al miedo, le recorrió. Sí, el gran almirante iba a enfadarse. Iba a enfadarse mucho.
Fuera como fuese, Karrde sabía que una fase de su vida había terminado.





25




La habitación estaba oscura y silenciosa. Los amortiguados sonidos de la noche de Rwookrrorro se colaban por la ventana de malla, junto con una fría brisa. Leia clavó la vista en las cortinas, aferró el desintegrador con una mano sudorosa y se preguntó qué la había despertado.
Permaneció tendida varios minutos. El corazón se agitaba dentro de su pecho. No ocurrió nada. Ni ruidos, ni movimientos, ni amenazas que sus limitados poderes Jedi pudieran detectar. Nada, salvo una insidiosa sensación de que ya no estaba a salvo en este lugar.
Respiró hondo, dejó escapar el aire en silencio y continuó escuchando. No era culpa de sus anfitriones, o al menos no podía culparlos de nada. Los gobernantes de la ciudad habían montado un fuerte dispositivo de seguridad los dos primeros días, proporcionándole más de una docena de guardaespaldas wookies, mientras otros voluntarios peinaban la ciudad como peludos Caminantes Imperiales, en busca del alienígena que la princesa había visto nada más llegar. Todo se había llevado a cabo con una rapidez, eficacia y perfección que Leia había visto pocas veces en la cúpula de la Alianza Rebelde.
Pero a medida que los días transcurrían, sin que nadie encontrara el menor rastro del alienígena, la vigilancia se había suavizado. Cuando empezaron a llegar informes negativos de otras ciudades de Kashyyyk, el número de investigadores se había reducido a un puñado, y la docena de guardaespaldas a tres.
Y ahora, incluso esos tres habían desaparecido, para volver a sus trabajos y vidas habituales. Sólo cuidaban de ella Chewbacca, Ralrra y Salporin.
Era una estrategia clásica. Tendida en la oscuridad, contando con la ventaja de la introspección, lo entendía. Los seres sensibles, tanto humanos como wookies, no podían mantener un estado de vigilancia continuo, cuando no había enemigos tangibles que vigilar. Había luchado contra esa tendencia en el seno de la Alianza.
Pues también debía luchar contra aquella inercia, muy a menudo mortífera, que inducía a ocupar demasiado tiempo el mismo puesto.
Se encogió de hombros cuando recuerdos del desastre que casi se había producido en el planeta helado de Hoth acudieron a su mente. Sabía que Chewbacca y ella tendrían que haber abandonado Rwookrrorro días antes. De hecho, tendrían que haber abandonado Kashyyyk. Se había convertido en un lugar demasiado cómodo, demasiado familiar. Su mente ya no captaba todo cuanto acontecía a su alrededor, sino una parte, y llenaba los huecos con recuerdos. Era la clase de debilidad psicológica que un enemigo inteligente explotaría con facilidad, mediante el expediente de encontrar una forma de infiltrarse en su rutina normal.
Había llegado el momento de terminar con esa rutina.
Echó un vistazo al crono de la mesita de noche y efectuó un rápido cálculo. Faltaba una hora para el amanecer. Había un trineo retropropulsor aparcado fuera. Si Chewbacca y ella actuaban ahora, podrían salir al espacio en la Dama Afortunada poco después del alba. Se incorporó, saltó de la cama, dejó el desintegrador sobre la mesita de noche y cogió el comunicador.
En la oscuridad, una mano nervuda se apoderó de su muñeca.
No había tiempo de pensar, pero tampoco fue necesario durante aquel medio segundo. A pesar de que su mente se paralizó, sorprendida por lo inesperado del ataque, viejos reflejos defensivos ya se habían disparado. Se apartó de su atacante, utilizó su presa para mantener el equilibrio, giró su cadera y descargó una patada con todas sus fuerzas.
El borde de su pie golpeó algo blindado, tal vez una armadura. Movió hacia atrás la mano libre, cogió la esquina de la almohada y la arrojó contra la silueta borrosa de la cabeza del agresor.
Debajo de la almohada estaba su espada de luz.
El atacante no esperaba el mandoble. Cuando aún estaba alejando la almohada de su cara, la espada de luz iluminó la habitación. Leia apenas distinguió unos enormes ojos negros y una mandíbula protuberante, antes de que la espada incandescente lo partiera en dos.
La presa sobre su brazo desapareció de repente. Cerró la espada, saltó por encima de la cama, se. puso en pie y volvió a conectar su arma, mientras paseaba la vista en derredor suyo.
Un súbito y potente golpe la alcanzó en la muñeca. La espada de luz salió despedida al otro lado de la habitación. Se apagó en pleno vuelo y sumió la habitación en la oscuridad.
Leia adoptó al instante una postura de combate, aunque sabía que era inútil. El primer alienígena había confiado en la presunta indefensión de su víctima, pero el segundo habría aprendido la lección. Aún no se había vuelto del todo hacia su atacante, cuando éste agarró su muñeca de nuevo y la retuvo contra su espalda. Otra mano se apresuró a tapar su boca, al mismo tiempo que su cuello era apretado contra el hocico del atacante. Una pierna rodeó sus rodillas, para impedir que descargara otra patada. Lo intentó, se debatió para liberar al menos una pierna, mientras al mismo tiempo intentaba lanzar su mano libre contra los ojos del agresor. Sentía su cálido aliento contra el cuello, y notó la forma de dientes afilados en la mandíbula que se aplastaba contra su piel. El cuerpo del alienígena se puso rígido de repente.
Y luego, sin previo aviso, quedó libre.
Giró en redondo para plantar cara al alienígena, mientras se esforzaba por recuperar el equilibrio, y se preguntó qué juego nuevo iba a practicar. Sus ojos escudriñaron frenéticamente la habitación apenas iluminada, intentado localizar el arma que emplearía contra ella.
Pero ningún arma la apuntaba. El alienígena estaba erguido de espaldas a la puerta, las manos vacías extendidas a los lados, como si se estuviera preparando para protegerse de una caída en el vacío.
—Mal'ary'ush —siseó, con voz suave y grave.
Leia retrocedió un paso y se preguntó si podría llegar a la ventana antes de que su atacante saltara sobre ella.
Pero no ocurrió lo que temía. La puerta se abrió detrás del alienígena. Chewbacca irrumpió en la habitación con un rugido.
El atacante no se volvió. De hecho, no hizo el menor movimiento, ni cuando el wookie saltó sobre él, con sus enormes manos prestas a retorcerle el pescuezo.
—¡No lo mates! —exclamó Leia.
Las palabras debieron de sorprender a Chewbacca casi tanto como a ella, pero los reflejos de Chewbacca no fallaron. En lugar de aferrar al alienígena por la garganta, le asestó un terrible puñetazo en la cabeza.
El golpe envió al alienígena contra una pared. Se desplomó y no volvió a moverse.
—Vamos —dijo Leia, mientras recuperaba su espada de luz. Puede que haya más.
(Ya no), rugió una voz wookie.
Leia levantó la vista y vio a Ralrra, apoyado en el umbral de la puerta.
(Ya nos hemos ocupado de los otros tres.)
—¿Estás seguro? —preguntó Leia, dando un paso hacia él. Seguía apoyado en el batiente. Apoyado con demasiada fuerza, comprendió de repente.
—¡Estás herido! —exclamó. Dio la luz de la habitación y procedió a un rápido examen. No vio marcas—. ¿Desintegrador?
(Un arma aturdidora), la corrigió. (Un arma tranquilizadora, pero demasiado suave para un wookie. Sólo estoy un poco débil. Chewbacca es quien está herido.)
Leia, asustada, se volvió hacia Chewbacca y, por primera vez, vio el pequeño retazo de piel chamuscada en su torso.
—¡Chewie! —jadeó, y se precipitó hacia su amigo.
Él la disuadió con un sonido de impaciencia.
(Se encuentra bien), explicó Ralrra. (Hemos de salirr de aquí, antes de que se desencadene el segundo ataque.)
Un wookie lanzó un grito de alerta desde fuera.
—No habrá segundo ataque —dijo Leia a Ralrra—. Se han delatado. Dentro de pocos minutos, mucha gente acudirá hacia esta casa. (No), rugió Ralrra, con una extraña tristeza en la voz. (Se ha declarado un incendio a cuatro casas de aquí.)
Leia le miró fijamente y un escalofrío recorrió su espina dorsal. —Una maniobra de diversión —murmuró—. Incendian una casa para que nadie venga a ayudarnos.
Chewbacca gruñó en tono afirmativo.
(Hemos de sacarte de aquí), repitió Ralrra, y se enderezó con dificultad.
Leia desvió la vista hacia el oscuro pasillo, invadida por un extraño temor.
—¿Dónde está Salporin? —preguntó, al recordar que la acompañaban tres wookies.
Ralrra vaciló, el tiempo suficiente para que las sospechas de Leia se convirtieran en una terrible certidumbre.
(No sobrevivió al ataque), dijo el wookie, en voz tan baja que casi no le oyó.
Leia tragó saliva.
—Lo siento —balbuceó.
Las palabras sonaron inútiles y absurdas a sus oídos.
(Nosotros también, pero no es el momento de sumirnos en la tristeza.)
Leia asintió, y parpadeó para contener las lágrimas. Se volvió hacia la ventana. Había perdido muchos amigos y compañeros en combates a lo largo de los años, y sabía que Ralrra tenía razón, pero toda la lógica del universo no servía para consolarla.
No se veían alienígenas fuera, pero se hallaban al acecho; de eso estaba segura. Los grupos con los que Han y ella se habían enfrentado antes tenían más de cinco miembros, y no había motivos para suponer que éste fuera diferente. Existían muchas posibilidades de que su huida fuera objeto de una rápida emboscada.
Aún peor, amparados en el alboroto desatado con motivo del incendio, los alienígenas podían lanzar un segundo ataque con total impunidad, confiados en que la conmoción que se había adueñado de la calle ahogaría el fragor del combate.
Leia miró hacia la casa en llamas y sintió una punzada de culpabilidad por los wookies que la habitaban. Expulsó todo sentimiento de su mente. Por ahora, no podía hacer nada para remediarlo.
—Parece que los alienígenas quieren cogerme viva —dijo. Corrió la cortina y se volvió hacia sus dos protectores—. Si consiguiéramos elevar el trineo hacia el cielo, creo que no intentarían derribarnos.
(¿Confías en el trineo?), preguntó Ralrra.
Leia se calló y apretó los labios, irritada consigo misma. No, claro que no confiaba en el trineo. Lo primero que habrían hecho los alienígenas habría sido averiar cualquier vehículo susceptible de ser utilizado para escapar. Averiarlo, o modificarlo para que volara directamente a su encuentro.
No podía quedarse donde estaba, no podía escapar por los lados, ni huir por arriba; sólo le quedaba una dirección.
—Necesitaré un poco de cuerda —dijo. Cogió sus ropas y empezó a vestirse—. Lo bastante fuerte para aguantar mi peso. Lo más larga que podáis.
Eran rápidos de reflejos. Intercambiaron una sola mirada .
(No puedes hablarr en serio), dijo Ralrra. (Para un wookie, ya sería peligroso, pero para un humano representaría el suicidio.)
—Yo no opino lo mismo. —Leia meneó la cabeza y se calzó las botas—. Vi que las ramas se entrelazaban cuando sobrevolamos la ciudad. Podría trepar por ellas.
(Nunca llegarás sola a la plataforma de aterrizaje), objetó Ralrra. (Iremos contigo.)
—No estás en condiciones de desplazarte por la calle y mucho menos por debajo —replicó Leia, contundente. Cogió su desintegrador, lo enfundó y avanzó hacia la puerta—. Ni tampoco Chewbacca. Apartaos, por favor.
Ralrra no se movió.
(No nos engañas, Leiaorganasolo. Crees que si nos quedamos aquí, el enemigo te seguirá y nos dejará en paz.)
Leia hizo una mueca. Adiós a sus nobles propósitos de sacrificarse por sus amigos.
—Seguro que lo harán —insistió—. Es a mí a quien quieren. Y me quieren viva.
(No hay tiempo de discutir), dijo Ralrra. (Nos quedaremos contigo. Aquí, o bajo la ciudad.)
Leia respiró hondo. No le gustaba, pero estaba claro que no conseguiría convencerles.
—Muy bien, tú ganas —suspiró.
El alienígena al que Chewbacca había golpeado seguía inconsciente, y dilapidó unos segundos en meditar sobre si valía la pena atarle. Las prisas ganaron la partida.
—Busquemos una cuerda y pongámonos en acción.
Además, algo le decía que, aunque fuera sola, cabía la posibilidad de que los alienígenas atacaran la casa. Y optaran por no dejar testigos de su paso.

El material plano y algo esponjoso que formaba el «suelo» de Rwookrrorro tenía menos de un metro de espesor. La espada de luz de Leia se abrió paso a través de él y del piso de la casa con facilidad, practicando un tosco cuadrado entre las ramas entrelazadas que bastó para desaparecer en la oscuridad de abajo.
(Yo iré primero), dijo Ralrra.
Se introdujo por el hueco antes de que nadie pudiera protestar. Aún se movía con cierta lentitud, pero al menos parecía menos aturdido.
Leia levantó la vista cuando Chewbacca se acercó a ella y deslizó el tahalí de Ralrra alrededor de sus hombros.
—Tu última oportunidad de cambiar de opinión —le advirtió Leia.
La respuesta de Chewie fue breve y concisa. Cuando Ralrra les avisó de que no había peligro a la vista, ya estaban preparados.
Chewbacca se deslizó por el hueco, apretando a Leia contra su torso.
Leia sospechaba que la experiencia sería desagradable. No había comprendido que iba a ser aterradora. Los wookies no se arrastraban sobre la superficie de las plantas entrelazadas, como ella había imaginado, sino que, utilizando las garras que había visto el primer día, se colgaban debajo de las ramas con las cuatro extremidades para viajar.
Y entonces, viajaban.
Con la cara apretada contra el velludo pecho de Chewbacca, Leia apretó los dientes con fuerza, en parte para evitar que castañetearan, pero sobre todo para reprimir los gritos de terror. Era como la acrofobia que había sentido en el vehículo volador, multiplicada por mil. Ni tan sólo una enredadera gruesa la separaba del vacío, sino unas garras de wookie y la delgada cuerda que la unía con otras garras de wookie. Quiso decir algo, suplicar que se detuvieran y ataran el extremo de la cuerda a algo sólido, pero tuvo miedo de que el sonido perturbara la concentración de Chewbacca. Su respiración sonaba como el rugido de una cascada en sus oídos, y notó la humedad cálida de la sangre a través de la delgada tela de la túnica. ¿Sería muy grave la herida? Acurrucada contra él, escuchando los latidos de su corazón, tuvo miedo de preguntar.
De pronto, se detuvo.
Leia abrió los ojos, inconsciente hasta aquel momento de su cercanía.
—¿Qué pasa? —preguntó con voz temblorosa.
(El enemigo nos ha localizado), gruñó en voz baja Ralrra, a su lado. Leia hizo de tripas corazón y movió la cabeza todo cuanto pudo, escudriñando la luz grisácea que anunciaba el amanecer. Distinguió una mancha más oscura, inmóvil, que se recortaba contra el cielo. Una especie de vehículo aéreo, lejos del alcance de sus ballestas.
—Supongo que no será una nave de rescate wookie —tanteó esperanzada.
Chewbacca gruñó la respuesta obvia: la nave estaba totalmente a oscuras.
(Pero no se aproxima), señaló Ralrra.
—Me quieren viva —dijo Leia, más para tranquilizarse que para recordárselo—. No desean asustarnos.
Miró a su alrededor, buscando inspiración en el vacío que bostezaba bajo sus pies y en las ramas entrelazadas que se extendían sobre sus cabezas.
Y la encontró.
—Necesito el resto de la cuerda —dijo a Ralrra, sin apartar la vista del vehículo aéreo—. Toda.
Reunió fuerzas, se ladeó un poco, cogió el rollo de cuerda que Ralrra le tendió y ató un extremo a una de las ramas más pequeñas. Chewbacca gruñó una objeción.
—No voy a atarnos —le aseguró—, así que no te caigas. Tengo otra idea mejor. Vamos allá.
Prosiguieron la marcha, quizá un poco más de prisa que antes, y mientras se balanceaba apretada contra el dorso de Chewbacca, Leia se dio cuenta con cierta sorpresa de que, si bien tenía miedo, ya no estaba aterrorizada. Quizá porque ya no iba de paquete, decidió, poniendo totalmente su destino en manos de los wookies, de los alienígenas de piel gris o de las fuerzas de la gravedad. Ahora, controlaba en parte lo que ocurría.
Siguieron adelante, y Leia fue soltando cuerda mientras se desplazaban. El vehículo aéreo continuó persiguiéndoles, aún sin encender las luces, a una distancia prudencial. La princesa no lo perdía de vista, sabiendo que el cálculo del tiempo y la distancia iban a ser cruciales. Sólo unos cuantos metros más...
Quedaban unos tres metros de cuerda en el rollo. Hizo un nudo fuerte a toda prisa y volvió la cabeza hacia sus perseguidores.
—Prepárate —avisó a Chewbacca—. Ahora..., ¡párate!
Chewbacca obedeció. Leia cruzó los dedos mentalmente, encendió su espada de luz detrás de la espalda del wookie, y la dejó caer. Cayó con el fulgor de un rayo, balanceándose al extremo de la cuerda y dibujando un arco pendular. Llegó al fondo y ascendió en dirección opuesta.
Alcanzó al vehículo aéreo en su parte inferior.
Se produjo un destello espectacular cuando la espada de luz atravesó el generador de retropropulsión. Un instante después, el vehículo se desplomó como una piedra, partido en dos mitades envueltas en llamas. Desapareció en la niebla del suelo y, durante un largo momento, se distinguieron los dos fuegos, hasta que se transformaron en un solo punto de luz, que acabó por desvanecerse. La espada de luz siguió oscilando en la oscuridad.
Leia respiró hondo, estremecida.
—Volvamos a recuperar la espada de luz —le dijo a Chewbacca—. Después, creo que podremos regresar. No quedará ni uno de ellos.
(¿Y luego iremos directamente a tu nave?), preguntó Ralrra, mientras regresaban hacia la rama donde la princesa había atado la cuerda.
Leia vaciló, y la imagen del alienígena que se había quedado en su habitación acudió a su mente. De pie frente a ella, su rostro y su lenguaje corporal expresaban una emoción indescifrable, tan estupefacto, extasiado o asustado que ni siquiera se dio cuenta de que Chewbacca entraba...
—Volveremos a la nave, sí —contestó Ralrra—, pero no directamente.

El alienígena estaba sentado inmóvil en una silla de la diminuta sala de interrogatorios policial. Un pequeño vendaje en un lado de su cabeza era la única señal externa del golpe propinado por Chewbacca. Tenía las manos apoyadas en el regazo, con los dedos entrelazados. Despojado de todas sus ropas y accesorios, le habían dado una túnica suelta wookie para que se cubriera. En otra persona, el efecto de la enorme prenda hubiera sido cómico, pero no en él. Ni la túnica ni su inmovilidad podían disimular el aura de mortífera competencia que le rodeaba como una segunda piel. Era, y siempre lo sería, miembro de un peligroso y tenaz grupo de máquinas de matar muy bien entrenadas.
Y había solicitado ver a Leia. En persona.
Chewbacca se irguió sobre ella y gruñó una última objeción.
—A mí tampoco me gusta —admitió Leia, mientras observaba la pantalla y trataba de reunir valor—, pero en la casa me soltó. antes de que tú entraras. Quiero saber, necesito saber, por qué.
Por un momento, su conversación con Luke la víspera de la batalla de Endor acudió a su mente. Su serena convicción, pese a todos los temores de su hermana, de que enfrentarse a Darth Vader era algo que debía hacer. Esa decisión casi le había matado, proporcionándoles a la postre la victoria.
Pero Luke había intuido una pizca de bondad en el fondo de Vader. ¿Intuía algo similar en este asesino alienígena, o sólo la impulsaba una morbosa curiosidad?
¿O tal vez compasión?
—Puedes mirar y escuchar desde aquí —dijo a Chewbacca.
Le tendió el desintegrador y avanzó hacia la puerta. Dejó la espada de luz en el cinto, aunque no sabía de qué le iba a servir en un espacio tan reducido.
—No entres a menos que me veas en apuros.
Respiró hondo y abrió la puerta.
El alienígena levantó la cabeza, y Leia tuvo la impresión de que se erguía más en su asiento cuando ella entró. La puerta se cerró a su espalda, y se miraron durante un largo momento.
—Soy Leia Organa Solo —dijo por fin—. ¿Querías hablar con—. migo?
Él la miró un momento más. Después, poco a poco, se levantó y extendió una mano.
—Tu mano —dijo, con voz grave, de extraño acento—. ¿Me la das?
Leia avanzó un paso y le ofreció la mano, consciente de que estaba cometiendo un acto irrevocable de confianza. Si el alienígena quería, podía atraerla hacia él y partirle el cuello antes de que nadie pudiera impedirlo.
No la atrajo hacia él. Se inclinó hacia adelante, sostuvo su mano con suavidad, la levantó hacia su hocico y la apretó contra sus dos amplias fosas nasales, semiocultas bajo mechones de pelo.
Y la olió.
La olió una y otra vez, con largas y profundas inhalaciones. Leia examinó sus fosas nasales, reparó por primera vez en su tamaño y en la flexibilidad de los pliegues de piel que las rodeaban. Como las de un animal rastreador, comprendió. Un recuerdo acudió a su mente: aquellas mismas fosas nasales apretadas contra su cuello, cuando la había atacado en la casa.
Y justo después, la había soltado.
El alienígena se irguió, lentamente, casi con delicadeza.
—Entonces, es cierto —graznó.
Soltó la mano de Leia y dejó caer la suya a un lado. Aquellos enormes ojos la escrutaron, henchidos de una emoción cuya naturaleza captaban vagamente los poderes Jedi de la princesa, pero sin identificarla.
—No me había equivocado.
De pronto, cayó de rodillas.
—Solicito perdón por mis actos, Leia Organa Solo —dijo. Apoyó la cabeza en el suelo, las manos extendidas a los lados, como cuando la había atacado en la casa—. Nuestras órdenes no te identificaban; sólo nos dieron tu nombre.
—Entiendo —mintió Leia—, pero ¿ya sabes quién soy?
El rostro del alienígena descendió un par de centímetros más hacia el suelo.
—Tú eres la Mal'ary'ush. La hija y heredera de lord Darth Vader. Nuestro amo.
Leia le miró boquiabierta, luchando por recuperar su equilibrio mental. Los acontecimientos se estaban precipitando demasiado.
—¿Vuestro amo? —preguntó.
—El que vino a nosotros cuando estábamos desesperados —dijo el alienígena, con voz casi reverente—. El que alivió nuestra desesperación y nos dio esperanza.
—Entiendo.
La situación se le antojaba irreal, pero un hecho era incontrovertible: el alienígena postrado frente a ella la trataba como a una reina.
Y ella sabía comportarse como tal.
—Puedes levantarte —dijo, dotando a su voz, postura y ademanes del ceremonial propio de la corte alderaaniana, casi olvidado—. ¿Cómo te llamas?
—Nuestro señor me llama Khabarakh —respondió el alienígena, poniéndose de pie—. En el idioma de los noghri...
Emitió un largo y complejo sonido de cuerdas vocales que Leia no podía reproducir.
—Te llamaré Khabarakh. ¿Perteneces al pueblo de los noghri?
—Sí. —La primera señal de incertidumbre cruzó por los ojos oscuros del alienígena—. Y tú eres la Mal'ary'ush —añadió, casi como si lo preguntara.
—Mi padre tenía muchos secretos. Es obvio que tú eras uno de ellos. Has dicho que os dio esperanza. Cuéntame cómo.
—Acudió a nosotros. Después de una terrible batalla. Después de la destrucción.
—¿Qué batalla?
Los ojos de Khabarakh parecieron sumirse en los recuerdos.
—Dos grandes naves estelares se enfrentaron sobre nuestro planeta —dijo con voz grave—. Quizá eran más de dos; nunca lo averiguaremos. Combatieron todo el día y casi toda la noche..., y cuando la batalla terminó, nuestra tierra quedó devastada.
Leia se encogió y experimentó una corriente de simpatía hacia el ser. De simpatía y culpabilidad.
—Nunca perjudicamos a fuerzas o planetas no pertenecientes al Imperio a propósito —dijo en voz baja—. Tuvo que ser un accidente.
Los ojos oscuros se clavaron en ella.
—Lord Vader no opinó lo mismo. Creyó que fue un acto intencionado, para llenar de miedo y terror las almas de los enemigos del emperador.
—Lord Vader se equivocó —replicó Leia, y sostuvo su mirada con firmeza—. Nuestra batalla fue con el emperador, no con sus siervos sojuzgados.
Khabarakh se enderezó.
—No éramos siervos del emperador —graznó—. Éramos un pueblo sencillo, satisfecho de vivir al margen de los conflictos ajenos.
—Ahora servís al Imperio —señaló Leia.
—A cambio de la ayuda del emperador —contestó Khabarakh, con una nota de orgullo asomando en su tono deferente—. Sólo él acudió en nuestra ayuda, cuando la necesitábamos con tanta desesperación. En recuerdo suyo, servimos a su heredero designado: el hombre al que lord Vader nos confió hace mucho tiempo.
—Me cuesta creer que el emperador se preocupara por vosotros —replicó Leia—. Él no era así. Lo único que le interesaba era obtener vuestros servicios contra nosotros.
—Sólo él acudió en nuestra ayuda —repitió Khabarakh.
—Porque nosotros desconocíamos vuestras desdichas.
—Tal vez.
Leia enarcó las cejas.
—Dame una oportunidad de demostrarlo. Dime dónde está tu planeta.
Khabarakh retrocedió.
—Eso es imposible. Irías en su busca para completar la destrucción...
—Khabarakh —le interrumpió Leia—. ¿Quién soy?
Los pliegues que rodeaban las fosas nasales del alienígena se alisaron.
—Tú eres lady Vader, la Mal'ary'ush.
—¿Alguna vez te mintió lord Vader?
—Tú dices que sí.
—He dicho que se equivocó —le recordó Leia.
El sudor cubrió su cuello cuando comprendió que caminaba por la cuerda floja. El nuevo trato que le dispensaba Khabarakh se sustentaba tan sólo en la reverencia que sentía por Darth Vader. Tenía que atacar las palabras de Vader sin destruir aquel respeto.
—Hasta lord Vader podía ser engañado..., y el emperador era un maestro en ese arte.
—Lord Vader servía al emperador —insistió Khabarakh—. El emperador no le habría mentido.
Leia apretó los dientes. Qué tozudez.
—¿Tu nuevo amo es igual de sincero contigo?
Khabarakh vaciló.
—No lo sé.
—Sí, lo sabes. Tú mismo acabas de decir que no te reveló a quién debías capturar.
Un extraño gemido vibró en la garganta de Khabarakh.
—Sólo soy un soldado, mi señora. Estos temas sobrepasan mi autoridad y capacidad. Mi deber es obedecer órdenes. Todas las órdenes.
Leia frunció el ceño. La forma en que lo había dicho... Y de repente, supo lo que era. Para un comando capturado enfrentado a un interrogatorio, sólo había una orden más que cumplir.
—Sin embargo, ahora sabes algo que tu pueblo ignora —se apresuró a decir—. Debes vivir para transmitirle esta información.
Khabarakh había levantado las palmas; como si se preparara para dar una palmada. Se inmovilizó y la miró.
—Lord Vader sabía leer en las almas de los noghri —dijo en voz baja—. En verdad tú eres la Mal'ary'ush.
—Tu pueblo te necesita, Khabarakh. Al igual que yo. Tu muerte sólo serviría para perjudicar a aquellos que intentas ayudar.
El alienígena bajó las manos lentamente.
—¿Por qué necesitas mi ayuda?
—Porque si he de hacer algo por tu pueblo, necesito tu ayuda. Debes revelarme la ubicación de tu planeta.
—No puedo. Podría desencadenar la destrucción definitiva de mi mundo, y de mí, si se averiguara que yo te he proporcionado esa información.
Leia se humedeció los labios.
—En ese caso, llévame allí.
— ¡No puedo!
—¿Por qué?
—No... puedo.
Leia le dirigió su mirada más majestuosa.
—Soy la hija, la Mal'ary'ush, de lord Darth Vader —dijo con firmeza—. Tú mismo has admitido que era la esperanza de tu planeta. ¿Ha mejorado la situación desde que os traspasó a tu nuevo líder?
El alienígena vaciló.
—No. Nos ha dicho que ni él ni nadie pueden hacer gran cosa.
—Preferiría juzgarlo por mí misma. ¿O es que tu pueblo considera que un solo humano representa una gran amenaza?
—¿Irías sola a un planeta que se ha empeñado en tu captura?
Leia tragó saliva y un escalofrío recorrió su espina dorsal. No había querido decir eso, pero tampoco sabía muy bien por qué había querido hablar con Khabarakh. Sólo esperaba que la Fuerza estuviera guiando su intención.
—Confío en el honor de tu pueblo —dijo en voz baja—. Confío en que me escuche.
Se volvió hacia la puerta.
—Piensa en mi oferta —dijo—. Discútela con aquellos en quienes confías. Después, si la aceptas, reúnete conmigo dentro de un mes en la órbita de Endor.
—¿Vendrás sola? —preguntó Khabarakh, todavía incrédulo.
Leia clavó sus ojos sin pestañear en aquel rostro de pesadilla.
—Iré sola. ¿Y tú?
El alienígena sostuvo su mirada.
—Si voy, iré solo.
Leia le miró un segundo más, y luego asintió.
—Te espero. Hasta la vista.
—Hasta la vista..., lady Vader.
Aún seguía mirándola cuando la puerta se abrió para dejar paso a la princesa.

La diminuta nave se elevó entre las nubes y no tardó en desaparecer de la pantalla del control aéreo de Rwookrrorro. Chewbacca lanzó un gruñido de irritación.
—No puedo decir que me complazca —confesó ella—, pero no podemos esquivarles eternamente. Si existe una posibilidad de liberarles del control imperial...
Meneó la cabeza.
Chewbacca volvió a gruñir.
—Lo sé —dijo Leia con suavidad, percibiendo el dolor que atenazaba el corazón del wookie—. Yo no conocía tanto a Salporin como tú, pero también era mi amigo.
El wookie se alejó de las pantallas y caminó hacia el extremo opuesto de la sala. Leia deseó poder ayudarle, pero no había forma. Atrapado entre exigencias de honor conflictivas, debería resolver este problema en la intimidad de su mente.
Alguien se removió detrás de ella.
(Ha llegado el momento), dijo Ralrra. (El período de rememoración ha empezado. Hemos de reunirnos con los demás.)
Chewbacca gruñó en señal de aceptación y se acercó a él. Leia miró a Ralrra.
(Este período es sólo para los wookies. Más tarde, se te permitirá reunirte con nosotros.)
—Entiendo —contestó Leia—. Si me necesitáis, estaré en la plataforma de aterrizaje. Voy a preparar la Dama afortunada para cuando partamos.
(Si consideras que marcharr de aquí no es peligroso), dijo Ralrra, como dudándolo.
—No lo es.
Y aunque lo fuera, añadió en silencio para sí, no tenía otra opción. Había averiguado el nombre de una especie, los noghri, y era vital que regresara a Coruscant para investigar los archivos.
(Muy bien. El período de luto se iniciará dentro de dos horas.)
Leia asintió y reprimió las lágrimas.
—Allí estaré —prometió.
Y se preguntó si alguna vez terminaría esta guerra.





26




La masa de enredaderas se retorcía alrededor y entre media docena de árboles, como la tela de una gigantesca araña que hubiera enloquecido. Mara acarició la espada de luz de Skywalker y examinó el laberinto, pensando en la manera más rápida de abrirse paso.
Vio por el rabillo del ojo que Skywalker se impacientaba.
—No te pongas nervioso —dijo—. Sólo tardaré un momento.
—En este caso, las sutilezas sobran. La espada de luz tiene suficiente energía.
—Lo que me preocupa es el bosque —replicó la joven—. ¿Sabes desde qué distancia se puede oír el zumbido de una espada de luz, en un bosque como éste?
—No tengo ni idea.
—Yo tampoco. Prefiero no arriesgarme.
Cogió el desintegrador con la mano izquierda, conectó la espada de luz con la derecha y efectuó tres rápidos cortes. El laberinto de enredaderas cayó al suelo cuando apagó el arma.
—No ha sido muy difícil, ¿verdad?
Se volvió hacia Skywalker y se colgó la espada de luz del cinto. Hizo ademán de avanzar.
El chillido de advertencia del androide sonó una fracción antes que el repentino susurro de las hojas. Mara giró en redondo y empuñó el desintegrador en la mano derecha, justo cuando el vornskr saltaba sobre Skywalker desde una rama situada a tres árboles de distancia.
A pesar de los largos días de viaje, los reflejos de Skywalker todavía funcionaban. Soltó las asas de la narria y se tiró al suelo, adelantándose al salto del animal. Cuatro juegos de garras y una cola similar a un látigo pasaron sobre su cabeza. Mara esperó a que el vornskr aterrizara y se volviera hacia su presa para disparar.
Skywalker se puso de pie con cautela y paseó la vista a su alrededor.
—Ojalá cambiaras de idea y me devolvieras la espada de luz —comentó, mientras se agachaba para coger las asas de la narria—. Debes de estar cansada de matar vornskr para salvarme.
—¿Tienes miedo de que falle? —se burló la joven, y movió al depredador con el pie. Estaba muerto.
—Eres una excelente tiradora —admitió Skywalker, arrastrando la narria hacia el boquete que Mara había practicado en la maraña de enredaderas—, pero has pasado dos noches sin dormir. No podrás resistir mucho tiempo.
—Preocúpate de ti. Moveos, hemos de encontrar un claro para lanzar el globo sonda.
Skywalker reanudó la marcha. El androide, atado a la narria que arrastraba, emitió leves pitidos. Mara caminaba detrás, vigilando que la narria no dejara un rastro demasiado evidente. Contempló con irritación la nuca de Skywalker.
Lo más irritante era que su prisionero tenía razón. Al pasarse el arma de la mano izquierda a la derecha, un ejercicio que había practicado miles de veces, había estado a punto de no disparar a tiempo. La aceleración de su corazón era constante, y ni siquiera se calmaba cuando descansaba. Y mientras caminaban, su mente divagaba durante largos períodos, en lugar de concentrarse en la tarea inmediata.
En una ocasión, había pasado seis noches sin dormir. Ahora, al cabo de sólo dos, estaba empezando a desmoronarse.
Apretó los dientes y frunció el ceño un poco más. Si Skywalker pensaba que iba a derrumbarse, se llevaría un chasco. Aunque sólo fuera por orgullo profesional, iba a llegar hasta el final.
Skywalker tropezó en un tramo de terreno irregular. El asa derecha de la narria resbaló de su mano y casi tiró al androide, que emitió un chillido de protesta.
—¿Quién está cansado? —gruñó Mara, mientras su prisionero cogía el asa de nuevo—. Van tres veces en una hora.
—Es mi mano —replicó con frialdad Skywalker—. La he tenido entumecida toda la tarde.
—Claro. —Frente a ellos, un retazo de cielo azul se divisó entre las ramas de los árboles—. Allí está nuestro claro —dijo Mara—. Pon al androide en medio.
Skywalker obedeció; después, se sentó, apoyando la espalda en uno de los árboles que limitaban el claro. Mara hinchó el pequeño globo sonda y lo lanzó al aire, conectando el cable de la antena al androide.
—Todo dispuesto —anunció, y miró a Skywalker.
Estaba completamente dormido.
Mara lanzó un bufido de desdén. Menudo Jedi.
—Adelante —ordenó al androide, y se sentó con cuidado en el suelo. Daba la impresión de que su tobillo se había curado, pero era mejor no tentar su suerte.
El androide emitió un pitido interrogativo y giró su cúpula hacia Skywalker.
—He dicho que adelante —repitió Mara, irritada.
El androide pitó con resignación. El indicador de impulsos del comunicador parpadeó una vez, cuando el androide solicitó el mensaje al ordenador del lejano caza, y volvió a parpadear cuando el mensaje se recibió.
De pronto, el androide lanzó un chillido nervioso.
—¿Qué? —preguntó Mara, mientras desenfundaba el desintegrador e inspeccionaba la zona. No vio nada anormal—. ¿Ha llegado el mensaje?
El androide emitió un pitido afirmativo y giró la cúpula hacia Skywalker.
—Bien, reprodúcelo —gruñó Mara—. Si hay algo que necesite saber, se lo repites después.
Siempre que, se abstuvo de añadir, el mensaje no insinuara que debía salir sola del bosque. En tal caso...
El androide se inclinó un poco y una imagen holográfica apareció sobre las hojas.
Pero no era la imagen de Karrde, como Mara había esperado, sino la de un androide protocolario de piel dorada.
—Buenos días, maestro Luke —dijo, con voz notablemente remilgada—. Le envío saludos del capitán Karrde, y a usted también, señora Mara —añadió, casi como si se le hubiera ocurrido en aquel instante—. Tanto él como el capitán Solo se han alegrado mucho al saber que los dos habían salido ilesos del accidente.
¿El capitán Solo? Mara contempló el holograma, estupefacta. ¿Qué demonios estaba haciendo Karrde? ¿Había revelado a Solo y a Carlissian lo de Skywalker?
—Confío en que serás capaz de descifrar este mensaje, Erredós —prosiguió el androide protocolario—. El capitán Karrde sugirió que lo hiciera aún más embrollado. Según él, milicianos imperiales os esperan en Hyllyard City.
Mara apretó los dientes y miró a su dormido prisionero. De modo
que no habían logrado engañar a Thrawn. Sabía que Skywalker estaba aquí, y les había tendido una trampa a ambos.
Dominó el pánico que atenazaba su garganta con un violento esfuerzo. No, Thrawn no lo sabía; al menos, no estaba seguro. Sólo sospechaba. Si hubiera tenido la certeza, no habría quedado nadie con vida en el campamento para enviar este mensaje.
—La historia que el capitán Karrde contó a los imperiales fue que un antiguo empleado había robado una mercancía valiosa e intentaba escapar, siendo perseguido por uno de sus colaboradores actuales, llamado Jade. Sugiere que, como no especificó que Jade era una mujer, la señora Mara y usted intercambien papeles cuando salgan del bosque.
—Fantástico —masculló Mara. Si Karrde pensaba que iba a entregarle alegremente el desintegrador a Skywalker, para que lo apuntara a su espalda, iba listo.
—En cualquier caso —continuó el androide—, dice que el capitán Solo y él están preparando un plan para localizarles antes que los milicianos. Si no, harán cuanto esté en su mano por rescatarles. Temo que no puedo decirles más, de momento. El capitán Karrde ha puesto al mensaje un límite de un minuto en tiempo real, para evitar que localicen el punto de transmisión. Les desea buena suerte. Cuida bien al maestro Luke, Erredós..., y de ti, claro.
La imagen se desvaneció y el proyector del androide se apagó. Mara cerró el comunicador y empezó a bajar el globo.
—Es una buena idea —murmuró Luke.
Mara desvió la vista hacia él. Aún tenía los ojos cerrados.
—Estaba segura de que fingías —mintió.
—No fingía —la corrigió Luke—. Estoy medio dormido. De todos modos, es una buena idea.
Mara resopló.
—Olvídalo. Caminaremos un par de kilómetros hacia el norte, para dar un rodeo y llegar a Hyllyard por la llanura.
Consultó su crono y examinó el cielo. Habían aparecido nubes oscuras durante los últimos minutos, que cubrían el cielo azul. No eran nubes de lluvia, pero acortarían la duración del día.
—Podríamos dejarlo para mañana —dijo, poniéndose en pie—. Querrás... Oh, da igual.
Si su respiración no la engañaba, había vuelto a dormirse.
Lo cual daba a entender que debería encargarse ella sola de montar el campamento. Maravilloso.
—Quédate quieto —advirtió al androide. Se volvió hacia la mochila de supervivencia...
El chillido electrónico del androide la impulsó a volverse en redondo. Lanzó su mano hacia el desintegrador, buscó con los ojos el peligro...
Y un peso tremendo cayó sobre su espalda, derribándola.
Su último pensamiento, antes de que las tinieblas la envolvieran, fue desear con todas sus fuerzas haber matado a Skywalker cuando tuvo la oportunidad.

El grito de alerta de Erredós despertó a Luke. Abrió los ojos, justo cuando una mancha borrosa de músculos y garras se precipitaba sobre Mara.
Se puso en pie de un salto, completamente despejado. El vornskr se erguía sobre Mara, las garras delanteras plantadas sobre su espalda, la cabeza ladeada como dispuesto a hundir los colmillos en su cuello. Mara yacía inmóvil, con la cara vuelta hacia Skywalker, muerta o inconsciente. Erredós, demasiado alejado para llegar junto a ella a tiempo, avanzaba en aquella dirección a toda velocidad de sus ruedas, con su pequeño soldador eléctrico extendido, presto al combate.
Luke tomó aliento y chilló.
No fue un grito normal, sino un aullido estremecedor, resonante e inhumano, que pareció llenar el claro y despertar ecos en las colinas lejanas. Era el grito de un dragón krayt, capaz de helar la sangre en las venas, el mismo que Ben Kenobi había empleado para mantener alejado al pueblo de arena durante los años que había pasado en Tatooine.
El vornskr no se asustó, pero experimentó cierto sobresalto y olvidó por un instante a su presa. Desplazó parte de su peso de la espalda de Mara, se agazapó y miró en dirección al ruido.
Luke sostuvo durante largos segundos la mirada del animal, temeroso de que un solo movimiento rompiera el hechizo. Si conseguía distraerle el tiempo suficiente para que Erredós le atacara con el soldador...
Y entonces, Mara se agitó. Luke volvió a chillar. En respuesta, el vornskr se removió.
Mara se dio la vuelta y, con un grito de guerra gutural, aferró la garganta del animal con ambas manos.
Era la única oportunidad que Luke iba a tener, y por poco tiempo, teniendo en cuenta que el vornskr se enfrentaba a un humano herido. Se precipitó hacia el flanco del depredador.
No llegó. Mientras se preparaba para el impacto, la cola del vornskr le alcanzó en el hombro y la cara, como surgida de la nada, derribándole.
Se levantó al instante, apenas consciente del fuego que abrasaba su frente y su mejilla. El vornskr siseó cuando vio que le atacaba de nuevo, y agitó sus garras afiladas para disuadirle. Erredós llegó en aquel momento y lanzó una chispa contra la pata delantera izquierda del animal; éste, casi con indiferencia, lanzó un zarpazo contra el soldador, que salió disparado por los aires. Al mismo tiempo, la cola azotó el aire y el impacto dejó a Erredós erguido sobre un único juego de ruedas. La cola siguió girando, acercándose cada vez más al androide para derribarlo.
Luke apretó los dientes, mientras su mente buscaba furiosamente una solución. Sus esfuerzos sólo conseguían distraer al animal, pero en cuanto se cansara, Mara moriría. El vornskr rasgaría sus brazos con las garras o se limitaría a soltarse de su presa mediante la fuerza bruta. Erredós, después de perder el soldador, no podía luchar, y el vornskr le mantenía a distancia con la cola...
La cola.
—¡Erredós! —gritó Luke—. La próxima vez que la cola te alcance, intenta cogerla.
Erredós asintió, tembloroso, y extendió su grueso brazo para agarrar. Luke miró por el rabillo del ojo, mientras intentaba mantener ocupadas la cabeza y las patas delanteras del animal. La cola azotó el aire de nuevo y, con un gorjeo triunfal, Erredós se apoderó de ella.
Un gorjeo que se transformó al instante en un chirrido. El vornskr liberó su cola sin el menor esfuerzo, arrancando de paso casi todo el brazo que la sujetaba.
Aquellos dos segundos bastaron para los propósitos de Luke. Rodeó el cuerpo de Erredós, se zambulló bajo la cola atrapada, lanzó su brazo hacia el costado de Mara y recuperó su espada de luz.
La cola saltó hacia él cuando se puso en pie, pero ya estaba fuera de su alcance. Encendió la espada de luz y rozó el hocico del depredador.
El animal chilló, de cólera o dolor, y retrocedió de aquel extraño ser que le había herido. Luke siguió lanzando mandobles, con la intención de alejarlo de Mara y asestar un golpe mortal.
De repente, con un solo movimiento, el vornskr saltó hacia atrás y plantó las patas sobre el suelo. Después, se abalanzó sobre Luke. Éste, también de un solo movimiento, lo partió en dos.
—Ya era hora —gruñó una voz ronca desde el suelo. Bajó la vista y observó que Mara se sacaba de encima el cadáver del animal y se incorporaba sobre un codo—. ¿A qué estabais jugando?
—Pensé que no te gustaría perder las manos si fallaba el golpe —dijo Luke, con la respiración agitada. Retrocedió un paso y le ofreció una mano.
La joven rechazó su ayuda. Se apoyó sobre las manos y las rodillas para alzarse y se volvió hacia él.
Con el desintegrador en la mano.
—Tira la espada de luz y retrocede —jadeó, moviendo el arma para subrayar sus palabras.
Luke suspiró y meneó la cabeza.
—No te creo.
Cerró la espada y la tiró al suelo. La adrenalina se estaba retirando de su sistema, y notó el terrible dolor de su cara y hombro.
—¿No te has dado cuenta de que Erredós y yo acabamos de salvarte la vida?
—Sí. Gracias. —Sin dejar de apuntarle con el desintegrador, Mara cogió la espada—. Supongo que es mi recompensa por no haberte liquidado hace dos días. Siéntate allí.
Luke miró a Erredós, que gemía en silencio para sí. —¿Te importa si antes me ocupo de Erredós?
Mara desvió la vista hacia el androide y apretó los labios.
—Claro, adelante.
Se apartó de ellos, recogió la mochila de supervivencia y se arrastró hacia un árbol situado en el borde del claro.
Erredós no estaba tan grave como Luke había temido. Tanto el soldador como el brazo se habían roto limpiamente, sin que piezas o cables se hubieran enredado con algo. Luke selló los dos compartimentos, mientras consolaba en voz baja al androide.
—¿Y bien? —preguntó Mara. Apoyó la espalda en el árbol y se aplicó salvia en las marcas de garras que surcaban sus brazos.
—Está bien —dijo Luke, mientras regresaba a su árbol y se sentaba—. Ha sufrido peores destrozos.
—Me alegra saberlo. —Examinó a Luke—. Te ha enganchado bien, ¿eh?
Luke tocó con cautela su frente y su mejilla.
—Me recuperaré.
Mara lanzó una risita burlona.
—Pues claro —replicó con sarcasmo, mientras continuaba curando sus heridas—. Había olvidado que eres un héroe.
Luke la contempló durante un largo instante, tratando de comprender las complejidades y contradicciones de aquella extraña mujer. Pese a la distancia de tres metros que les separaba, veía que su mano temblaba, reacción retardada, o fatiga muscular. Miedo, casi con toda seguridad. Había escapado por centímetros de una muerte espantosa, y tendría que ser idiota para no saberlo.
Sin embargo, fueran cuales fueran sus sentimientos, estaba decidida a que no traspasaran la superficie pétrea que había construido a su alrededor. Como si tuviera miedo de revelar alguna debilidad...
De pronto, como si intuyera su mirada, Mara levantó los ojos.
—Ya te he dado las gracias —gruñó—. ¿Qué quieres, una medalla?
Luke meneó la cabeza.
—Sólo quiero saber que te pasó.
Por un momento, sus ojos verdes relampaguearon de odio. Pero sólo un momento. El ataque del vornskr, tras dos días de duro viaje sin dormir, había erosionado su fortaleza. La ira desapareció de sus ojos, y sólo quedó frialdad.
—Tú —respondió, con voz más cansada que amargada—. Surgiste de una granja destartalada de sexta categoría, de un planeta de décima división, y destruiste mi vida.
— ¿Cómo?
El desprecio se reflejó en su rostro.
—No tienes ni la menor idea de quién soy, ¿eh?
Luke negó con la cabeza.
—Estoy seguro de que me acordaría de ti si nos hubiéramos encontrado.
—Oh, claro —se burló ella—. El gran Jedi omnisciente. Lo ve todo, lo oye todo, lo sabe todo, lo entiende todo. No nos encontramos nunca, pero estaba allí, si te hubieras tomado la molestia de fijarte en mí. Yo bailaba en el palacio de Jabba el Hutt el día que viniste a por Solo.
De modo que era eso. Había trabajado para Jabba el Hutt; y cuando él había matado a Jabba, había arruinado su vida.
Luke frunció el ceño. No. Su figura esbelta, su gracia y agilidad, eran propias de una bailarina, pero su destreza como piloto, su puntería y su inexplicable maestría en el manejo de las espadas de luz, no correspondían a aquella actividad.
Mara aguardaba, desafiándole con su mirada a descubrir la verdad. —No eras una simple bailarina. Era una tapadera.
La joven torció los labios.
—Muy bien. Tu cacareada perspicacia Jedi, sin duda. Sigue, lo estás haciendo muy bien. ¿Qué estaba haciendo, en realidad?
Luke vaciló. Había toda clase de posibilidades: cazadora de recompensas, contrabandista, guardaespaldas camuflada de Jabba, espía de alguna organización criminal rival...
No. Su técnica con la espada de luz... De repente, las piezas del rompecabezas encajaron.
—Me estabas esperando. Vader sabía que intentaría rescatar a Han, y te envió para capturarme.
—¿Vader? —Casi escupió el nombre—. No me hagas reír. Vader era un idiota, en los límites de la traición. Mi amo me envió a Jabba para matarte, no para capturarte.
Un escalofrío recorrió la espalda de Luke. Era imposible, pero mientras miraba aquel rostro torturado, supo con absoluta certeza lo que era.
—Tu amo era el emperador —dijo en voz baja.
—Sí —respondió Mara, siseando como una serpiente—. Y tú le destruiste.
Luke tragó saliva. Sólo se oían los latidos de su corazón. Él no había matado al emperador, sino Darth Vader, pero Mara no parecía propensa a preocuparse por tales sutilezas.
—Te equivocas. Intentó reclutarme.
—Sólo porque yo fracasé —gruñó la joven, con los músculos de la garganta tensos—. Y sólo cuando Vader te llevó a su presencia. Sabía muy bien que Vader te había ofrecido su ayuda para derrocarle. Luke flexionó los dedos entumecidos de su mano artificial.
—Sí, Vader sugirió esa alianza durante su duelo en Ciudad Nube. No creo que lo dijera en serio —murmuró.
—El emperador sí. Lo sabía, sin la menor duda.
Un dolor lejano anegó sus ojos.
—Yo era su mano derecha, Skywalker —dijo con voz soñadora—. Así me conocían en su corte privada: la Mano del emperador. Le serví a lo largo y ancho de la galaxia, realizando cometidos que ni la flota imperial ni los milicianos podían llevar a cabo. Era mi único y gran talento. Podía oír su llamada en cualquier lugar del Imperio, y
comunicarme con él de la misma forma. Descubrí traidores, derroté a sus enemigos, le ayudé a controlar las negligentes burocracias que necesitaba. Tenía prestigio, poder y respeto.
Sus ojos volvieron del pasado lentamente.
—Y tú me lo robaste todo. Sólo por eso, mereces morir.
—¿Qué pasó? —se obligó a preguntar Luke.
Mara torció los labios.
—Jabba no me dejó ir con el pelotón de ejecución. Así de sencillo. Supliqué, le halagué, regateé, pero no pude persuadirle de que cambiara de opinión.
—No —dijo Luke—. Jabba era muy resistente a los aspectos de la Fuerza que controlan la mente.
Pero si ella había estado en el velero...
Luke se estremeció y recreó en su mente aquella terrorífica visión que había tenido en la cueva oscura de Dagobah. La misteriosa mujer que se silueteaba sobre el puente superior del velero, que se reía de él mientras alzaba su espada de luz capturada.
La primera vez, años atrás, la cueva le había mostrado una visión de un posible futuro. Ahora sabía que, esta vez, le había mostrado un posible pasado.
—Habrías triunfado —dijo en voz baja.
Mara le dirigió una penetrante mirada.
—No estoy pidiendo simpatía ni comprensión. Querías saber. Bien; ya lo sabes.
Luke permitió que cuidara de sus heridas en silencio.
—¿Por qué estás aquí? —preguntó—. ¿Por qué no colaboras con el Imperio?
—¿Qué Imperio? Está agonizando, y tú lo sabes tan bien como yo.
—Pero entretanto...
Ella le interrumpió con una mirada fulminante.
—¿A quién acudiría? —preguntó—. Nadie me conoce, y mucho menos como la Mano del emperador. Yo era su sombra, que trabajaba al margen de las cadenas de mando y protocolo normales. No se guardaban informes de mis actividades. Aquellas pocas personas a las que era presentada oficialmente, pensaban que era algo insignificante, un elemento móvil de decoración muy poco importante que se paseaba por palacio para divertir al emperador.
Sus ojos se abismaron de nuevo en la lejanía.
—Después de Endor, no podía ir a ningún sitio —dijo con amagura—. No tenía contactos, ni recursos. Ni siquiera poseía una identidad real. Estaba sola.
—Y te asociaste con Karrde.
—Al cabo del tiempo. Antes, pasé cuatro años y medio chapoteando en las cloacas de la galaxia, haciendo lo que podía. —Sus ojos se clavaron en él, y recuperaron aquel brillo de odio—. Trabajé muy duro para llegar a donde estoy ahora, Skywalker. No permitiré que arruines mi vida. Esta vez no.
—No quiero arruinar nada —replicó Luke—. Sólo deseo regresar a la Nueva República.
—Y yo quiero que regrese el antiguo Imperio —contraatacó Mara—. No siempre conseguimos lo que deseamos, ¿verdad?
Luke meneó la cabeza.
—No.
Ella le contempló durante un momento. Después, de repente, le tiró un tubo lleno de salvia.
—Toma. Cúrate ese verdugón. Y duerme un poco. Mañana será un día muy movido.





27




El destartalado carguero de clase A se alejó del Quimera por el lado de estribor. Era una gigantesca caja a la que iba sujeto un hiperpropulsor; su casco descolorido brillaba a la luz de los reflectores del Destructor Estelar. Thrawn, sentado en su puesto de mando, examinó los datos de los sensores y cabeceó.
—Parece adecuado, capitán —dijo a Pellaeon—. Como debía ser. Puede proceder con la prueba cuando todo esté preparado.
—Se retrasará unos minutos más, señor —dijo Pellaeon, mientras estudiaba los datos que aparecían en su consola—. Ajustar el escudo protector aún está planteando problemas a los técnicos.
Contuvo el aliento, algo asustado de su explosión verbal. El escudo protector sin probar y el carguero modificado en el que se había montado habían costado una enorme cantidad de dinero, un dinero que el Imperio no podía permitirse dilapidar. Teniendo en cuenta la inminente operación en Sluis Van...
El gran almirante se limitó a cabecear.
—Hay tiempo —dijo con calma—. ¿Alguna noticia de Myrkr?
—El último informe llegó hace dos horas. Negativo también.
Thrawn volvió a cabecear.
—¿Y el último cómputo de Sluis Van?
—Ummm... —Pellaeon comprobó la información—. Ciento doce naves de guerra en total. Sesenta y cinco se utilizan como cargueros, y las demás en misiones de escolta.
—Sesenta y cinco —repitió Thrawn, con obvia satisfacción—. Excelente. Significa que sólo tendremos que escoger.
Pellaeon se agitó, incómodo.
—Sí, señor.
Thrawn dejó de contemplar al carguero y miró a Pellaeon.
—¿Está preocupado, capitán?
Pellaeon cabeceó en dirección a la nave.
—No me gusta enviarles a territorio enemigo sin ningún tipo de aparato para comunicarse.
—No tenemos muchas opciones a ese respecto —le recordó con sequedad Thrawn—. Así funciona un escudo protector: nada sale, nada entra. —Arqueó una ceja—. Suponiendo que funcione, claro —añadió.
—Sí, señor, pero...
—Pero ¿qué, capitán?
Pellaeon reunió fuerzas de flaqueza y se lanzó.
—Tengo la impresión, almirante, de que es el tipo de operación en la que deberíamos utilizar a C'baoth.
La mirada de Thrawn se endureció levemente.
—¿C'baoth?
—Sí, señor. Nos podría comunicar con...
—No necesitamos comunicarnos —le interrumpió Thrawn—. Un cuidadoso cálculo de tiempo será suficiente para nuestros propósitos.
—No estoy de acuerdo, almirante. En circunstancias normales, un cálculo cuidadoso del tiempo les colocaría en su sitio, sí, pero no hay forma de anticipar cuánto tardarán en recibir luz verde del control de Sluis.
—Al contrario —replicó con frialdad Thrawn—. He estudiado a los sluissi con gran atención. Puedo prever exactamente cuánto tardarán en dar luz verde al carguero.
Pellaeon apretó los dientes.
—Si todos los controladores fueran sluissi, tal vez, pero es de suponer que la Rebelión, aparte de material también les habrá ayudado con personal propio.
—No tiene importancia. Los sluissi estarán al mando. Su sentido del tiempo determinará los acontecimientos.
Pellaeon suspiró y aceptó la derrota.
—Sí, señor —murmuró.
Thrawn le miró.
—No es una cuestión de petulancia, capitán, o de demostrar que la flota imperial puede funcionar sin él. La simple realidad es que no podemos permitirnos el lujo de utilizar a C'baoth demasiado o demasiado a menudo.
—Porque todos empezaríamos a depender de él —gruñó Pellaeon—, como si todos fuéramos borgs implantados en un ordenador de combate.
Thrawn sonrió.
—Eso todavía le molesta, ¿verdad? No importa. Es parte de ello, pero una parte muy pequeña. Lo que me preocupa más es impedir al maestro C'baoth que se aficione demasiado a ese tipo de poder.
Pellaeon frunció el ceño.
—Dijo que no quería el poder.
—Pues miente —replicó con frialdad Thrawn—. Todos los hombres desean el poder. Y cuanto más tienen, más lo desean.
Pellaeon reflexionó sobre aquellas palabras.
—Pero si representa una amenaza contra nosotros...
Se interrumpió, consciente de los oficiales y hombres que trabajaban a su alrededor.
El gran almirante hizo caso omiso.
——¿Por qué no acabar con él? —terminó la pregunta—. Es muy sencillo. Porque pronto podremos colmar su ansia de poder, y después no representará más amenaza que cualquier otra herramienta.
—¿Leia Organa Solo y sus gemelos?
—Exacto —cabeceó Thrawn, con ojos brillantes—. En cuanto C'baoth los tenga en sus manos, estas pequeñas excursiones con la flota no serán para él otra cosa que distracciones que le apartarán de su auténtico trabajo.
Pellaeon apartó la vista de aquella mirada intensa. La teoría parecía buena, pero la práctica...
—Dando por sentado que los noghri puedan localizarla.
—Lo harán —afirmó Thrawn—. A ella y a sus guardianes se les acabarán los trucos, mucho antes de que a nosotros se nos acaben los noghri.
La pantalla de Pellaeon se iluminó.
—Están preparados, señor —anunció.
Thrawn se volvió hacia el carguero.
—Cuando quiera, capitán.
Pellaeon respiró hondo y accionó el interruptor de comunicación.
—Escudo protector activado.
Miraron por la portilla. El destartalado carguero...
Siguió exactamente como estaba.
Thrawn contempló al carguero, desvió la vista hacia sus pantallas, volvió a mirar al carguero, y luego dirigió una sonrisa de satisfacción a Pellaeon.
—Excelente, capitán. Justo lo que quería. Le felicito a usted y a sus técnicos.
—Gracias, señor —dijo Pellaeon, y relajó sus músculos. No se había dado cuenta de lo tensos que estaban—. ¿Luz verde, por lo tanto?
La sonrisa del gran almirante no se desvaneció, pero su expresión se endureció.
—Luz verde, capitán. Alerte a las fuerzas de choque. Prepárese para dirigirnos hacia el punto de cita.
—Los arsenales de Sluis Van son nuestros.
Wedge Antilles levantó la vista del cuaderno de datos con incredulidad.
—Debe de estar bromeando —dijo al mensajero—. ¿Misión de escolta?
El otro le dirigió una mirada de inocencia.
—¿A qué viene eso? —preguntó—. Ustedes, los tíos de los cazas X, se dedican a escoltar.
—Escoltarnos gente —replicó Wedge—. No vigilamos naves de carga.
La mirada inocente del mensajero dio paso a una de fastidio poco disimulado. Wedge tuvo la repentina impresión de que, últimamente, se habría visto enzarzado en discusiones similares.
—Escuche, comandante, no me eche la culpa a mí —gruñó—. Se trata de escoltar una fragata. ¿Qué más da si la fragata lleva a bordo gente o un reactor averiado?
Wedge contempló de nuevo el cuaderno de datos. Era una cuestión de orgullo profesional, y en ello radicaba la diferencia.
—Sluis Van es un desvío demasiado largo para los cazas X —dijo. —Sí, bueno, las órdenes dicen que ustedes permanecerán a bordo de la fragata hasta que lleguen al sistema —dijo el mensajero—. Le escoltarán desde allí.
Wedge leyó el resto de las órdenes. Deberían quedarse en el arsenal y esperar que el resto del convoy se agrupara, antes de transportar la carga hacia Bpfassh.
—Esto nos va a tener alejados de Coruscant demasiado tiempo —arguyó.
—Yo de usted lo vería como algo positivo, comandante —dijo el mensajero, bajando la voz—. Algo se está cociendo. Creo que el consejero Fey'lya y su gente están a punto dé tomar medidas.
Un escalofrío recorrió a Wedge.
—¿No se referirá... a un golpe de estado?
El mensajero dio un brinco, como si se hubiera quemado.
—Oh, no, por supuesto que no. ¿Sospecha que Fey'lya...?
Se interrumpió, con una mirada astuta.
—Ah, ya lo entiendo. Usted es uno de los fieles a Ackbar, ¿eh? Enfréntese a los hechos, comandante. Ackbar ha perdido toda influencia sobre los soldados de la Alianza. Fey'lya es la única persona del Consejo que se preocupa por nuestro bienestar. —Indicó el cuaderno de datos—. Caso cerrado. Toda esa basura ha salido del despacho de Ackbar.
—Sí, bueno, todavía hay un Imperio ahí fuera —murmuró Wedge, consciente de que el ataque verbal desencadenado por el mensajero contra Ackbar le había conducido al extremo opuesto de su propia argumentación. Se preguntó si el otro lo habría hecho a propósito, o si era uno más de los militares que apoyaban a Fey'lya.
Bien pensado, unas vacaciones lejos de Coruscant no era una mala idea, al fin y al cabo. Al menos, le alejaría de todas esas maquinaciones políticas.
—¿Cuándo partimos?
—En cuanto reúna a su gente y suban a bordo. Ya están cargando sus cazas.
—Bien.
Wedge salió de la oficina y se alejó por el pasillo. Sí, una discreta huida a Sluis Van y Bpfassh sería lo más adecuado en este momento. Le daría un respiro para meditar sobre lo que estaba pasando en esta Nueva República por la que había corrido tantos riesgos.
Y si se topaban con los imperiales en el camino... Bien, era una amenaza contra la que sabía combatir, al menos.





28




Fue poco antes de mediodía cuando percibieron los débiles sonidos que les llegaban de vez en cuando. Tardaron más de una hora en acercarse lo bastante para que Luke pudiera identificarlos.
Bicicletas de gran velocidad.
—¿Estás seguro de que es un modelo militar? —murmuró Mara, cuando el zumbido se elevó y decayó dos veces, antes de desvanecerse en la distancia.
—Estoy seguro —dijo Luke, sombrío—. Casi me estrellé contra un árbol de Endor con una de ellas.
Mara calló, y Luke se preguntó si habría sido una buena idea mencionar Endor, pero una ojeada al rostro de Mara disipó sus temores. No pensaba, sino que escuchaba.
—Parece que también se dirigen hacia el sur —comentó, al cabo de un minuto—. Hacia el norte no oigo nada.
Luke aguzó el oído.
—Yo tampoco. Me pregunto... Erredós, ¿puedes crear un mapa auditivo?
Sonó el pitido afirmativo. Un momento después, el proyector holográfico del androide se conectó y apareció un mapa en dos colores, suspendido a pocos centímetros sobre las hojas.
—Yo tenía razón —señaló Mara—. Algunas unidades delante de nosotros, y el resto camino al sur. Nada hacia el norte.
—Lo cual significa que nos hemos desviado hacia el norte.
Mara frunció el ceño.
—¿Cómo lo sabes?
—Bueno, debían de saber que nos dirigíamos a Hyllyard City. Van a centrar su búsqueda en la ruta más directa.
Mara sonrió.
—Qué maravillosa ingenuidad Jedi. No habrás pensado que, porque no les oigamos, no estarán allí.
Luke contempló el mapa holográfico.
—Bien, es posible que hayan apostado una fuerza, pero ¿de qué les serviría?
—Oh, vamos, Skywalker. Es el truco más gastado del manual. Si la presa considera imposible romper el cerco, se oculta y aguarda su oportunidad. Si no quieres que actúe así, finges dejar un hueco. —Se agachó y recorrió con un dedo la sección «silenciosa» del mapa—. En este caso, obtienen un premio adicional: si nos desviamos hacia el norte para esquivar las bicicletas, demostraremos que queremos ocultarles algo.
Luke hizo una mueca.
—Tampoco necesitan ninguna prueba.
Mara se encogió de hombros.
—Algunos oficiales tienen una mente más legal que otros. La cuestión es ¿qué hacemos ahora?
Luke examinó el mapa. Según Mara, se encontraban a cuatro o cinco kilómetros del límite del bosque: dos horas, más o menos. Si los imperiales habían dispuesto toda esa organización delante de ellos...
—Es probable que intenten rodearnos —dijo lentamente—. Trasladarán unidades al norte y al sur, y detrás de nosotros.
—Si no lo han hecho ya. No tendríamos por qué haberles oído. Ignoran a qué velocidad avanzamos, de modo que habrán formado un gran círculo. Es probable que hayan desplegado un amplio círculo de carros de asalto o naves de exploración, más un grupo de bicicletas que vigilen cada punto focal. La telaraña empleada habitualmente por los milicianos.
Luke se humedeció los labios. Lo que los imperiales ignoraban era que una de las presas sabía con exactitud lo que estaban tramando.
—¿Cómo rompemos el cerco? —preguntó.
Mara siseó entre dientes.
—Imposible, sin más equipo y recursos.
Volvieron a oír el breve zumbido lejano.
—En ese caso —dijo Luke—, podríamos dirigirnos directamente hacia ellos, y llamarles antes de que nos vean.
Mara resopló.
—¿Como si fuéramos turistas de excursión?
—¿Se te ocurre una idea mejor?
La joven le miró con aire pensativo.
—No —admitió por fin—. Supongo que también querrás realizar ese cambio de papeles que Karrde sugirió.
Luke se encogió de hombros.
—No podremos abrirnos paso a tiros —le recordó—. Y si tienes razón respecto a ese movimiento de pinza, tampoco podremos burlar el cerco. Sólo nos queda la posibilidad de echarnos un farol, y cuanto más descarado, mejor.
Mara torció los labios.
—Supongo que sí.
Vaciló un instante, quitó la cápsula de energía del desintegrador y se lo entregó, junto con la funda.
Luke los cogió y sopesó el desintegrador.
—Quizá comprueben si está cargado —señaló—. Yo lo haría.
—Escucha, Skywalker, si crees que voy a darte un arma cargada...
—Y si un vornskr nos encuentra antes que los imperiales, no conseguirás cargarlo a tiempo.
—Quizá me dé igual.
Luke asintió.
—Y quizá no.
Ella le dirigió una mirada furiosa, pero carente de convicción. Apretó los dientes y le entregó la cápsula de energía.
—Gracias —dijo Luke. Recargó el arma y la ciñó a su antebrazo izquierdo—. ¿Ya, Erredós?
El androide comprendió. Una sección trapezoidal situada en la parte superior de su cúpula, indistinguible de las demás, se abrió y reveló un largo y profundo compartimiento de almacenamiento. Luke se volvió hacia Mara y extendió la mano.
La joven miró su mano abierta, y después el compartimiento.
—De modo que así lo hiciste —dijo con amargura, mientras se desabrochaba la espada de luz y se la entregaba—. Siempre me intrigó cómo habías metido esa cosa de contrabando en el palacio de Jabba.
Luke introdujo la espada, y Erredós cerró la puerta.
—Te la pediré si la necesito —dijo al androide.
—No pienses que te servirá de mucho —le advirtió Mara—. Se supone que el efecto de los ysalamiri se extiende hasta varios kilómetros más allá del bosque. No intuirás ningún ataque cerca de Hyllyard City.
—Entiendo —asintió Luke—. Podemos marcharnos.
—Aún no —dijo Mara—. Queda el problema de tu cara.
Luke arqueó una ceja.
—Creo que Erredós no tiene ningún sitio donde esconderla.
—Muy gracioso, pero había pensado en otra cosa.
Mara miró a su alrededor y se encaminó hacia unos matorrales de aspecto extraño que se encontraban a unos metros de distancia. Se cubrió la mano con el extremo de la manga y arrancó con precaución varias hojas.
—Súbete la manga y extiende el brazo —ordenó.
Luke obedeció, y ella rozó su antebrazo con el extremo de una hoja.
—Vamos a ver si funciona.
—¿Qué se supone...? ¡Aaaj!
Luke lanzó un grito cuando un dolor lacerante recorrió su antebrazo.
—Perfecto —dijo Mara con sombría satisfacción—. Eres alérgico a las hojas. Oh, tranquilo; el dolor desaparecerá en unos cuantos segundos.
—Gracias —masculló Luke. El dolor empezaba a desvanecerse—. Bien. Ahora, ¿qué hacemos con este..., immm!, maldito picor?
—Durará un poco más —dijo Mara, indicando su antebrazo—, pero da igual. ¿Qué opinas?
Luke apretó los dientes. El picor era una tortura, pero ella tenía razón. La piel que había entrado en contacto con la hoja se veía oscura e hinchada, cubierta de diminutas pústulas.
—Muy desagradable —comentó.
—Ya lo creo —admitió la joven—. ¿Quieres hacerlo tú, o prefieres que me ocupe yo?
Luke apretó los dientes. No iba a ser agradable.
—Yo lo haré.
Fue muy desagradable, pero cuando terminó de frotarse el mentón con las hojas, el dolor del antebrazo ya había pasado.
—Espero no habérmelo aplicado muy cerca de los ojos —comentó, antes de tirar las hojas, y reprimiendo el deseo de rascarse la cara con todos los dedos de ambas manos—. Me encantaría poder ver el resto de la tarde.
—Creo que te pondrás bien —le aseguró Mara, mientras examinaba el resultado—. El resto de tu cara está horrorosa, desde luego. Si tienen fotos, no te parecerás en nada.
—Me alegra saberlo.
Luke respiró hondo y realizó ejercicios Jedi para suprimir el dolor. Sin la Fuerza no eran tan eficaces, pero ayudaron en algo.
—¿Hasta cuándo tendré este aspecto?
—La hinchazón empezará a bajar dentro de unas horas. No desaparecerá por completo hasta mañana.
—Estupendo. ¿Preparados, pues?
—Más que nunca. —Mara dio la espalda a Erredós, cogió las asas de la narria y empezó a caminar—. Adelante.
Anduvieron a buen ritmo, pese al tobillo de Mara y los picores de Luke, que empezaron a calmarse al cabo de media hora. Sólo quedó el entumecimiento de la hinchazón.
El tobillo de Mara era otra historia, y como Luke caminaba detrás de ella y del androide, se fijó en sus dificultades. El peso añadido de la narria y de Erredós no le hacía ningún favor, y en dos ocasiones estuvo tentado de sugerir que volvieran a cambiar de papeles, pero reprimió el impulso. Era su única oportunidad de salir bien librados, y ambos lo sabían.
Además, Mara era demasiado orgullosa para acceder.
Habían recorrido otro kilómetro, cuando de repente se encontraron con dos ciclistas.
Los patrulleros iban cubiertos con relucientes armaduras blancas. Se precipitaron hacia ellos y frenaron casi antes de que los oídos de Luke captaran el ruido de sus vehículos. Lo cual significaba que ya sabían dónde se encontraba su objetivo.
Y también significaba que todo el grupo les habría localizado dos minutos antes, como mínimo. Menos mal que no había vuelto a intercambiar papeles con Mara, pensó Luke.
—¡Alto! —gritó innecesariamente un explorador, con ambos cañones desintegradores giratorios preparados—. Identifíquense, en nombre del Imperio.
Había llegado el momento de actuar.
—Caray, cuánto me alegro de encontrarles —respondió Luke, en el máximo tono de alivio que sus mejillas hinchadas le permitieron. No llevarán un medio de transporte más cómodo, ¿verdad? Tengo los pies hechos polvo.
El hombre vaciló una fracción de segundo.
—Identifíquense —repitió.
—Me llamo Jade —dijo Luke. Señaló a Mara—. Es un regalo para Talon Karrde. ¿No ha enviado ningún transporte`?
Se produjo una breve pausa. Los exploradores conferenciaron entre sí, decidió Luke, o bien pidieron instrucciones a su base. El hecho de que el prisionero fuera una mujer les había desconcertado. El que fuera suficiente ya era otra cuestión.
—Venga con nosotros —ordenó el explorador—. Nuestro oficial quiere hablar con ustedes. Tú, mujer, baja al androide y apártate de él.
—Por mí, encantado —dijo Luke, cuando el segundo explorador situó la bicicleta frente a la narria de Erredós—. Quiero que los dos sean testigos, por si acaso, de que la mujer estaba en perfectas condiciones cuando aparecieron. Karrde suele aprovechar cualquier excusa para no pagar lo convenido, pero esta vez lo hará.
—¿Es usted cazador de recompensas? —preguntó el explorador, con claro desdén en su voz.
—Exacto —contestó Luke, en un tono de dignidad profesional para contrarrestar el desdén del explorador.
Le daba igual y, de hecho, contaba con ello. Cuanto más distorsionada fuera la imagen que los imperiales se hicieran de él, más tardarían en comprender el engaño.
En el fondo de su mente, pese a todo, se preguntó si estos trucos eran dignos de un Jedi.
El segundo explorador había desmontado y sujetado las asas de la narria de Erredós a la parte trasera de su bicicleta. Volvió a montar y se alejó sin forzar demasiado la marcha.
—Seguidle —ordenó el primero, quedándose en la retaguardia—. Antes, tira el desintegrador al suelo, Jade.
Luke obedeció y se puso a caminar. El explorador sólo se demoró el tiempo necesario para recoger el arma.
Tardaron una hora en llegar a la linde del bosque. Las dos bicicletas no se apartaron de ellos en todo el rato, pero a medida que avanzaban, el grupo iba creciendo. Más bicicletas surgieron de ambos lados, y se dispusieron en formación cerrada, flanqueando a Luke y Mara, o bien se unieron a los guardias de atrás y delante. Cuando se aproximaron al límite del bosque, aparecieron milicianos armados hasta los dientes, con los rifles desintegradores preparados, y rodearon a los prisioneros. En ese momento, los exploradores se alejaron un poco, formando una especie de pantalla móvil.
Cuando salieron por fin del bosque, su escolta se componía de unos diez exploradores en bicicleta y veinte milicianos. Era un despliegue impresionante de poderío militar y, más que la búsqueda propiamente dicha, reveló a Luke la seriedad con que el misterioso hombre que mandaba el Imperio trataba el incidente. Aun en la cumbre de su poder, los imperiales no destacaban milicianos a la ligera.
Tres personas más les estaban esperando en la franja de tierra que separaba el bosque de los primeros edificios de Hyllyard City: dos milicianos más y un hombre de rostro severo que llevaba galones de mayor en su uniforme imperial marrón.
—Ya era hora —masculló, cuando empujaron a Luke y a Mara hacia él—. ¿Quiénes son?
—El hombre dice que se llama Jade —informó un miliciano, con aquella voz algo filtrada que parecía común a todos—. Un cazador de recompensas; trabaja para Karrde. Dice que la mujer es su prisionera.
—Era su prisionera —corrigió el mayor, mirando a Mara—. ¿Cómo te llamas, ladrona?
—Senni Kiffu —dijo Mara, con voz áspera—. Y no soy una ladrona. Talon Karrde me debe... Me debe una gran cantidad. Sólo cogí lo que era mío.
El mayor miró a Luke, y éste se encogió de hombros.
—Los demás negocios de Karrde no son asunto mío. Me dijo que la trajera de vuelta. Aquí está.
—Y el producto de su robo también, por lo que veo. —Miró a Erredós, aún atado a la narria que arrastraba la bicicleta—. Saca al androide de tu bicicleta —ordenó—. El terreno es bastante llano, y quiero que te unas al perímetro de vigilancia. Ponlo con los prisioneros, y espósales. Aquí no tropezarán con ramas de árbol.
—Espere un momento —protestó Luke, cuando uno de los milicianos avanzó en su dirección—. ¿A mí también?
El mayor enarcó las cejas.
—¿Algún problema, cazador de recompensas? —preguntó con voz desafiante.
—Pues sí —replicó Luke—. La prisionera es ella, no yo.
—De momento, los dos sois prisioneros, de modo que cierra el pico. —Examinó la cara de Luke con el ceño fruncido—. ¿Se puede saber qué te ha pasado, en nombre del Imperio?
No iban a engañarles con aquel truco, por lo visto.
—Me caí en unos matorrales mientras la perseguía —gruñó, mientras el miliciano le esposaba con rudeza—. Durante un rato sufrí unos picores insoportables.
El mayor sonrió.
—Qué mala suerte —dijo con sequedad—. Por suerte, tenemos un médico excelente en el cuartel general. Te curará esa hinchazón en un abrir y cerrar de ojos. —Sostuvo la mirada de Luke un momento más, y luego desvió su atención hacia el jefe de los milicianos—. Supongo que le habrás desarmado.
El miliciano efectuó un ademán, y el primer explorador entregó el desintegrador de Mara al mayor.
—Un arma muy interesante —murmuró el mayor, dándole vueltas en las manos antes de deslizarla en su cinturón. Se oyó un suave zumbido sobre sus cabezas. Luke vio que un vehículo aéreo flotaba sobre ellos. Un carro de asalto, tal como Mara había predicho. El mayor levantó la vista—. Muy bien, comandante. Vámonos.
En muchos aspectos, Hyllyard City se parecía a Mos Eisley, pensó Luke. Casas pequeñas y edificios comerciales muy apretados, con calles relativamente estrechas. La tropa recorrió el perímetro, en dirección a una de las avenidas más amplias que parecían irradiar del centro de la ciudad. Mientras pasaban frente a los edificios, Luke distinguió atisbos de una zona abierta, a varias manzanas de distancia. La plaza de la ciudad, o una zona de aterrizaje.
La vanguardia había llegado a la calle elegida cuando, con una sincronización perfecta, los milicianos cambiaron de formación. Los del círculo interior se acercaron más a Luke y a Mara, mientras los del exterior se alejaban. El grupo se detuvo e indicó por gestos a los prisioneros que hicieran lo mismo. Un momento después, el motivo de aquella súbita maniobra asomó por la esquina: cuatro hombres de aspecto sucio que caminaban con paso vigoroso hacia los recién llegados, rodeando a un quinto hombre con las manos encadenadas.
Apenas habían aparecido cuando fueron interceptados por cuatro milicianos. Se enzarzaron a continuación en una breve e inaudible conversación, que concluyó cuando los desconocidos entregaron sus desintegradores a los milicianos con obvia desgana. Escoltados por los imperiales, se encaminaron hacia el grupo principal. Entonces, Luke consiguió identificar al prisionero.
Era Han Solo.
Los milicianos se apartaron para dejar entrar a los cinco.
—¿Qué queréis? —preguntó el mayor, cuando se detuvieron frente a él.
—Me llamo Chin —dijo uno—. Capturamos a este individuo cuando merodeaba por el bosque. Tal vez iba en busca de vuestros prisioneros. Imaginamos que le gustaría hablar con él, ¿eh?
—Su generosidad me conmueve —dijo el mayor con sarcasmo, y examinó a Han de pies a cabeza—. ¿Llegaron a esa conclusión sin ayuda?
Chin se encrespó.
—El que no viva en una gran ciudad no significa que sea un estúpido —replicó—. ¿Cree que ignoramos el significado de que los imperiales destaquen una guarnición temporal?
El mayor le dirigió una larga y fría mirada.
—Rece para que la guarnición sólo sea temporal. —Miró al miliciano erguido a su lado y movió la cabeza en dirección a Han—. Comprueba que no lleve armas.
—Ya hemos... —empezó Chin. El mayor le fulminó con la mirada, y el hombre calló.
El registro sólo duró un minuto, y fue infructuoso.
—Ponlo con los demás —ordenó el mayor—. Muy bien, Chin, tú y tus amigos podéis iros. Si descubrimos que nos es de algún valor, ya recibiréis una recompensa.
—Su generosidad me conmueve —respondió Chin, con una expresión burlona—. ¿Podemos recuperar nuestras armas?
La expresión del mayor se endureció.
—Venid a recogerlas más tarde a nuestro cuartel general. El hotel Hyllyard, justo al otro lado de la plaza. Estoy seguro de que un ciudadano sofisticado como tú ya sabrá dónde está.
Por un momento, dio la impresión de que Chin iba a iniciar una discusión al respecto, pero una mirada a los milicianos que le rodeaban sirvió para que cambiara de opinión. Se volvió sin decir palabra y regresó a la ciudad, acompañado de sus tres compinches.
—Moveos —ordenó el mayor, y el grupo se puso en marcha.
—Bien —murmuró Han, poniéndose al lado de Luke—. Juntos de nuevo, ¿eh?
—No me lo habría perdido por nada del mundo —respondió Luke—. Parece que tus amigos tienen mucha prisa por irse.
—No querrán perderse la fiesta que han montado para celebrar mi captura.
Luke le miró de reojo.
—Es una pena que no nos hayan invitado.
—Una auténtica pena —admitió Han, impasible—. De todos modos, nunca se sabe.

Se internaron en la avenida, en dirección al centro de la ciudad. Luke vio algo gris y redondo por encima de la cabeza de los milicianos. Estiró el cuello y comprobó que el edificio era, en realidad, una arcada, que se alzaba del suelo cerca del extremo opuesto de la plaza que había divisado antes.
Una arcada impresionante, sobre todo en una ciudad tan alejada del centro de la galaxia. La parte superior se componía de diferentes tipos de piedra encajada, y el remate se proyectaba hacia fuera como una cruz a medio camino entre un paraguas y la sección de una seta cortada. La parte inferior se curvaba hacia dentro y hacia abajo, hasta concluir en un par de columnas de sostén a cada lado. El arco se elevaba sus buenos diez metros sobre el suelo, y la distancia entre las columnas sería de unos cinco metros. Frente al monumento se extendía la plaza del pueblo, unos quince metros de terreno vacío.
El lugar perfecto para una emboscada.
Luke sintió un nudo en el estómago. El lugar perfecto para una emboscada, sólo que si era evidente para él, también debía de serlo para los milicianos.
Como así fue. La vanguardia del grupo ya había llegado a la plaza, y a medida que los milicianos salían de los confines de la estrecha avenida, levantaban un poco más sus rifles desintegradores y se apartaban de sus compañeros. No cabía duda de que esperaban una emboscada. Y la esperaban en este preciso lugar.
Luke apretó los dientes y clavó la vista en la arcada.
—¿Está ahí Cetrespeó? —preguntó a Han.
Notó que Han fruncía el ceño, pero el otro no perdió tiempo en preguntas innecesarias.
—Sí, está con Lando.
Luke cabeceó y miró a su derecha. Detrás, Erredós rodaba por la calle llena de baches, esforzándose por mantener el equilibrio. Luke dio un paso en aquella dirección.
Y Erredós tropezó con el pie extendido de Luke, lanzó un chillido y cayó al suelo como un saco.
Luke se agachó a su lado en seguida y se tendió sobre él, mientras intentaba levantar al androide con sus manos esposadas. Notó que algunos milicianos se acercaban para ayudarles, pero tuvo tiempo de aprovechar el escaso segundo en que nadie estuvo lo bastante cerca para oírle.
—Erredós, llama a Cetrespeó —susurró en el receptor auditivo del androide—. Dile que no ataquen hasta que hayamos llegado a la arcada.
El androide obedeció al instante. Su fuerte gorjeo casi ensordeció a Luke, agachado a su lado. La cabeza de Luke aún retumbaba cuando manos rudas le agarraron por debajo de los brazos y le pusieron de pie. Recuperó el equilibrio...
Y descubrió que el mayor se había plantado frente a él, con una expresión suspicaz en el rostro.
—¿Qué ha pasado? —preguntó.
—Se ha caído —respondió Luke—. Creo que tropezó...
—Me refiero a esa transmisión —le interrumpió con brusquedad el mayor—. ¿Qué ha dicho?
—Me estaba apostrofando por tropezar con él, probablemente —explicó Luke—. ¿Cómo puedo saber lo que ha dicho?
El mayor le miró fijamente durante un largo momento.
—Continúen avanzando, comandante —ordenó por fin al miliciano que se erguía á su lado—. Que todo el mundo esté alerta.
Se alejó, y el grupo se puso en marcha de nuevo.
—Confío en que sepas lo que estás haciendo —murmuró Han desde atrás.
Luke respiró hondo y clavó la vista en la arcada que se alzaba delante de ellos.
—Y yo también —respondió.
Dentro de muy pocos minutos, ambos lo averiguarían.





29




—¡Caray! —jadeó Cetrespeó—. General Carlissian, he de...
—Silencio, Cetrespeó —ordenó Lando, y miró por un rincón de la ventana a la pequeña multitud que atravesaba la plaza—. ¿Has presenciado lo ocurrido, Aves?
Aves, acuclillado bajo la ventana, meneó la cabeza.
—Parece que Skywalker y su androide han caído al suelo. No estoy seguro; había demasiados milicianos por en medio.
—General Carlissian...
—Silencio, Cetrespeó.
Lando vio que dos milicianos ponían en pie a Luke, y luego enderezaban a Erredós.
—Parece que están bien.
—Sí. —Aves cogió el pequeño transmisor que había en el suelo—. Allá vamos. Esperemos que todo el mundo esté preparado.
—Y que Chin y los demás no lleven los desintegradores —masculló Lando.
Aves resopló.
—No los tienen. No te preocupes, los milicianos siempre están confiscando las armas de los demás.
Lando cabeceó y aferró el desintegrador, deseando terminar cuanto antes. Los imperiales, después de dispersarse, avanzaban de nuevo. En cuanto hubieran entrado en la plaza, lejos de cualquier refugio posible...
—General Carlissian, debo hablar con usted —insistió Cetrespeó—. Tengo un mensaje del maestro Luke.
Lando parpadeó.
—¿De Luke?
En aquel momento, recordó el gemido electrónico de Erredós justo después de caer.
—¿Pudo ser...? ¿Qué ha dicho?
—El maestro Luke quiere que aplace el ataque —dijo Cetrespeó, contento de que alguien le prestara por fin atención—. Dice que no empiecen a disparar antes de que los milicianos lleguen al arco.
Aves giró en redondo.
—¿Cómo? Es una locura. Nos superan en tres a uno. Si les damos la menor oportunidad de ponerse a cubierto, nos harán trizas.
Lando miró por la ventana y apretó los dientes. Aves tenía razón; era lo suficientemente versado en tácticas de lucha para saberlo, pero por otra parte...
—Se han dispersado bastante —anunció—. A cubierto o no, será difícil derribarles, sobre todo protegidos por esas bicicletas de alta velocidad.
Aves sacudió la cabeza.
—Es una locura —repitió—. No voy a arriesgar la vida de mi gente de esa manera.
—Luke sabe lo que hace —insistió Lando—. Es un Jedi.
—Ahora no —bufó Aves—. ¿No te explicó Karrde lo de los ysalamiri?
—Tanto si tiene poderes Jedi como si no, aún es un Jedi —se empecinó Lando. De pronto se dio cuenta de que apuntaba a Aves con su desintegrador, pero no había problema, porque Aves también le apuntaba a él—. De todos modos, corre más peligro que cualquiera de vosotros. Siempre podéis abortar el ataque y huir.
—Oh, claro —resopló Aves, mientras miraba por la ventana. Los imperiales se estaban acercando al centro de la plaza. Los milicianos avanzaban con cautela, las armas preparadas—. Sólo que si dejamos vivo a uno solo de ellos, cercarán la ciudad. ¿Y qué me dices de ese carro de asalto?
—¿Qué pasa? —preguntó Lando—. Aún no sé cómo piensas derribarlo.
—Bien, lo que sí tenemos claro es que no lo queremos en el suelo, y eso es lo que ocurrirá si los milicianos llegan al arco. El carro se pondrá delante, entre ellos y nosotros. El vehículo y el arco les proporcionarán toda la protección que necesitan para tomar posiciones e irnos cazando de uno en uno. —Meneó la cabeza y agarró el transmisor—. Además, es demasiado tarde para avisar a los demás de que hay cambios.
—No has de avisar a nadie —dijo Lando. Notó que gruesas gotas de sudor resbalaban por su cuello. Luke contaba con él—. Nadie hará nada hasta que detones los explosivos camuflados.
Aves volvió a menear la cabeza.
—Es demasiado arriesgado.
Se volvió hacia la ventana y levantó el transmisor.
Lando comprendió que había llegado el momento de decidir en qué confiaba. En tácticas y en la lógica abstracta, o en la gente. Bajó el desintegrador y lo apoyó con suavidad contra el cuello de Aves. —Esperaremos —dijo en voz baja.
Aves no se movió, pero algo en su forma de acuclillarse recordó a Lando a un depredador.
—No olvidaré esto, Carlissian —dijo, con voz gélida.
—No me gustaría que lo hicieras —respondió Lando.
Contempló las evoluciones de los milicianos, y confió en que Luke supiera de verdad lo que hacía.

La vanguardia ya había dejado atrás la arcada, y el mayor se encontraba a pocos pasos de ella, cuando cuatro milicianos se desintegraron de repente.
De forma muy espectacular. Los relámpagos blancoamarillentos simultáneos iluminaron el paisaje con una intensidad casi dolorosa; el estruendo de la detonación múltiple casi aturdió a Luke.
El ruido aún resonaba en sus oídos, cuando los desintegradores abrieron fuego desde atrás.
Los milicianos estaban muy bien preparados, no cabía duda. Luke no detectó el menor pánico, ningún asombro o indecisión. Adoptaron posición de combate casi antes de que empezara el tiroteo. Los que estaban junto a la arcada se refugiaron tras las columnas de piedra para responder al ataque, y el resto se apresuró a imitarles. El zumbido de las bicicletas de alta velocidad dominó al sonido de los desintegradores; distinguió sobre sus cabezas el carro de asalto, que giraba en redondo para hacer frente a los atacantes invisibles.
Y entonces, una mano acorazada le cogió por cada sobaco, y fue llevado en volandas hacia la arcada. Unos segundos después, fue arrojado sin la menor ceremonia en el angosto hueco que separaba las dos columnas de la parte norte del arco. Mara ya estaba acuclillada en aquel punto; un segundo más tarde, dos milicianos empujaron a Han hacia ellos. Cuatro imperiales se colocaron sobre sus cuerpos caídos, utilizando las columnas como protección para responder al fuego de los atacantes. Luke se arrodilló e inclinó el cuerpo hacia adelante para echar un vistazo.
Erredós, alejado de la zona de fuego, con aspecto inofensivo entre las mortales estelas horizontales de los disparos, rodó hacia ellos a toda la velocidad que le permitían sus ruedas.
—Creo que tenemos problemas —masculló Han en su oído—, por no mencionar a Lando y a los demás.
—Aún no ha terminado —replicó Luke—. No te alejes. ¿Eres bueno en provocar distracciones?
—Terrorífico —contestó Han.
Ante la sorpresa de Luke, sacó las manos de detrás de la espalda. La cadena y las esposas colgaban de su muñeca izquierda.
—Estas esposas no valen nada —gruñó. Extrajo una tira metálica del interior de una esposa y manipuló las de Luke—. Confío en que este trasto... Ya. —La presión que torturaba las muñecas de Luke desapareció de repente; las esposas cayeron al suelo—. ¿Preparado para la distracción? —preguntó Han, mientras aferraba el extremo de su cadena con la mano libre.
—Espera un momento —dijo Luke, mientras levantaba la vista. La mayoría de las bicicletas se habían refugiado bajo el arco, como gigantescas aves que huyeran de la tormenta. Sus cañones láser ametrallaron las casas circundantes. Bajo la línea de fuego, el carro había girado paralelamente al arco y descendía. En cuanto aterrizara...
Una mano aferró el brazo de Luke, y unas uñas se hundieron en su piel.
—¡Lo que vayas a hacer, hazlo cuanto antes! —siseó Mara—. Si el carro desciende, no conseguirás que abandonen su refugio.
—Lo sé —asintió Luke—. Cuento con ello.

El carro descendió con suavidad frente al arco, bloqueando el último vector de fuego de los atacantes. Aves, acurrucado bajo la ventana, profirió una blasfemia.
—Bien, ahí tienes a tu Jedi —masculló—. ¿Tienes alguna otra idea genial, Carlissian?
Lando tragó saliva.
—Hemos de darle...
No terminó la frase. Un rayo que procedía del arco chocó contra el marco de la ventana, y Lando notó un terrible dolor en el brazo. Retrocedió dando tumbos, justo cuando un segundo rayo volaba toda la sección del marco, derramando sobre su pecho y brazos una lluvia de astillas y fragmentos de mampostería.
Cayó al suelo, y el golpe le hizo ver las estrellas. Parpadeó, apretó los dientes para reprimir un grito de dolor, levantó la vista...
Y vio que Aves se cernía sobre él.
Lando le miró sin pestañear. «No olvidaré esto», había dicho, tres minutos antes. A juzgar por su expresión, no iba a necesitar recordarlo por más tiempo.
—Se saldrá con la suya —susurró Lando, luchando contra el dolor—. Ya lo verás.
Comprendió que Aves no le escuchaba y, en el fondo, no le culpó. Lando Carlissian, jugador profesional, había jugado por última vez. Y había perdido.
Y la deuda de la partida, la última de una larga serie, tendría que pagarla.

El carro quedó flotando frente al arco. Luke se puso en pie, debajo del vehículo. Había llegado el momento.
—Muy bien, Han —murmuró—. Adelante.
Han asintió y se levantó de un brinco, irguiéndose en medio de los cuatro milicianos que les vigilaban. Lanzó un grito y descargó los grilletes sobre el rostro del guardia más próximo, y después rodeó el cuello del siguiente con la cadena, tirando hacia atrás. Los otros dos reaccionaron al instante y saltaron sobre él.
Luke quedó unos segundos libre.
Se levantó y asomó la cabeza por detrás de la columna. Erredós aún se encontraba en tierra de nadie, y corría para guarecerse, antes de que le alcanzara un rayo perdido. Gimió cuando vio a Luke. —¡Ahora, Erredós! —chilló Luke.
Extendió la mano y desvió la vista hacia el extremo sur de la arcada. Los milicianos se habían atrincherado sólidamente entre las columnas de piedra y el carro de combate. Si esto no funcionaba, Han tendría razón: Lando y los demás estaban perdidos. Apretó los dientes, confió con toda su alma en que el contraataque llegara a tiempo y se volvió hacia Erredós.
Justo cuando, con un centelleo de metal plateado y perfecta precisión, la espada de luz cayó en su mano extendida.
Los guardias habían repelido el enloquecido ataque de Han y se estaban poniendo en pie, mientras Han peleaba de rodillas, rodeado por todas partes. Luke derribó a todos de un solo mandoble. La espada de luz atravesó las relucientes armaduras de los milicianos como si fueran de mantequilla.
—Poneos detrás de mí —gritó a Han y a Mara.
Retrocedió hacia el hueco abierto entre las dos columnas de la parte norte y concentró su atención en la masa de imperiales que se hallaban, tanto de pie como acuclillados, entre las columnas del sur y él. Se dieron cuenta de que una inesperada amenaza caía sobre ellos desde el flanco, y algunos se volvieron para apuntarle con sus desintegradores.
Si la Fuerza hubiera guiado su mano, podría haber detenido sus disparos con la espada de luz sin la menor dificultad, pero Mara estaba en lo cierto: el efecto de los ysalamiri se extendía más allá del bosque, y la Fuerza continuaba neutralizada.
En cualquier caso, su intención no era enfrentarse a los milicianos. Dio la espalda a los desintegradores que le apuntaban y movió la espada de luz de un lado a otro.
Partió limpiamente en dos una de las dos columnas.
Se oyó un, terrible crujido cuando la tensión liberada hizo temblar la estructura. Otro mandoble segó la segunda columna.
Y el fragor de la batalla quedó ahogado por el espantoso rechinar de la piedra al arañar la piedra, cuando las dos columnas partidas se vinieron abajo.
Luke giró en redondo y observó que Han y Mara se apartaban de debajo del arco para reunirse con él. Las máscaras de los milicianos ocultaban su expresión, pero la mirada horrorizada que apareció en el rostro del mayor fue suficiente. La masa de arco que se elevaba sobre sus cabezas crujió ominosamente. Luke apretó los dientes, conectó la espada de luz y la arrojó por el hueco hacia las otras columnas. Partió una de ellas y rozó la otra.
La estructura se vino abajo con un estrépito ensordecedor.
Luke saltó a tiempo. Los milicianos, acuclillados en el centro, no.





30




Karrde rodeó la masa de piedra hasta el lugar por donde asomaba el morro arrugado del carro de asalto, estupefacto e incrédulo.
—Un hombre —murmuró.
—Bueno, algunos colaboramos —le recordó Aves, pero el respeto oculto tras sus palabras neutralizó el aparente sarcasmo.
—Y sin la Fuerza —añadió Karrde.
Notó que Aves se encogía de hombros, molesto.
—Eso dijo Mara, aunque supongo que Skywalker debió de mentirle al respecto.
—No lo creo.
Karrde captó por el rabillo del ojo un movimiento en el límite de la plaza. Vio que Solo y Skywalker ayudaban a un tembloroso Lando Carlissian a subir a uno de los vehículos aéreos aparcados alrededor del perímetro.
—¿Le han herido? —preguntó.
—Casi recibe un golpe de mi parte, por añadidura —gruñó Aves—. Pensé que nos iba a traicionar. Quería asegurarme de que no saliera bien librado.
—Me alegro de que no lo hicieras.
Karrde levantó la vista y escudriñó el cielo. Se preguntó cuánto tardarían en responder los imperiales a lo que acababa de suceder.
Aves también levantó la vista.
—Aún podríamos derribar a los otros dos carros antes de que puedan informar —sugirió—. Creo que en el cuartel general aún no habrán recibido ninguna comunicación.
Karrde meneó la cabeza, y una oleada de tristeza le invadió, a pesar de la gravedad de la situación. Hasta ahora, no se había dado cuenta de hasta qué punto amaba este lugar; su base, el bosque, el planeta Myrkr en sí.
—No —contestó—. Es imposible encubrir nuestra parte de responsabilidad en lo que ha pasado aquí. A un hombre como Thrawn, es imposible.
—Tienes razón —murmuró Aves, comprendiendo las implicaciones—. ¿Quieres que vuelva y empiece la evacuación?
—Sí, y llévate contigo a Mara. Asegúrate de mantenerla ocupada lejos del Halcón Milenario y del caza de Skywalker.
Notó que los ojos de Aves se clavaban en él, pero el hombre no preguntó nada.
—Muy bien. Hasta luego.
Se marchó a toda prisa. El vehículo aéreo que transportaba a Carlissian despegó en dirección al lugar donde el Halcón estaba preparado para volar. Solo y Skywalker se encaminaron a un segundo vehículo. Karrde avanzó a su encuentro, tras vacilar un segundo.
Llegaron al vehículo al mismo tiempo, y por un momento se miraron entre sí.
—Karrde —dijo Solo por fin—. Le debo una.
Karrde cabeceó.
—¿Todavía piensa lograr el desembargo del Etéreo?
—Dije que lo haría. ¿Dónde quiere que lo entregue?
—Déjelo en Abregado. Alguien lo recogerá. —Se volvió hacia Skywalker—. Un truco muy interesante —comentó, cabeceando en dirección a la masa de escombros—. Muy poco ortodoxo, por decirlo de alguna manera.
Skywalker se encogió de hombros.
—Funcionó.
—Ya lo creo —admitió Karrde—. Y de paso salvó la vida de varios de mis hombres.
Skywalker le miró sin pestañear.
—¿Significa eso que ya ha tomado su decisión?
Karrde le dedicó una leve sonrisa.
—Creo que tampoco me quedan muchas alternativas. —Miró a Solo—. Supongo que se marcharán de inmediato.
—En cuanto el caza de Luke esté preparado para remolcarlo. Lando evoluciona bien, pero necesita más cuidados médicos especializados de los que puede proporcionarle el Halcón.
—Podría haber sido peor —dijo Karrde.
Solo le dirigió una mirada significativa.
—Mucho peor —rectificó, con voz seria.
—Como todo lo demás —le recordó Karrde, algo irritado. Al fin y al cabo, no le habría costado nada entregarles a los tres a los imperiales.
Y Solo cayó en la cuenta.
—Sí —admitió—. Bien... Hasta la vista.
Karrde les vio entrar en el vehículo.
—Otra cosa —dijo, mientras se abrochaban las correas de seguridad—. Tendremos que marcharnos de aquí antes de que los imperiales averigüen lo ocurrido. Eso significa que, si queremos proceder con la máxima rapidez, hemos de dotar a las naves de la mayor capacidad de elevación posible. ¿No habrá por los alrededores algún carguero de sobra, o naves militares, que nos puedan dar?
Solo le dirigió una extraña mirada.
—Carecemos de suficiente capacidad de carga para los negocios normales de la Nueva República. Creo que ya se lo había comentado.
—Bueno, pues un préstamo —insistió Karrde—. Con un Crucero Estelar desmantelado de Mon Calamar¡ nos sería suficiente.
—Estoy seguro —replicó Han con algo más que sarcasmo—. Veré qué puedo hacer.
La cubierta del vehículo se cerró sobre sus cabezas. Karrde dio un paso atrás, y el vehículo subió hacia el cielo y viró hacia el bosque. Karrde lo vio alejarse, preguntándose si ya era demasiado tarde para la última sugerencia. Tal vez no. Solo era un tipo que consideraba sagradas las deudas de honor, algo que se habría contagiado, en el curso del tiempo, de su amigo wookie. Si encontraba un Crucero Estelar de sobra, lo enviaría.
Y una vez en Myrkr, sería fácil robarlo a los enviados de Solo. Quizá un regalo semejante ayudaría a mitigar la inevitable irritación del almirante Thrawn por lo sucedido.
Aunque tal vez no.
Karrde contempló de nuevo las ruinas del arco derrumbado, y un escalofrío recorrió su espalda. No, una nave de guerra no serviría de nada. En este caso, no. Thrawn había sufrido una pérdida demasiado grande para considerarla un simple revés ocasional. Volvería..., y sediento de sangre.
Karrde, tal vez por primera vez en su vida, experimentó la desagradable sensación de un auténtico temor.
A lo lejos, el vehículo aéreo desapareció sobre el bosque. Karrde se volvió y dedicó una última y nostálgica mirada a Hyllyard City. De una forma u otra, sabía que no volvería a verla jamás.
Luke acomodó a Lando en una litera del Halcón, mientras Han y dos hombres de Karrde salían al exterior para sujetar un cable al caza. El botiquín del Halcón era muy rudimentario, pero bastaba para limpiar y vendar una quemadura de desintegrador. Para realizar una cura completa deberían esperar hasta llegar a un depósito de bacta, pero por el momento no hacía falta nada más. Dejó a Erredós y Cetrespeó para que le cuidaran (pese a sus protestas de que no necesitaba que nadie le cuidara y, además, de que estaba hasta la coronilla de Cetrespeó), y volvió a la cabina, justo cuando la nave despegaba.
—¿Algún problema con el cable de remolque? —preguntó, mientras se deslizaba en el asiento del copiloto.
—Hasta el momento, no —contestó Han. Se inclinó hacia adelante y miró a su alrededor—. En cualquier caso, el peso extra no nos va a estorbar. No habrá problemas.
—Bien. ¿Esperas compañía?
—Nunca se sabe.
Han dirigió al cielo una última mirada, antes de acomodarse en su asiento y disparar los retropropulsores.
—Karrde dijo que aún quedaban un par de carros y algunas bicicletas sin localizar. Una de ellas pensó que una carrera suicida era mejor que volver y presentar el informe al gran almirante Thrawn.
Luke le miró fijamente.
—¿Gran almirante? —preguntó.
Han torció los labios.
—Sí. Por lo visto, es el que ahora se encarga de dirigir el espectáculo para el Imperio.
Un escalofrío recorrió la espalda de Luke.
—Creí que habíamos dado buena cuenta de todos los grandes almirantes.
—Yo también. Nos dejamos uno.
De repente, antes de que Han terminara de pronunciar la última palabra, Luke se sintió invadido por una oleada de energía y conciencia, como si acabara de despertar de un sueño profundo, salido a la luz tras estar en una habitación a oscuras, o comprendido de repente el universo.
La Fuerza le acompañaba de nuevo.
Respiró hondo y examinó el altímetro. Algo por encima de los doce kilómetros. Karrde tenía razón. Los ysalamiri se reforzaban mutuamente.
—Supongo que no sabrás el nombre —murmuró.
—Karrde no me lo dijo. —Han miró con curiosidad a Luke—. Quizá podamos negociar con ese Crucero Estelar que desea. ¿Te encuentras bien?
—Sí... Es como..., como ver de nuevo después de haber perdido la vista.
Han resopló.
—Sí, sé a qué te refieres —dijo con ironía.
—Eso suponía. Aún no he tenido oportunidad de decírtelo..., pero gracias por acudir en mi rescate.
Han desechó la frase con un ademán.
—De nada. Y yo tampoco te lo pude decir antes —miró a Luke de nuevo—, pero tienes un aspecto deplorable.
—Mi maravilloso disfraz —suspiró Luke, y tocó su cara con cuidado—. Mara me aseguró que se bajaría dentro de unas horas.
—Sí, Mara. Daba la impresión de que os lo estabais pasando muy bien.
Luke hizo una mueca.
—Ni lo sueñes. Cuestión de tener un enemigo común. y punto. Primero el bosque, después los imperiales.
Intuyó que Han buscaba la manera de formularle la siguiente pregunta, y decidió ahorrarle el trabajo.
—Quiere matarme —dijo.
—¿Tienes idea de por qué?
Luke abrió la boca y, ante su sorpresa, la cerró de nuevo. No había motivos para ocultar a Han lo que sabía sobre el pasado de Mara, ninguno que le viniera a la cabeza, pero experimentó cierta reticencia a revelarlo.
—Es algo personal —dijo por fin.
Han le dirigió una mirada de extrañeza.
—¿Algo personal? ¿Cómo puede ser personal el ansia de matar?
—No es ansia de matar —insistió Luke—. Es algo..., bueno, personal.
Han le observó un momento más, y después se concentró en pilotar el vehículo.
—Oh —fue su único comentario.
El Halcón se alejaba de la atmósfera y se dirigía hacia el espacio. Desde esa altitud, decidió Luke, el bosque parecía muy agradable.
—Aún no sé cómo se llama el planeta —comentó.
—Se llama Myrkr —dijo Han—. Y lo descubrí esta mañana. Creo que Karrde ya había decidido abandonarlo, incluso antes de la batalla. Lo rodeaba un sistema de seguridad impresionante, cuando Lando y yo llegamos.
Pocos minutos después, una luz destelló en el tablero de control: el Halcón se había alejado lo suficiente de la gravedad de Myrkr para poner en marcha los hiperpropulsores.
—Estupendo —cabeceó Han—. El curso ya está programado; salgamos de aquí.
Tiró de las palancas centrales y entraron en el hiperespacio.
—¿Adónde vamos? —preguntó Luke, cuando las estelas de estrellas dieron paso al típico cielo moteado—. ¿A Coruscant?
—Primero, nos desviaremos un poco. Quiero pasar por el arsenal de Sluis Van, para que reparen a Lando y tu caza.
Luke le miró de reojo.
—¿Y para encontrar el Crucero Estelar que le prestarás a Karrde, tal vez?
—Tal vez —dijo Han, un poco a la defensiva—. En este momento, Ackbar ya se ha encargado de que varias naves de guerra desmanteladas transporten cargamentos al sector de Sluis. Nada nos impide tomar prestada una durante un par de días, ¿verdad?
—Es probable —admitió Luke con un suspiro. Era fantástico estar sentado sin hacer nada—. Supongo que Coruscant podrá pasar sin nosotros unos cuantos días más.
—Eso espero —dijo Han, con voz sombría—, pero algo está a punto de pasar. Si es que no ha pasado ya.
Tenía negros presentimientos.
—En ese caso, quizá deberíamos olvidarnos de Sluis Van —sugirió Luke, asaltado por un escalofrío—. Lando está herido, pero no corre ningún peligro.
Han meneó la cabeza.
—No quiero que cuiden bien de él..., y tú, amiguito, también necesitas un poco de descanso —añadió—. Sólo quería que supieras que, cuando lleguemos a Coruscant, nos espera una buena, de modo que disfruta de Sluis Van mientras puedas. Será la última oportunidad que tengas de descansar y no preocuparte de nada durante mucho tiempo.

En la negrura del espacio, a menos de un año luz de distancia de Sluis Van, las fuerzas de choque se agruparon para la batalla.
—El Justiciero acaba de integrarse, capitán —dijo el oficial de comunicaciones a Pellaeon—. Confirma que está dispuesto para el combate y solicita órdenes.
—Informe al capitán Brandei de que no se han producido cambios —contestó Pellaeon, de pie ante la portilla de estribor.
Contempló las sombras borrosas agrupadas alrededor del Quimera. Sólo se podían identificar las más cercanas por sus luces. Era una fuerza de choque impresionante, comparable a las de los viejos tiempos: cinco Destructores Estelares imperiales, doce cruceros de clase Strike, veintidós cruceros ligeros de clase Carrack y treinta escuadrones de cazas TIE, dispuestos en sus hangares.
Y en medio de aquel terrorífico despliegue de fuerza, como si alguien hubiera querido gastar una broma, se encontraba el viejo y destartalado carguero de clase A.
La clave de toda la operación.
—¿Situación, capitán? —sonó la voz de Thrawn detrás de él.
Pellaeon se volvió hacia el gran almirante.
—Todas las naves en sus puestos, señor. El escudo protector del carguero ha sido verificado y preparado; los cazas TIE están a punto. Creo que todo está bajo control.
Thrawn cabeceó. Sus ojos brillantes examinaron la extensión de luces que les rodeaban.
—Excelente —murmuró—. ¿Alguna noticia de Myrkr?
La pregunta cogió desprevenido a Pellaeon. Hacía días que no pensaba en Myrkr.
—No lo sé, almirante —confesó, desviando la vista hacia el oficial de comunicaciones—. Teniente, ¿cuál es el último informe de las fuerzas destacadas en Myrkr?
El otro ya lo estaba comprobando.
—Fue un informe de rutina, señor, transmitido hace... catorce horas y diez minutos.
Thrawn se volvió hacia el hombre.
—¿Catorce horas? —repitió, en voz muy baja y ominosa—. Di órdenes específicas de que informaran cada doce horas.
—Sí, almirante —dijo el oficial, algo nervioso—. Tengo la orden incluida en el menú. Habrán...
Se interrumpió y dirigió una mirada de impotencia a Pellaeon.
«Se habrán olvidado de transmitir la información», fue la primera y esperanzada reacción de Pellaeon, pero se desvaneció en seguida. Los milicianos no se olvidaban de esas cosas. Nunca.
—Quizá tengan problemas con su transmisor —sugirió, vacilante. Thrawn guardó silencio durante varios segundos.
—No —dijo por fin—. Han sido capturados. Era verdad que Skywalker se encontraba en el planeta.
Pellaeon titubeó y meneó la cabeza.
—No puedo creerlo, señor. Skywalker no pudo capturarlos a todos, porque los ysalamiri bloqueaban sus poderes Jedi.
Thrawn volvió sus ojos centelleantes hacia el capitán.
—Estoy de acuerdo —concedió—. Es evidente que alguien le ayudó.
Pellaeon se obligó a sostener aquella mirada.
—¿Karrde?
—¿Y quién, si no? —replicó Thrawn—. Pese a sus declaraciones de neutralidad.
Pellaeon lanzó un vistazo al tablero de control.
—Quizá deberíamos enviar a alguien para investigar. Podríamos desprendernos del Crucero Strike, incluso del Halcón de la Tormenta.
Thrawn respiró hondo y dejó escapar lentamente el aire.
—No —dijo, con voz firme y controlada de nuevo—. La operación Sluis Van es nuestra principal preocupación en este momento, y hay batallas que se han perdido por culpa de la presencia o ausencia de una sola nave. Nos encargaremos más adelante de Karrde y de su traición.
Se volvió hacia el oficial de comunicaciones.
—Llame al carguero y diga que activen el escudo protector —ordenó.
—Sí, señor.
Thrawn miró por la portilla de nuevo. El carguero, bañado por las luces del Quimera, tenía un aspecto de lo más inofensivo.
—Escudo protector conectado, almirante —informó el oficial de comunicaciones.
Thrawn cabeceó.
—Ordene que procedan.
—Sí. señor.
El carguero, a una velocidad bastante lenta, se alejó del Quimera, viró hacia el lejano sol del sistema Sluis Van y, con un destello, pasó a la velocidad de la luz.
—Anotar tiempo —ordenó Thrawn.
—Tiempo anotado —informó un oficial de puente.
Thrawn miró a Pellaeon.
—¿Está mi nave insignia preparada, capitán? —recitó la pregunta oficial.
Pellaeon recitó la respuesta oficial.
—El Quimera está a sus órdenes, almirante.
—Bien. Seguiremos al carguero dentro de seis horas y veinte minutos, exactamente. Quiero una comprobación final de todas las naves, y quiero que les recuerde por última vez que nuestra tarea consiste en destruir las defensas del sistema. No se cometerán heroicidades ni imprudencias. Subraye ese detalle, capitán. Hemos venido a apoderarnos de naves, no a perderlas.
—Sí, señor.
Pellaeon se encaminó hacia su puesto de mando.
—Capitán...
—¿Sí, almirante?
Una tensa sonrisa apareció en el rostro de Thrawn.
—Recuérdeles también —añadió con suavidad— que nuestra victoria definitiva sobre la Rebelión empieza aquí.





31




El capitán Afyon, de la fragata de escolta Larkhess, meneó la cabeza con poco disimulado desprecio y fulminó con la mirada a Wedge desde su asiento de piloto.
—Ustedes y sus condenados cazas X —gruñó—. La han cagado, ¿sabe?
Wedge se encogió de hombros y procuró con todas sus fuerzas no ofenderse. No fue fácil, pero había perdido mucha práctica durante los últimos días. Afyon había salido de Coruscant con un resentimiento brutal, y no había parado de alimentarlo desde entonces.
No era difícil saber por qué, si se tomaba la molestia de contemplar por la portilla la confusa masa de naves que abarrotaban la zona del muelle orbital de Sluis Van.
—Sí, bueno, nosotros también estamos atrapados aquí —recordó al capitán.
El otro resopló.
—Sí. Qué enorme sacrificio. Se tumban a la bartola en mi nave durante un par de días, como vagos rematados, después se largan dos horas mientras yo intento esquivar cargueros y meter este trasto en una zona de atraque destinada a recogedores de basura, y luego vuelven a holgazanear de nuevo. Yo diría que no es la forma más digna de ganarse su paga.
Wedge se mordió la lengua y agitó su taza de té con cierta brusquedad. Se consideraba de mal gusto replicar a oficiales de mayor antigüedad, aunque su mejor momento hubiera pasado ya. Por primera vez desde que le habían conferido el mando del escuadrón Pícaro, lamentó haber desdeñado los otros ascensos que le habían ofrecido. Una jerarquía más elevada le habría dado derecho a protestar un poco.
Levantó la taza de té para beber y contempló por la portilla la escena que se desarrollaba a su alrededor. No, se corrigió; no lamenta—
ha haberse quedado con su caza. De lo contrario, tal vez se encontraría ahora en el mismo aprieto que Afyon, intentar dirigir con tan sólo quince hombres una nave con capacidad para novecientos veinte tripulantes, y transportar cargamento en una nave destinada a la guerra.
Y tener que soportar a pilotos jactanciosos de cazas X, que se sentaban en el puente a beber té y proclamaban, con perfecta justificación, que estaban haciendo exactamente lo que se les había ordenado.
Ocultó una sonrisa detrás de la taza. Sí, él también estaría hecho una furia, de ocupar el lugar de Afyon. Quizá debería permitirle que se desahogara y liberara el exceso de nerviosismo acumulado. En algún momento, incluso dentro de la hora siguiente, si la última estimación de control de Sluis era cierta, cuando el Larkhess pudiera por fin salir de aquí y dirigirse a Bpfassh. Sería estupendo, cuando llegara ese momento, que Afyon se hubiera calmado lo bastante para ocuparse de la nave.
Wedge tomó otro sorbo de té y miró por la portilla. Un par de naves de pasajeros remozadas partían hacia la libertad, acompañadas de cuatro corbetas corellianas. A lo lejos, gracias a la débil luz de las boyas que señalizaban las pistas espaciales, se veía algo parecido a uno de los transportes ovales que solía escoltar durante la guerra, seguido por un par de cazas B.
Y a un lado, paralelo a su vector de salida, se aproximaba un carguero de tipo A.
Sin la menor escolta.
Wedge lo siguió con la mirada, pero su sonrisa se desvaneció cuando sus viejos instintos de combate se despertaron. Giró en redondo en su asiento y tecleó en la consola, poniendo en marcha un sensor analizador.
Parecía inofensivo. Un antiguo bombardero, una copia del diseño corelliano original Acción IV, con el tipo de casco resultante de una vida de trabajo honrada, o bien de una breve carrera de pirata, espectacularmente fallida. Su bodega de carga estaba vacía por completo, y no había emplazamientos de armas que los sensores del Larkhess detectaran.
Un carguero completamente vacío. ¿Cuánto tiempo hacía que no se topaba con un carguero vacío?, se preguntó con inquietud.
— ¿Problemas?
Wedge miró al capitán con cierta sorpresa. La ira frustrada del hombre había dado paso a un estado de ánimo sereno, alerta, dispuesto para la batalla. Tal vez Afyon no estaba tan acabado, después de todo, pensó Wedge.
—Ese carguero que llega —dijo al capitán, mientras dejaba la taza sobre el borde de la consola y buscaba un canal de comunicación—. Hay algo extraño en él.
El capitán miró por la portilla, y luego los datos del sensor recibidos por Wedge.
—Yo no veo nada —dijo.
—Yo tampoco —tuvo que admitir Wedge—, pero hay algo que... Maldita sea.
—¿Qué pasa?
—Control no me deja entrar. Dicen que ya hay demasiado tráfico en los circuitos.
—Permítame.
Afyon se volvió hacia su consola. El carguero había cambiado de curso, la clásica maniobra lenta y cautelosa que indicaba ir cargado hasta los topes. Pero seguía sin registrarse nada en la bodega de carga...
—Ya está —dijo Afyon, y miró a Wedge con sombría satisfacción—. Me he introducido en su ordenador. Un pequeño truco que no se aprende holgazaneando en un caza X. Veamos... Carguero Nartissteu, de Nellac Kram. Fue asaltado por los piratas, su principal propulsor resultó averiado en la batalla, y tuvieron que arrojar su carga para alejarse. Confían en realizar algunas operaciones. Control les ha dicho que se pongan a la cola.
—Pensaba que esas naves de socorro ocupaban, más o menos, todo el sitio —murmuró Wedge.
—En teoría. En la práctica... Bien, es fácil convencer a los sluissi de que se salten esa regla. Basta con saber cómo formular la solicitud.
Wedge asintió, a regañadientes. Todo parecía razonable, supuso, y una nave averiada y vacía podía ocupar el lugar de una intacta y llena. Y el carguero estaba vacío; así lo indicaban los sensores del Larkhess. Pero su presentimiento no cedía.
De repente, extrajo el comunicador de su cinturón.
—Escuadrón Pícaro, aquí Jefe Pícaro —dijo—. Todo el mundo a sus naves.
Tras recibir la confirmación, levantó la vista. Afyon le miraba fijamente.
—¿Aún sospecha algo turbio? —preguntó.
Wedge hizo una mueca y dirigió una última mirada al carguero.
—Tal vez no, pero estar preparados no nos perjudicará. Además, no puedo permitir que mis pilotos se pasen el día ganduleando y bebiendo té.
Salió del puente a paso rápido.
Los otros once miembros del escuadrón Pícaro ya estaban en sus cazas cuando llegó al muelle de atraque del Larkhess. Tres minutos después, despegaron.
Wedge comprobó que el carguero no había avanzado mucho, cuando pasaron sobre el casco del Larkhess y adoptaron formación de patrulla. Sin embargo, se había desplazado de lado a una considerable distancia, lejos del Larkhess y en dirección a un par de Cruceros Estelares calamar¡ que orbitaban a unos kilómetros del carguero.
—Desplegaos —ordenó Wedge a sus pilotos—. Pasaremos cerca y echaremos una ojeada, como quien no quiere la cosa.
Los demás asintieron. Wedge contempló su pantalla de navegación, realizó un pequeño ajuste en la velocidad, levantó la vista de nuevo...
Y entonces se desencadenó el infierno.
El carguero estalló. De improviso, sin el menor aviso de los sensores, sin la menor indicación de la observación visual previa. Se partió en mil pedazos.
Wedge lanzó la mano instintivamente hacia el control de comunicaciones.
—¡Emergencia! —ladró—. Explosión de una nave cerca del muelle orbital V—475. Envíen equipo de rescate.
Por un instante, mientras fragmentos de la bodega de carga salían despedidos, vio su interior vacío..., y al mismo tiempo, sus ojos y su cerebro registraron el peculiar hecho de que podía ver el interior de la bodega de carga que se desintegraba, pero no más allá...
De pronto, la bodega ya no estuvo vacía.
Un piloto lanzó una exclamación ahogada. Había una masa compacta que llenaba por completo aquel espacio en donde los sensores del Larkhess no habían leído nada. Una masa que se estaba proyectando hacia fuera, como un avispero, detrás de los fragmentos de la bodega.
Una masa que, al cabo de escasos segundos, se resolvió en una oleada de bombarderos TIE.
—¡Alto! —gritó Wedge a su escuadrón, imprimiendo a su caza una curva cerrada para alejarse del mortífero enjambre—. Media vuelta y formad de nuevo. Posición de ataque.
Mientras daban la vuelta supo, con una sensación de desastre inminente, que el capitán Afyon se había equivocado. Hoy, el escuadrón Pícaro iba a ganarse la paga.
La batalla por Sluis Van había empezado.

Habían sobrepasado la red defensiva exterior del sistema y los agobios burocráticos del control, cuando llegó la llamada de emergencia.
—¡Luke! —gritó Han—. Una nave ha estallado. Voy a verificarlo.
Examinó el mapa de los muelles orbitales para localizar el V—475 y giró un poco la nave para situarse en el vector deseado.
Y saltó en su asiento cuando un rayo láser alcanzó al Halcón por detrás.
Lanzó la nave hacia adelante antes de que un segundo rayo pasara rozando la cabina. Oyó los gritos de Luke por encima del rugido de los motores, y cuando el tercer rayo pasó de largo, tuvo por fin la oportunidad de echar un vistazo a los sensores de popa y averiguar qué ocurría.
Casi deseó no haberlo hecho. Justo detrás de ellos, con las baterías disparando contra una estación de batalla periférica de Sluis Van, había un Destructor Estelar.
Profirió una blasfemia y forzó un poco más los motores. Luke se dejó caer en el asiento del copiloto.
—¿Qué ocurre? —preguntó.
—Hemos caído en medio de un ataque imperial —gruñó Han, los ojos clavados en las lecturas—. Tenemos un Destructor Estelar detrás de nosotros, y otro a estribor. Parece que les acompañan otras naves.
—Han acorralado al sistema —dijo Luke, con voz fría y serena, tan distinto, pensó Han, de aquel crío aterrado que había rescatado en Tatooine del fuego del Destructor Estelar, tantos años atrás—. Calculo cinco Destructores Estelares y otras veinte naves de menor tamaño.
Han rezongó.
—Al menos, ya sabemos por qué atacaron Bpfassh y los otros planetas. Querían que muchas naves se concentraran aquí, para lanzar un ataque que valiera la pena.
Apenas habían salido las palabras de su boca, cuando el canal de comunicaciones de emergencia cobró vida de nuevo.
—¡Emergencia! Cazas TIE imperiales en la zona de los muelles orbitales. ¡Todas las naves a sus estaciones de combate!
Luke se sobresaltó.
—Parecía Wedge —dijo, y localizó la transmisión—. ¿Eres tú, Wedge?
—¿Luke? —contestó el otro—. Tenemos problemas: cuarenta cazas TIE, como mínimo, y unos cincuenta aparatos en forma de cono truncado que no había visto en mi vida...
Se interrumpió cuando se oyó un chirrido del timón por el altavoz.
—Confío en que hayáis traído un par de escuadrillas de cazas —dijo—. Las vamos a pasar canutas.
Luke miró a Han.
—Temo que sólo somos Han, yo y el Halcón, pero ya vamos.
—Daos prisa.
Luke cortó la comunicación.
—¿Hay alguna manera de que suba a mi caza? —preguntó.
—No hay tiempo. —Han meneó la cabeza—. Tendremos que dejarlo aquí y seguir sin él.
Luke asintió v saltó del asiento.
—Voy a comprobar que Lando y los androides estén bien sujetos, y luego iré a la cañonera.
—Ve a la de arriba de todo —gritó Han.
Los escudos protectores superiores recibían más energía en este momento, y Luke estaría mejor protegido.
Si era posible protegerse de cuarenta cazas TIE y cincuenta conos truncados voladores.
Frunció el ceño, cuando una extraña idea cruzó por su mente. Pero no. No podían ser los topos robados a Lando. Ni siquiera un gran almirante estaría lo bastante loco para utilizar algo como aquello en una batalla.
Proporcionó más energía a las pantallas delanteras, respiró hondo y continuó adelante.

—Que todas las naves inicien el ataque —ordenó Pellaeon.
Recibió la confirmación y se volvió hacia Thrawn.
—Todas las naves han empezado el combate, señor —anunció.
Pero el gran almirante no dio señales de oírle. Se hallaba en pie ante la portilla, contemplando las naves de la Nueva República que se disponían a atacarles, las manos enlazadas a la espalda.
—¿Almirante? —preguntó Pellaeon con cautela.
—Eran ellos, capitán —dijo Thrawn, con voz inexpresiva—. Esa nave justo enfrente. Era el Halcón Milenario. Y remolcaba a un caza X.
Pellaeon forzó la vista. La estela de un motor era apenas visible entre los rayos láser que surcaban el campo de batalla, y además se encontraba lejos de la zona de combate, cada vez más. En cuanto al diseño del vehículo, y a su identidad...
—Sí, señor —dijo en tono neutro—. Jefe Capa informa de un inicio triunfal. La sección de comandos del carguero se aleja hacia la periferia. Vehículos de escolta y un escuadrón de cazas X oponen cierta resistencia, pero hasta el momento la respuesta general ha sido débil y dispersa.
Thrawn respiró hondo y se volvió.
—La situación cambiará —dijo a Pellaeon, controlado de nuevo—. Recuérdele que no tiente en exceso a su suerte, ni dilapide demasiado tiempo en elegir sus blancos. Y también, que los topos de los milicianos han de concentrarse en los Cruceros Estelares calamar¡. Son los que llevarán más defensores a bordo. —Los ojos rojos centellearon—. Infórmele de que el Halcón Milenario se aproxima.
—Sí, señor —contestó Pellaeon. Miró por la portilla hacia la nave que se alejaba. ¿Remolcaba a un caza?—. ¿No pensará...? ¿Skywalker?
La expresión de Thrawn se endureció.
—Pronto lo sabremos —dijo en voz baja—. Si es así, Talon Karrde tendrá que responder a muchas preguntas. Muchísimas.

—Atención, Pícaro Cinco —advirtió Wedge, cuando un rayo láser procedente de atrás lamió el ala de un caza—. Nos pisan los talones.
—Ya me he dado cuenta. ¿Preparado?
—Cuando quieras —confirmó Wedge, mientras un segundo rayo pasaba de largo.
Delante, un Crucero Estelar calamari se alejaba de la zona de combate. Una perfecta tapadera para este tipo de maniobra. Pícaro Cinco y él se zambulleron al mismo tiempo bajo la nave.
—¡Ahora!
Se desvió hacia la derecha. Pícaro Cinco lo hizo hacia la izquierda. El caza TIE perseguidor vaciló entre sus diversos blancos una fracción de segundo, y cuando giró para seguir a Wedge, Pícaro Cinco lo pulverizó.
—Buen disparo —dijo Wedge, mientras inspeccionaba la zona. Daba la impresión de que había cazas TIE por todas partes, pero de momento, ninguno se encontraba lo bastante cerca para causar problemas.
Cinco también se había dado cuenta.
—Parece que estamos fuera de peligro, Jefe Pícaro —dijo.
—Eso es fácil de arreglar —replicó Wedge.
Aún se encontraba debajo del Crucero Estelar que utilizaban como protección. Ascendió, lo rodeó y regresó hacia el escenario de la batalla.
Volaba junto al Crucero Estelar, cuando reparó en el pequeño aparato en forma de cono pegado al casco de la nave.
Cuando pasó, estiró el cuello para verlo mejor. Era uno de los diminutos vehículos que acompañaban a los cazas TIE, apretado contra el Crucero Estelar como si estuviera soldado.
Se desarrollaba una batalla en las cercanías, una batalla en que sus hombres estaban combatiendo y, tal vez, muriendo, pero algo le decía que esto era importante.
—Espera un momento —dijo a Cinco—. Voy a echar un vistazo. El impulso le había conducido hasta la proa del Crucero Estelar. Describió una curva por delante de la nave...
Y de repente, un rayo láser incendió la cubierta de la cabina, y el caza se agitó como un animal asustado.
El Crucero Estelar le había disparado.
Oyó que Cinco gritaba algo.
—Quédate atrás —replicó Wedge, notando un brusco descenso de energía. Echó un rápido vistazo a sus pantallas—. Me ha dado, pero no es grave.
—¡Te han disparado!
—Sí, lo sé.
Con el escaso control que le quedaba, Wedge intentó realizar una maniobra evasiva. Por suerte, los sistemas empezaron a recuperarse cuando su unidad R2 se encargó de volver a programar la ruta. De propina, el Crucero Estelar no parecía inclinado a seguir disparando.
Pero ¿por qué había disparado?
A menos que...
Su R2 estaba demasiado ocupado en la reprogramación del curso para preocuparse por otras cosas.
—Pícaro Cinco, necesito un análisis rápido —pidió—. ¿Dónde está el resto de esos conos?
—Espera, voy a mirarlo —contestó el otro—. La pantalla muestra... No localizo más que a quince. El más próximo está a diez kilómetros de distancia.
Wedge sintió un nudo en el estómago. Quince, de los cincuenta que había visto en aquel carguero con los cazas TIE. ¿Dónde estaban los demás?
—Vamos a echar una ojeada —dijo, y adoptó un vector de interceptación.
Vio que el cono se dirigía hacia otra fragata de escolta como el Larkhess, mientras cuatro cazas TIE procedían a ayudarle. Tampoco hacía falta mucha ayuda. Si la fragata contaba con tan pocos hombres como el Larkhess, tenía muy pocas posibilidades de repeler el ataque.
—Vamos a ver si podemos derribarlos antes de que nos localicen —dijo a Cinco, mientras acortaban distancias.
De pronto, los cuatro TIE se desplegaron. De sorpresas, nada.
—Encárgate de los dos de la derecha, Pícaro Cinco. Yo me ocuparé de los otros.
—De acuerdo.
Wedge esperó hasta el último segundo antes de disparar sobre su primer objetivo, efectuando un giro para evitar estrellarse contra el otro, que pasó por debajo. El caza se estremeció cuando recibió otro impacto. Observó que el enemigo se aprestaba a perseguirle.
Y entonces, algo pasó por delante de su aparato, vomitando rayos láser, mientras realizaba una demencial variación de lo que sería una maniobra evasiva ejecutada por un borracho. El caza TIE recibió un impacto directo y estalló en una espectacular bola de gas inflamado. Wedge terminó de dar la vuelta, justo cuando el segundo blanco de Pícaro Cinco le imitaba.
—Vía libre, Wedge —dijo una voz conocida en su oído—. ¿Algún daño?
—Estoy bien, Luke —le tranquilizó Wedge—. Gracias.
—Allí está —interrumpió la voz de Han—. Cerca de la fragata. Es uno de los topos de Lando, no cabe duda.
—Ya lo veo —respondió Luke—. ¿Qué hace aquí?
—Vi a uno pegado al Crucero Estelar de allí atrás —dijo Wedge, mientras retrocedía hacia la fragata—. Parece que éste intenta hacer lo mismo. No sé por qué.
—Haga lo que haga hay que detenerlo —dijo Han.
—Muy bien.
Wedge comprendió que la carrera iba a ser muy reñida, pero que el topo iba a ganarla. Ya había girado su base hacia la fragata, y empezaba a apretarse contra el casco.
Y justo antes de que el hueco se cerrara por completo, distinguió una luz muy brillante.
—¿Qué ha sido eso? —preguntó Luke.
—No lo sé —dijo Wedge, todavía deslumbrado—. Parecía demasiado brillante para ser un rayo láser.
—Ha sido un chorro de plasma —gruñó Han, cuando el Halcón pasó a su lado—. Justo sobre la escotilla de emergencia del puente. Para eso querían los topos. Los utilizan para perforar los cascos.
Se interrumpió y lanzó una blasfemia.
—Luke, hay que retroceder. No han venido a destruir la flota; han venido para robarla.

Luke contempló durante un largo momento la fragata, y después, las piezas del rompecabezas se ajustaron. Los topos, las naves poco defendidas y poco tripuladas que la Nueva República se había visto obligada a transformar en cargueros, la flota imperial, que parecía muy poco inclinada a abrirse paso entre los sistemas defensivos...
Y un Crucero Estelar de la Nueva República, con un topo plantado en su costado, que acababa de disparar contra un caza X.
Sólo tardó un momento en escudriñar el cielo. Naves de guerra, que avanzaban con engañosa lentitud entre la refriega, empezaban a acercarse.
—Hemos de detenerles —dijo a los demás.
—Gran idea —repuso Han—. ¿Cómo?
—¿Hay alguna posibilidad de subir a bordo? —preguntó—. Lando dijo que los topos eran naves con capacidad para dos hombres. Los imperiales no habrán podido amontonar más de cuatro o cinco milicianos en cada una.
—A juzgar por la forma en que se mueven esas naves de guerra, cuatro milicianos serán más que suficientes —indicó Wedge.
—Sí, pero podría derribarles —dijo Luke.
—¿A los cincuenta? —replicó Han—. Además, tendrás que abrir una escotilla al vacío, y todos los tabiques de presión de la nave se cerrarán. Tardarás una eternidad en llegar al puente.
Luke apretó los dientes; Han tenía razón.
—Entonces, tendremos que incapacitarlos. Averiar sus motores, los sistemas de control, lo que sea. Si salen del perímetro y se acercan a aquellos Destructores Estelares, nunca volveremos a verlos.
—Ya lo creo que volveremos a verlos —gruñó Han—. Apuntando directamente a nosotros. Tienes razón, incapacitar a cuantos podamos es nuestra única posibilidad. De todas formas, no podremos detener a los cincuenta.
—No es necesario detener a los cincuenta, al menos de momento —indicó Wedge—. Aún quedan doce topos sin pegarse a las naves.
—Bien. Primero, los despegaremos —dijo Han—. ¿Ya tienes los vectores?
—El ordenador está en ello.
—Muy bien. Allá vamos. —El Halcón giró en redondo y se desvió en otra dirección—. Luke, ponte al comunicador y cuenta al control de Sluis lo que está ocurriendo. Que no salga ninguna nave de la zona de los muelles orbitales.
—De acuerdo.
Luke conectó los canales del comunicador y, en ese momento, captó un leve cambio de humor en la cabina del Halcón.
—¿Estás bien, Han?
—¿Um? Claro. ¿Por qué?
—No lo sé. He notado un cambio en ti.
—Me rondaba una idea por la cabeza, pero la he perdido. Anda, haz esa llamada. Quiero que estés de vuelta en el redil cuando lleguemos.
La llamada al control de Sluis terminó mucho antes de que alcanzaran al topo elegido.
—Nos dan las gracias por la información —comunicó Luke a los demás—, pero dicen que en este momento no pueden enviarnos ninguna ayuda.
—No me extraña —admitió Han—. De acuerdo, veo a dos cazas TIE que lo escoltan. Wedge, tú y Pícaro Cinco os encargaréis de ellos, mientras Luke y yo volamos el topo.
—Muy bien —confirmó Wedge.
Los dos cazas dejaron atrás al Halcón y se desviaron en direcciones opuestas cuando los TIE rompieron la formación y se prepararon para hacer frente al ataque.
—Luke, intenta inutilizarlo en lugar de desintegrarlo —sugirió Han—. Me gustaría saber cuánta gente hay dentro.
—De acuerdo.
Luke tenía el topo a la vista. Ajustó el nivel de energía y disparó. El cono truncado destelló cuando el núcleo metálico del proyectil se convirtió en gas llameante. El resto de la nave parecía intacta, y Luke se disponía a disparar un segundo proyectil cuando la escotilla de la parte superior se abrió de repente.
Y surgió una silueta monstruosa, parecida a un robot.
—¿Qué...?
—Es un miliciano —explicó Han—. Un miliciano con un traje blindado para moverse en gravedad cero. Espera.
Giró en redondo el Halcón, lejos del miliciano, pero no antes de que surgiera un destello de una protuberancia situada sobre la mochila del enemigo. La parte del casco que rodeaba a Luke sufrió una tremenda conmoción. Han imprimió otro giro a la nave, bloqueando la visión de Luke, cuando notaron otra sacudida.
Empezaron a alejarse, pero con agonizante lentitud. Luke tragó saliva, y se preguntó qué daños habrían sufrido.
—Han, Luke, ¿estáis bien? —llamó la voz de Wedge, en tono angustiado.
—Sí, por ahora —contestó Han—. ¿Tenéis a los cazas TIE?
—Sí, pero creo que el topo sigue debajo.
—Bien, pues desintégralo. Nada de miramientos; vuélalo en pedazos, pero vigila a ese miliciano. Utiliza minitorpedos de protones, o algo por el estilo. Estoy intentando apartarlo de la nave, pero no sé si morderá el anzuelo.
—No —dijo Wedge, malhumorado—. Sigue encima del topo. Se dirigen hacia una nave de pasajeros; da la impresión de que van a alcanzarla.
Han blasfemó.
—Aún deben de quedar varios milicianos. Muy bien, tendrá que ser por las malas. Cógete fuerte, Luke: vamos a precipitarnos sobre él.
—¿Qué?
El rugido de los motores ahogó las palabras de Luke, cuando el Halcón se lanzó hacia adelante y luego ejecutó un brusco viraje. El topo y el miliciano aparecieron ante los ojos de Luke.
Wedge se había equivocado. El miliciano no se encontraba junto al topo, sino que se alejaba a toda prisa del vehículo. Las protuberancias gemelas que adornaban su mochila volvieron a escupir fuego, y los impactos de los torpedos de protones resonaron unos segundos en el casco del Halcón.
—Prepárate —gritó Han.
Luke reunió fuerzas, intentando no pensar en lo que ocurriría si un torpedo alcanzaba su cubierta; tampoco se preguntó si Han lograría deshacerse del miliciano sin estrellarse contra la nave de pasajeros que había detrás. Indiferente a los torpedos, el Halcón continuó acelerando.
Y sin previo aviso, Han efectuó un picado, colocándose por debajo de la línea de fuego del miliciano.
—¡Adelante, Wedge!
El caza de Wedge se elevó a toda velocidad, y sus cañones láser vomitaron fuego.
Y el topo estalló en mil pedazos.
—Buen disparo —dijo Han, con una nota de satisfacción en su voz, mientras pasaba por debajo de la nave de pasajeros, casi perdiendo la principal placa sensora del Halcón en la maniobra. Adiós, campeón. Que disfrutes de la batalla.
Luke comprendió por fin.
—Estaba escuchando nuestro canal —dijo—. Sólo querías obligarle a que se alejara del topo.
—Bingo. Imaginé que había interferido nuestras comunicaciones. Es una vieja costumbre de los imperiales.
Se interrumpió con brusquedad.
—¿Qué pasa? —preguntó Luke.
—No sé. Hay algo que me sigue intrigando, pero no sé bien qué es. Da igual. Nuestro aguerrido miliciano no nos dará más problemas. Vamos a cargarnos algunos topos más.

Menos mal, pensó Pellaeon, que sólo habían venido para maniatar al enemigo. Los sluissi y sus aliados de la Nueva República estaban oponiendo una resistencia terrible.
En una pantalla, una sección del esquema de escudos protectores pasó a rojo.
—Eleven de nuevo ese escudo de estribor —ordenó, mientras echaba un vistazo al cielo en esa dirección. Vio media docena de naves de guerra, que disparaban como posesas, con una estación de
batalla detrás de ellas. Si sus sensores captaban que los escudos de estribor empezaban a funcionar...
—Turboláseres de estribor, concentren todo el fuego sobre la fragata de asalto situada en treinta y dos punto cuarenta —dijo Thrawn con calma—. Concéntrense únicamente en el lado de estribor.
Los cañones del Quimera respondieron con una descarga cerrada de rayos láser. La fragata de asalto intentó alejarse, pero mientras daba la vuelta, todo su lado de estribor pareció convertirse en metal vaporizado. Las armas de aquella sección, que no habían cesado de disparar, enmudecieron de repente.
—Excelente —dijo Thrawn—. Haces de arrastre de estribor, acerquen esa fragata. Procuren mantenerla entre los escudos averiados y el enemigo. No se olviden de que el lado de estribor ha de estar de cara a nosotros. Es posible que en la parte de babor todavía haya armas en buen estado y tripulantes que la utilicen.
La fragata de asalto, bien a su pesar, fue arrastrada hacia el Quimera. Pellaeon devolvió su atención a la batalla. Estaba seguro de que los encargados del haz de arrastre realizarían un trabajo impecable; de un tiempo a esta parte, habían demostrado un considerable aumento de eficacia y competencia.
—Escuadrón Cuatro TIE, sigan a ese grupo de cazas B —ordenó—. Cañones de iones de babor, mantengan la presión sobre centro de mando. —Miró a Thrawn—. ¿Alguna orden específica, almirante? Thrawn sacudió la cabeza.
—No, la batalla parece progresar tal como se había planeado. —Clavó sus ojos brillantes en Pellaeon—. ¿Alguna noticia de Jefe Capa?
Pellaeon examinó la pantalla.
—Los cazas TIE siguen combatiendo contra las diversas naves de escolta. Cuarenta y tres topos se han acoplado con éxito a las naves elegidas. Treinta y nueve de ellos se dirigen hacia la periferia. Cuatro han encontrado resistencia interna, aunque auguran una rápida victoria.
—¿Y los otros ocho?
—Han sido destruidos, incluyendo dos de los que llevaban milicianos a bordo. Un miliciano no responde a las llamadas del comunicador; es de suponer que habrá muerto con su aparato; el otro aún continúa en activo. Jefe Capa le ha ordenado que se una al ataque contra las naves de escolta.
—Contraorden —dijo Thrawn—. Soy muy consciente de que los milicianos poseen una infinita confianza en sí mismos, pero los trajes de los milicianos no fueron ideados para luchar en el espacio. Que Jefe Capa envíe un caza TIE a buscarlo. Comuníquele que su escuadrilla empezará a retroceder hacia la periferia.
Pellaeon frunció el ceño.
—¿Quiere decir ahora, señor?
—Ahora, desde luego. —Thrawn cabeceó en dirección a la portilla—. La primera de nuestras naves nuevas llegará dentro de quince minutos. En cuanto lo hayan hecho todas, la fuerza de choque se retirará.
—Pero...
—Las fuerzas rebeldes situadas dentro del perímetro ya no nos interesan, capitán —dijo Thrawn, con serena satisfacción—. Las naves capturadas se dirigen hacia su destino. Los rebeldes no pueden hacer nada para detenerlas, con o sin protección de los cazas TIE.

Han acercó lo máximo posible el Halcón a los motores de la fragata.
—¿Ves algo? —preguntó, cuando salieron por el otro lado.
—No. Hay demasiado blindaje sobre las tuberías de refrigeración.
Han echó un vistazo al curso de la fragata y reprimió los deseos de blasfemar. Ya estaban inquietantemente cerca del perímetro de la batalla, y cada vez se aproximaban más.
—Esto no sirve de nada. Tiene que haber otra forma de apoderarse de un acorazado.
—Para eso están los demás acorazados —indicó Wedge—, pero tienes razón: esto no funciona.
Han se humedeció los labios.
—¿Sigues conectado con nosotros, Erredós? —preguntó.
Oyeron a lo lejos el pitido del androide.
—Repasa otra vez tus esquemas —ordenó Han—. A ver si encuentras otro punto débil.
Erredós emitió un pitido afirmativo, pero bastante pesimista.
—No va a encontrar nada mejor, Han —dijo Luke, confirmando las sospechas no verbalizadas de Han—. Creo que no nos queda otra elección. Tendré que subir a la parte superior y utilizar mi espada de luz.
— Eso es una locura, y tú lo sabes —gruñó Han—. Sin un traje
de presión adecuado, y si se derrama sobre ti el líquido refrigerante...
—¿Por qué no utilizáis a uno de los androides? —sugirió de pronto Wedge.
—Ninguno de los dos puede hacerlo —dijo Luke—. Erredós carece de capacidades manipulativas, y no confiaría en Cetrespeó armado, sobre todo teniendo en cuenta las maniobras de alta aceleración que estamos realizando.
—Lo que necesitamos es un brazo manipulador accionado por control remoto —intervino Han—. Algo que Luke pudiera usar dentro mientras...
Se interrumpió. Una súbita inspiración le reveló lo que tanto le había perturbado desde que irrumpieron en esta loca batalla.
—Lando —llamó por el intercomunicador—. ¡Lando! Ven aquí.
—Le hemos atado —recordó Luke.
—Bueno, pues ve a desatarle y tráele aquí —replicó Han—. Ahora.
Luke no perdió el tiempo en hacer preguntas.
—Muy bien —contestó.
—¿Qué pasa? —preguntó Wedge.
Han apretó los dientes.
—Estábamos en Nkllon cuando los imperiales robaron esos topos a Lando —explicó—. Tuvimos que reprogramar nuestras comunicaciones porque las habían intervenido.
—Muy bien. ¿Y qué?
—¿Por qué las habían intervenido? —preguntó Han—. ¿Para evitar que pidiéramos ayuda? ¿A quién? Te habrás fijado en que ahora no las han intervenido.
—Me rindo —dijo Wedge, en tono de fastidio—. ¿Por qué?
—Porque lo necesitaban. Porque...
—Porque casi todos los topos de Nkllon funcionaban por control remoto de radio —dijo una voz fatigada desde atrás.
Han se volvió en redondo y vio que Lando entraba con paso lento en la cabina, pero decidido. Luke iba detrás y le sostenía por el codo.
—¿Lo has oído todo? —preguntó Han.
—Todo lo que importa —dijo Lando, y se dejó caer en la silla del copiloto—. Me daría de patadas por no haberlo comprendido antes.
—Y yo también. ¿Recuerdas algún código de orden?
—La mayoría. ¿Qué te hace falta?
—No tenemos tiempo para extravagancias. —Han señaló la fragata, que ahora se encontraba debajo del Halcón—. Los topos continúan sujetos a las naves. Ponlos en marcha.
Lando le miró, sorprendido.
—¿Que los ponga en marcha?
—Ya lo has oído —confirmó Han—. Todos estarán cerca de un puente o un ala de control. Si consiguen penetrar a través de suficientes equipos y cables, todas las naves estallarán.
Lando exhaló un ruidoso suspiro y ladeó la cabeza, en un gesto familiar de reticente aceptación.
—Tú mandas —dijo, y sus dedos volaron sobre el teclado del comunicador—. Sólo espero que sepas lo que estás haciendo. ¿Preparado?
Han se armó de valor.
—Hazlo.
Lando tecleó la última parte del código, y la fragata sufrió una sacudida.
Al principio, no fue muy fuerte, pero a medida que transcurrían los segundos, resultó evidente que algo estaba ocurriendo. Los motores principales parpadearon varias veces y luego se apagaron, entre breves chisporroteos de los auxiliares. Su ruta hacia el perímetro de la batalla experimentó diversas modificaciones, como si volara al azar, hasta casi detenerse.
Y de pronto, la parte del casco opuesta a donde estaba el topo estalló en llamas.
—¡La ha atravesado de parte a parte! —exclamó Lando.
El tono vacilaba entre el orgullo y la sorpresa ante sus habilidades. Un caza TIE, tal vez en respuesta a una llamada de socorro enviada por los milicianos que se encontraban en el interior del topo, se zambulló en el chorro de plasma supercaliente antes de que pudiera esquivarlo. Salió por el otro lado, con las placas solares en llamas, y estalló.
—Funciona —gritó Wedge, asombrado—. Mira: funciona.
Han desvió la vista de la fragata. A su alrededor, en toda la zona de los muelles orbitales, las naves que se dirigían hacia las profundidades del espacio se estremecían como animales metálicos agónicos.
De sus costados brotaban gigantescas lenguas de fuego.

Thrawn permaneció sentado en silencio un largo minuto, contemplando los datos que le proporcionaba el tablero de control, como ajeno a la batalla que se desarrollaba a su alrededor. Pellaeon contenía el aliento, esperando la inevitable explosión de orgullo herido ante la inesperada derrota. Se preguntó qué forma adoptaría aquella explosión.
De pronto el gran almirante apartó los ojos de la portilla.
—¿Ha ordenado a. los cazas TIE supervivientes que regresen a nuestras naves, capitán? —preguntó con calma.
—Sí, señor —contestó Pellaeon, todavía a la espera.
Thrawn cabeceó.
—En ese caso, ordene a la fuerza de choque que empiece la retirada.
—¿La... retirada? —preguntó Pellaeon con cautela. No era la clase de orden que esperaba.
Thrawn le dirigió una leve sonrisa.
—¿Acaso esperaba que ordenara un ataque a discreción? ¿Que intentara encubrir nuestra derrota con un alarde de heroísmo falso e inútil?
—Por supuesto que no —protestó.
Pero sabía que Thrawn no ignoraba la verdad. La sonrisa del almirante persistió, pero adquirió de súbito una escalofriante frialdad.
—No hemos sido derrotados, capitán —dijo en voz baja—. Sólo hemos disminuido la velocidad un poco. Tenemos Wayland, y los tesoros guardados en el almacén del emperador. Sluis Van era un mero preliminar de la campaña, no la campaña en sí. Mientras el monte Tantiss siga en nuestro poder, nuestra victoria está asegurada.
Miró por la portilla con expresión pensativa.
—Hemos perdido esta presa en particular, capitán, pero nada más. No dilapidaré naves y hombres, intentando cambiar lo que no se puede cambiar. Surgirán muchas oportunidades de obtener las naves que necesitamos. Cumpla las órdenes.
—Sí, almirante.
Pellaeon se volvió hacia el tablero de control, con un inmenso alivio. De modo que, a fin de cuentas, no habría explosión... Comprendió, con una punzada de culpabilidad, que debería haberlo sabido desde el principio. Thrawn no era un simple soldado, como tantos a los que había servido Pellaeon, sino un auténtico guerrero, con la vista puesta en el objetivo final, y no en su gloria personal.
Dirigió una última mirada hacia la portilla y lanzó la orden de retirada. Se preguntó, una vez más, cómo habría terminado la batalla de Endor si Thrawn hubiera estado al mando.





32




La batalla se dio oficialmente por terminada cuando la flota imperial se retiró. Una vez se marcharon los Destructores Estelares, no hubo dudas sobre el resultado.
Los milicianos constituyeron la parte más sencilla. La mayoría ya habían muerto, cuando Lando activó los topos, rompiendo los cierres de aire de sus naves robadas y lanzándoles al vacío. Los demás fueron capturados sin demasiadas dificultades. En cuanto a los ocho restantes, cuyos trajes blindados les permitieron seguir luchando después de que sus naves fueran puestas fuera de combate, la conclusión fue muy diferente. Hicieron caso omiso de las ofertas de rendición y se desplegaron entre los arsenales, con la intención de provocar los mayores daños posibles antes de lo inevitable. Seis fueron derribados y destruidos; los otros dos acabaron autodestruyéndose, y uno consiguió averiar una corbeta de paso.
Dejó a su espalda un arsenal y un muelle orbital conmocionados, además de un gran número de naves importantes gravemente dañadas.
—No es lo que yo llamaría una victoria resonante —gruñó el capitán Afyon, inspeccionando lo que quedaba del puente del Larkhess a través de la portilla de una mampara presurizada, mientras se ajustaba con gran cautela un vendaje aplicado a su frente—. Costará un mes de trabajo volver a conectar todos los circuitos de control.
—¿Habría preferido que los imperiales se hubieran llevado todo el lote? —preguntó Han desde atrás, intentando olvidar sus confusos sentimientos acerca de lo sucedido. Sí, había funcionado, pero ¿a qué precio?
—En absoluto —replicó con calma Afyon—. Cumplieron con su deber, y lo diría igualmente aunque mi cuello no hubiera estado en peligro. Digo lo que dirán otros: que destruir esas naves para salvarlas no ha sido la solución óptima.
Han lanzó una mirada a Luke.
—Habla como el consejero Fey'lya ——acusó a Afyon.
El hombre asintió.
—Exacto.
—Bueno, Fey'lya sólo tiene una voz, por fortuna —comentó Luke.
—Sí, pero muy potente —replicó Han con sorna.
—Y a la que mucha gente prestará atención —añadió Wedge—, incluyendo militares importantes.
—Encontrará una forma de utilizar este incidente para sus fines políticos —gruñó Afyon—. Ya lo verán.
La réplica de Han fue interrumpida por un chirrido procedente del intercomunicador de la pared. Afyon bajó el interruptor.
—Al habla Afyon —dijo.
—Control de comunicaciones de Sluis —dijo una voz—. Hay una llamada de Coruscant para el capitán Solo. ¿Está ahí?
—Aquí mismo —contestó Han, y se acercó al altavoz—. Adelante.
Se produjo una breve pausa, y después se oyó una voz conocida, ala que echaba mucho de menos.
—¿Han? Soy Leia.
—¡Leia! —dijo Han, sin poder reprimir una sonrisa de alegría, y muy parecida a la de un idiota, supuso—. Espera un momento —se apresuró a añadir—. ¿Qué demonios haces en Coruscant?
—Creo que me he ocupado de nuestros otros problemas —dijo, con voz tensa y algo entrecortada—. Al menos, de momento.
Han dirigió una mirada de preocupación a Luke.
—¿Crees...'?
—Escucha, eso no es importante ahora —insistió la princesa—. Lo único importante es que vuelvas aquí cuanto antes.
Han notó un nudo en el estómago. Para que Leia estuviera tan perturbada...
—¿Qué ocurre?
Oyó que la mujer respiraba hondo.
—El almirante Ackbar ha sido detenido y apartado del mando. Acusado de traición.
Un pesado silencio se abatió sobre la habitación. Han miró, sucesivamente, a Luke. Afyon y Wedge. Al parecer, no había nada que decir.
—Llegaré lo antes posible. Luke está conmigo. ¿Quieres que me acompañe?
—Sí, si no le representa ningún problema. Ackbar va a necesitar a todos sus amigos.
—Muy bien. Llámame al Halcón si surgen novedades. Nos vamos ahora mismo.
—Hasta la vista. Te quiero, Han.
—Y yo a ti.
Cortó la conexión y se volvió hacia los demás.
—Bien —dijo, a nadie en particular—. La suerte está echada. ¿Vienes, Luke?
Luke miró a Wedge.
—¿Tus hombres han podido reparar mi caza?
—Aún no. —Wedge meneó la cabeza—. Está en el primer lugar de la lista de prioridades. Lo tendremos listo para volar dentro de dos horas, aunque tenga que sacar los inductores de mi nave para lograrlo.
Luke asintió y miró a Han.
—Volaré a Coruscant en mi caza. Te acompañaré al Halcón y me llevaré a Erredós.
—De acuerdo. Vámonos.
—Buena suerte —se despidió Afyon.
Y efectivamente, pensó Han mientras avanzaban por el pasillo hacia la escotilla donde el Halcón estaba acoplado: la suerte estaba echada. Si Fey'lya y sus partidarios presionaban demasiado, y conociendo a Fey'lya era de suponer que lo haría...
—Estamos al borde de una guerra civil —murmuró Luke.
—Sí, bueno, pero no vamos a permitirlo —contestó Han, con una confianza que no sentía—. No hemos declarado y ganado una guerra para que un bothan superambicioso lo eche todo por tierra.
—¿Cómo vas a detenerle?
Han hizo una mueca.
—Ya se nos ocurrirá algo.

Continuará...

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